Liga de neutralidad armada

Ya molesta por la interferencia del corsario estadounidense en el comercio marítimo anglo-ruso en la década de 1770, Catalina la Grande se sintió aún más frustrada por las contramedidas británicas que interceptaron y confiscaron barcos neutrales sospechosos de ayudar a las colonias estadounidenses rebeldes. En marzo de 1780 emitió una Declaración de Neutralidad Armada que se convirtió en la doctrina básica del derecho marítimo con respecto a los derechos neutrales en el mar durante la guerra. Definió, de manera simple y clara, los derechos de los buques neutrales, el contrabando (bienes que apoyan directamente un programa militar) y las condiciones y restricciones de un embargo, y en general defendió los derechos de los neutrales (la bandera cubre la carga) contra la incautación y condena de bienes no militares. Habiéndose establecido ya en la vanguardia de los gobernantes ilustrados, Catalina invitó a las otras naciones de Europa a unirse a Rusia para armar los buques mercantes contra la transgresión estadounidense o británica de estos derechos. Debido a la paralización del comercio estadounidense, la mayoría de las infracciones fueron cometidas por los británicos.

En esta etapa de la Guerra de Independencia, la declaración rusa impulsó la moral estadounidense e inspiró al Congreso Continental a enviar a Francis Dana a San Petersburgo para asegurar un reconocimiento y apoyo más formal. Aunque Rusia tenía poco poder naval para respaldar la declaración, alentó a Francia y otros países a ayudar a la causa estadounidense. Gran Bretaña se mantuvo a regañadientes mientras unos pocos barcos franceses y holandeses bajo la bandera rusa entraban en los puertos estadounidenses, llevando valiosos suministros a las colonias en apuros. Incluso más suministros entraron a los Estados Unidos a través de las Indias Occidentales con la ayuda de un aventurero ruso, Fyodor Karzhavin. El efecto militar fue mínimo, sin embargo, porque los estados europeos neutrales vacilaron en hacer compromisos por temor a represalias británicas. En 1781, sin embargo, las Provincias Unidas (Holanda), Dinamarca, Suecia, Austria y Prusia se habían unido a la liga.

La liga fue recordada en los Estados Unidos, de manera algo errónea, como una marca de amistad y simpatía rusa, y reforzó la anglofobia en los dos países. De manera más general, afirmó un principio cardinal del derecho marítimo que continúa en vigor a principios del siglo XXI. Indirectamente, también condujo a una expansión considerable del comercio ruso-estadounidense desde la década de 1780 hasta la primera mitad del siglo XIX.