Libre circulación de bibliotecas

Aunque las bibliotecas gratuitas respaldadas por impuestos aparecieron por primera vez en los Estados Unidos en la década de 1840, durante la época colonial y los primeros períodos nacionales existieron otras instituciones que a menudo se denominaban "bibliotecas públicas", término que designa cualquier colección de libros que no sea propiedad de un particular. Los ricos mecenas coloniales a veces establecían bibliotecas a través de donaciones. Así, en 1638 John Harvard dejó cuatrocientos volúmenes en su testamento para establecer la biblioteca en la universidad que pronto llevaría su nombre, y en 1656 Robert Keayne dejó sus libros y una gran suma de dinero para establecer una biblioteca municipal para Boston.

En la década de 1690, el reverendo Thomas Bray propuso una biblioteca para cada parroquia anglicana de las colonias americanas. Su Sociedad para la Propagación del Evangelio en el Extranjero (1701) ayudó a establecer más de treinta bibliotecas parroquiales, principalmente en las colonias del sur, que van desde tan solo dos hasta mil cien volúmenes cada una. Estas "Bibliotecas Bray", que se centraban en la teología pero también incluían algo de historia, ciencia y clásicos latinos, demostraron ser las precursoras de las omnipresentes bibliotecas eclesiásticas de la primera República, cuando los ministros o líderes laicos a menudo administraban pequeñas colecciones de libros que podían ser tomado prestado por los que asistieron a las reuniones religiosas. De manera similar, las escuelas dominicales del siglo XIX incluían invariablemente bibliotecas de material de lectura didáctico piadoso. La American Sunday School Union (1824) proporcionó libros a miles de escuelas dominicales auxiliares, en su mayoría conjuntos de breves tratados religiosos, pero también favoritos evangélicos como el de John Bunyan. El Progreso del Peregrino (1678) y Jonathan Edwards Vida de Brainerd (1749).

La biblioteca social, esencialmente una sociedad anónima, constituyó la forma dominante de biblioteca en Estados Unidos desde la década de 1730 hasta la de 1840. Las bibliotecas sociales pueden ser colecciones patentadas, establecidas por sociedades científicas o asociaciones privadas para el uso de los miembros, o bibliotecas de suscripción, que están disponibles para cualquiera que pueda pagar la modesta tarifa de suscripción requerida. Común en Inglaterra en la década de 1720, las bibliotecas sociales aparecieron en las colonias americanas en la década de 1730. La biblioteca de suscripción colonial más famosa, aunque no la primera, fue la Library Company de Filadelfia, fundada por Benjamin Franklin en 1731. Entre 1730 y 1780, sólo Nueva Inglaterra contaba con al menos cincuenta y una bibliotecas sociales. Otras colecciones importantes incluyeron la Charleston Library Society (1748) y la New York Society Library (1754). A diferencia de las bibliotecas parroquiales, las bibliotecas sociales ofrecen una amplia gama de títulos no sectarios, que reflejan los diversos gustos y necesidades personales de los suscriptores. Las colecciones suelen enfatizar la historia y la biografía; comentarios políticos; y obras literarias de Shakespeare, Defoe y Pope, así como novelas del siglo XVIII como Laurence Sterne Tristram Shandy (1760) y Tobias Smollett La expedición de Humphry Clinker (1771).

Durante la era nacional temprana, las bibliotecas sociales proliferaron a un ritmo fenomenal, lo que refleja la democratización de la sociedad estadounidense y la mayor asequibilidad de los libros. Entre 1790 y 1815, los habitantes de Nueva Inglaterra establecieron más de quinientas bibliotecas de suscripción, y otras quinientas aparecieron antes de 1850. Las bibliotecas sociales florecieron en todas las regiones de la joven República. Muchas comunidades tenían bibliotecas de suscripción abiertas a todos los residentes interesados. Además, innumerables organizaciones privadas establecieron bibliotecas o salas de lectura para sus miembros. Había bibliotecas mercantiles, bibliotecas de liceos, bibliotecas de fábricas, bibliotecas de mecánicos, bibliotecas de aprendices, bibliotecas para hombres o mujeres jóvenes y bibliotecas asociadas con organizaciones de reforma. Como resultado, la mayoría de los estadounidenses en la nueva nación tuvo acceso a los recursos de una o más bibliotecas sociales.

Antes de 1850, solo existían un puñado de bibliotecas controladas y financiadas con fondos públicos para uso general gratuito. La mayoría de estos fueron originalmente colecciones de suscripción adquiridas más tarde por asambleas municipales. En 1827, por ejemplo, la biblioteca social de Castine, Maine (1801), cedió su colección a la ciudad, que a partir de entonces la operó como biblioteca pública gratuita. La primera ciudad conocida en establecer una biblioteca financiada con fondos públicos fue Peterborough, New Hampshire, donde en 1833 la asamblea municipal votó a favor de utilizar una parte del fondo literario estatal para el apoyo de las escuelas en lugar de comprar libros para una biblioteca municipal gratuita. Varias otras ciudades de Nueva Inglaterra tomaron medidas similares en la década siguiente, pero la práctica parece haberse limitado al noreste.

El movimiento de bibliotecas públicas gratuitas realmente comenzó en 1849, cuando la legislatura de New Hampshire autorizó a las ciudades a recaudar impuestos para el establecimiento y el mantenimiento de bibliotecas públicas. Massachusetts promulgó una legislación similar en 1851, y Maine siguió su ejemplo en 1854. Sin embargo, estas primeras iniciativas estatales no se extendieron al resto de la nación hasta después de la Guerra Civil, cuando las bibliotecas públicas desplazaron rápidamente a las bibliotecas sociales como la institución dominante para la difusión. de libros en los Estados Unidos.