Ley del barco de vapor de 1852

La Steamboat Act de 1852 fue el segundo intento del Congreso de los Estados Unidos de garantizar la seguridad de los barcos de vapor que dominaban las vías fluviales del país, principalmente el río Mississippi, donde barcos de vapor de "paquetes" transportaban regularmente pasajeros y carga entre St. Louis y Nueva Orleans. La legislación mejoró una ley anterior (1838) que había demostrado ser un intento débil de hacer cumplir los operadores de buques con ciertas normas y medidas de seguridad: los buques debían someterse a inspecciones periódicas del casco y las calderas y llevar equipos básicos de salvamento y extinción de incendios. En los ocho meses anteriores a la aprobación de la ley de 1852, siete explosiones de calderas a bordo de barcos de vapor se cobraron más de setecientas vidas. El Congreso respondió a estos desastres marítimos estableciendo estándares precisos para la construcción de calderas de barcos de vapor, incluidas reglas sobre válvulas de seguridad y presiones operativas. También estableció un sistema de licencias para todos los operadores de barcos de vapor de pasajeros. La concesión de licencias estaba dentro del ámbito del Departamento del Tesoro de Estados Unidos, que contrataba inspectores civiles. La Steamboat Act de 1852 fue la base del Servicio de Inspección de Steamboat de EE. UU., Cuya autoridad fue fortalecida de manera constante por actos posteriores del Congreso, la mayoría de ellos en respuesta a un mayor desastre en las vías fluviales estadounidenses. En 1865 estalló la caldera del vapor Sultana, que estaba en ruta entre Memphis, Tennessee y St. Louis, Missouri. La explosión y el incendio resultante se cobraron la vida de más de 1,500 de las 2,300 personas a bordo, muchos de ellos soldados de la Unión liberados recientemente de las cárceles confederadas. Dado que el Servicio de Inspección de Steamboat había certificado el Sultana al transportar sólo 376 pasajeros, se le quitó toda culpa; Los operadores de la embarcación fueron considerados responsables del desastre. Sin embargo, el Congreso aprobó posteriormente una serie de leyes de seguridad de los barcos de vapor para ayudar a los esfuerzos del Servicio de Inspección para hacer cumplir la seguridad. Una ley de 1871 otorgó al servicio la autoridad para emitir licencias a capitanes, pilotos e ingenieros. En 1903, el servicio se trasladó del Departamento del Tesoro al Departamento de Comercio y Trabajo. Cuando ese departamento se dividió en 1913, el servicio pasó al ámbito del recién formado Departamento de Comercio. En 1932, el Servicio de inspección de barcos de vapor se fusionó con la Oficina de navegación (establecida en 1844), que se conoció como la Oficina de inspección y navegación marítimas.