Ley de quiebra

La quiebra es un estado legalmente definido, conferible a unos pocos elegidos solo mediante adjudicación formal. Los deudores pueden declararse en quiebra sólo cuando existen estatutos que prescriben los requisitos para la quiebra, lo que durante la mayor parte de la historia de Estados Unidos fue el caso solo esporádicamente. Con raras excepciones antes del siglo XX, los deudores insolventes no podían declararse en quiebra a menos que siguieran ciertas ocupaciones comerciales, acumularan deudas por encima de un mínimo importante y cometieran actos de quiebra definidos por la ley. Una vez que calificaron, sin embargo, fueron elegibles para el anillo de bronce de la bancarrota: una exención de responsabilidad por sus deudas. Para los acreedores, la quiebra resuelve la competencia para determinar quiénes de ellos recibirán el pago total, parcial o nulo distribuyendo entre ellos la propiedad del deudor en proporción a sus deudas, de modo que compartan equitativamente las pérdidas.

En el siglo XVIII, tanto deudores como acreedores apreciaron el valor del proceso de quiebra. Cada colonia y estado permitía el encarcelamiento por deudas. Las colonias y los estados experimentaron ocasionalmente con estatutos de insolvencia que liberaban a los deudores pequeños y medianos de la cárcel y repartían sus activos entre sus acreedores, pero no los eximía de responsabilidad. Fueron pocos los experimentos con verdaderas descargas por quiebra.

No es de sorprender que los llamamientos para abolir el encarcelamiento por deudas fueran de la mano de propuestas para promulgar leyes sobre quiebras. Desde el primer argumento publicado a favor de las liquidaciones por quiebra en 1755, la quiebra se promovió como un beneficio tanto para los acreedores como para los deudores. Permitiría a los acreedores intervenir y preservar los activos del deudor para todos los acreedores, mientras que la disponibilidad de la condonación induciría a los deudores a no desperdiciar sus activos en esfuerzos inútiles para evitar la prisión de los deudores. Los comerciantes, en particular, estaban a favor de la legislación sobre quiebras porque sabían que la insolvencia era la desventaja del riesgo empresarial.

Leyes coloniales y estatales

Excepto por breves experimentos en Massachusetts y New Hampshire en 1714 y 1715, respectivamente, los primeros estatutos verdaderos de quiebra en las colonias fueron producto de las dislocaciones económicas de la Guerra Francesa e India en las décadas de 1750 y 1760, que demostraron que el fracaso económico no tiene por qué ser necesario. implican un fracaso moral y, por lo tanto, barrieron la principal objeción al pago de deudas. Entre 1755 y 1757, Nueva York, Rhode Island y Massachusetts promulgaron sistemas de quiebras que distribuían los activos de los deudores insolventes entre sus acreedores y los liberaban de una mayor responsabilidad por sus deudas. Connecticut hizo lo mismo en 1763. Tres de los estatutos —Massachusetts, Rhode Island y Connecticut— eran voluntarios, lo que significa que los deudores podían solicitarlos. Solo Nueva York aprobó un acto involuntario, iniciable solo por los acreedores. Tres, Rhode Island, Connecticut y Nueva York, se aplicaron a deudores comerciales y no comerciales. Solo la ley de Massachusetts se limitó a los deudores comerciales. Los experimentos fueron de corta duración o restrictivos o ambos en su aplicación. Cada uno venció o fue derogado. Sin embargo, su mera existencia marcó un cambio en las actitudes populares hacia la insolvencia.

Ese cambio se hizo aún más marcado después de la Revolución, cuando la caída de los precios, la escasez de efectivo, la depreciación, la competencia de las manufacturas británicas, los obstáculos al establecimiento de mercados de exportación y los esfuerzos de los acreedores británicos para cobrar las deudas anteriores a la guerra contribuyeron a la depresión de la posguerra y a una crisis. ola de fracasos empresariales. A medida que el fracaso se convirtió en el destino común potencial de todos los comerciantes, los comerciantes presionaron por las leyes de quiebras. Un estatuto de quiebras de Pensilvania promulgado en 1785 anunció su propósito comercial en el preámbulo, que una ley de quiebras era "necesaria y adecuada, así como conforme al uso de las naciones comerciales", asumiendo así como un hecho una identidad como nación comercial que fue muy disputada. en los debates sobre la legislación nacional sobre quiebras en la próxima década. La ley fue nominalmente involuntaria y se limitó a los deudores comerciales. Nueva York experimentó fugazmente en 1784 y nuevamente en 1786 con una ley de quiebras voluntarias que se aplicaba tanto a los deudores comerciales como a los no comerciales.

La constitución y la ley federal

En este contexto, los delegados a la Convención Constitucional en 1787 acordaron el Artículo I, sección 8 de la Constitución, que facultaba al Congreso "para establecer ... leyes uniformes sobre el tema de las quiebras en todo Estados Unidos". James Wilson, uno de los proponentes de la cláusula, argumentó en la convención de ratificación de Pensilvania que una ley federal de quiebras estaría más en consonancia con la naturaleza interestatal del comercio y las relaciones crediticias sobre las que descansa el comercio. James Madison estuvo de acuerdo, escribiendo en El Federalista No. 42 que el "poder de establecer leyes uniformes de quiebras está tan íntimamente relacionado con la regulación del comercio ... que no parece probable que se ponga en duda su conveniencia".

Después de este comienzo aparentemente incontrovertido, la cuestión del alivio de la quiebra nacional languideció. Las propuestas de "leyes uniformes sobre el tema de las quiebras" surgieron y murieron en cada Congreso desde el primero hasta la década de 1790. Cuando el Congreso se hizo cargo de los proyectos de ley de quiebras en esos años, nadie disputó que tanto los acreedores comerciales como los deudores querían un sistema federal de quiebras que resolviera las reclamaciones, distribuyera los activos y proporcionara una descarga. Sin embargo, los intereses agrarios temían con razón que una ley de quiebras expondría a los agricultores y plantadores a la confiscación de sus tierras. Argumentaron que la nueva nación era una sociedad agraria en la que el comercio estaba demasiado subdesarrollado para requerir la quiebra. Agudizando aún más el debate, los federalistas vieron un sistema federal de quiebras como esencial para expandir la autoridad del gobierno nacional, de una pieza con propuestas para ampliar el poder judicial y extender una red nacional de autopistas. La bancarrota se convirtió así en parte de la división ideológica entre comercio y agricultura, y entre nacionalismo y federalismo.

Lo que finalmente inclinó la balanza fue el colapso de los esquemas de especulación de tierras a gran escala en 1797, cuando por primera vez numerosos hombres prominentes se vieron encarcelados por sus deudas o fugitivos de sus acreedores. Su presencia en el grupo de deudores insolventes dio nueva urgencia al debate sobre la quiebra. Ese debate culminó con la Ley de Quiebras de 1800, la primera ley nacional de quiebras, que se aprobó en febrero sólo por el voto decisivo del presidente de la Cámara. La Ley no es una ley para el deudor común. Se aplicaba únicamente a comerciantes, banqueros, corredores, factores, suscriptores y aseguradores marítimos que debían como mínimo la suma sustancial de mil dólares.

Los deudores encarcelados en Nueva York celebraron con alegría la noticia de la ley con una serie de brindis por "este acto divino". Otros no estaban tan entusiasmados. El Congreso derogó el estatuto en diciembre de 1803 después de apenas tres años y medio, víctima de la nueva ascendencia jeffersoniana. A partir de entonces, las decisiones ambiguas de la Corte Suprema de los Estados Unidos y la expectativa de que el Congreso se adelantaría al campo desanimó a la mayoría de los estados de intentar siquiera establecer sistemas de quiebras. El Congreso no promulgó una ley de quiebras permanente hasta 1898.

Bibliografía

Coleman, Peter J. Deudores y acreedores en Estados Unidos: insolvencia, encarcelamiento por deuda y quiebra, 1607–1900. Madison: Sociedad Histórica del Estado de Wisconsin, 1974.

Mann, Bruce H. Republic of Debtors: Quiebra en la era de la independencia estadounidense. Cambridge, Mass .: Harvard University Press, 2002.

Bruce H. Mann