Ley de protección de la bandera de 1989

Andrew C. Spiropoulos

En 1989, la Corte Suprema de Estados Unidos, en Texas v. Johnson, consideró la constitucionalidad de un estatuto de Texas que convierte en delito "desfigurar, dañar o maltratar físicamente una bandera estadounidense de una manera que la [persona] sepa que ofenderá gravemente a una o más personas que probablemente observarán o descubrirán su acción". El Tribunal dictaminó que la Primera Enmienda de la Constitución impedía el uso del estatuto para procesar a Gregory Lee Johnson, quien había quemado una bandera para protestar por el nombramiento del presidente Ronald Reagan como candidato presidencial. El juez William Brennan, escribiendo por una mayoría de 5 a 4, encontró que el interés declarado del estado en "preservar la bandera como símbolo de la nacionalidad y la unidad nacional" estaba "relacionado con la supresión de la libre expresión". La preocupación del estado, la La corte razonó, se activó "solo cuando el trato de una persona a la bandera comunica algún mensaje", lo que significa que el estado procesó solo a aquellos que maltrataron la bandera para expresar un mensaje particular que otros encontraron ofensivo. La Corte concluyó: "Si hay un principio fundamental que subyace a la Primera Enmienda, es que el Gobierno no puede prohibir la expresión de una idea simplemente porque la sociedad encuentre la idea en sí misma ofensiva o desagradable".

Muchos estadounidenses expresaron su decepción, e incluso indignación, por la decisión de la Corte en Johnson, incluido el presidente George HW Bush y una abrumadora mayoría en ambas cámaras del Congreso. Para el 1 de julio de 1989, menos de un mes después de la decisión, los miembros del Congreso habían presentado treinta y nueve resoluciones separadas pidiendo una enmienda constitucional que autorizara leyes que prohibieran la profanación de la bandera. Los líderes de ambas cámaras del Congreso se opusieron a una enmienda constitucional pero acordaron que el Congreso necesitaba hacer algo para revertir el efecto de la Johnson decisión. El 28 de octubre de 1989, la Ley de Protección de la Bandera de 1989 (PL101-131, 103 Stat. 777), a pesar de la negativa del presidente Bush a firmar el proyecto de ley, se convirtió en ley. La ley establece que "quien a sabiendas mutila, desfigura, contamina físicamente, quema, mantiene en el piso o en el suelo, o pisotea cualquier bandera de los Estados Unidos, será multado bajo este título o encarcelado por no más de un año, o ambos. " La ley "no prohíbe ninguna conducta que consista en deshacerse de una bandera cuando se ha desgastado o ensuciado".

Los partidarios de la ley creían que la Corte la consideraría constitucional porque el estatuto fue redactado cuidadosamente para dejar en claro que el Congreso tenía la intención de proteger la bandera de la desfiguración u otras formas de malos tratos sin importar el motivo o el mensaje intencional del acusado. En otras palabras, la ley castigaba la profanación de banderas sin importar si, como con la ley de Texas en Johnson, cualquiera encontró ofensivas las acciones en cuestión. Sin embargo, en 1990 la Corte, en Estados Unidos v. Eichman, encontró que el enjuiciamiento de una persona por quemar una bandera en violación de la ley era incompatible con la Primera Enmienda. La Corte sostuvo que, a pesar de la ausencia de la restricción explícita de mensajes particulares que se encuentran en Johnson, El interés declarado del gobierno en proteger la "integridad física" de la bandera "se basa en una necesidad percibida de preservar el estatus de la bandera como símbolo de nuestra Nación y ciertos ideales nacionales". Esta defensa del símbolo de la nación y de las ideas que representa sería necesaria solo cuando el tratamiento de la bandera por parte de una persona comunica un mensaje en desacuerdo con esos ideales. En otras palabras, la protección legal de la bandera por parte del gobierno es por definición, ya sea expresada explícitamente o no, dirigida a la supresión de mensajes particulares.

La opción restante para quienes deseen brindar protección legal contra la profanación de banderas es el camino abandonado en 1989, una enmienda a la Constitución. Las propuestas de enmienda, sin embargo, fueron rechazadas por el Senado en 1989, 1995 y 2000, y por ambas cámaras en 1990.

Bibliografía

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Goldstein, Robert Justin. "La gran aleta de bandera de 1989-1990: un análisis histórico, político y legal". Revista de Derecho de la Universidad de Miami 45 (1990): 19 – 106.

Tiefer, Charles. "La controversia de la quema de banderas de 1989-1990: el papel válido del Congreso en el diálogo constitucional". Harvard Journal on Legislation 29 (1992): 357 – 398.