Ley de naturalización (1790)

James W. Fox, Jr.

La naturalización es el proceso mediante el cual las personas pueden convertirse en ciudadanos de un país en el que no nacieron. La Constitución de los Estados Unidos otorga al Congreso el poder de "establecer una regla uniforme de naturalización" (artículo I, sección 8, cláusula 4). Poco después de la ratificación de la Constitución, el Congreso aprobó la Ley de Naturalización de 1790 (1 Stat. 103). El acto proporcionado

que cualquier extranjero, que sea una persona blanca libre, que haya residido dentro de los límites y bajo la jurisdicción de los Estados Unidos por el término de dos años, puede ser admitido para convertirse en ciudadano del mismo, previa solicitud a cualquier tribunal de derecho consuetudinario registrado , en cualquiera de los Estados en los que haya residido por el término de un año por lo menos, y haciendo prueba a satisfacción de dicho tribunal, que es una persona de buen carácter, y prestando juramento o afirmación prescrita por la ley, para apoyar la Constitución de los Estados Unidos ...

Este acto revela una de las ambigüedades más profundas de la ciudadanía estadounidense. Al requerir un período de residencia antes de la naturalización, los miembros del Congreso enfatizaron que los extranjeros deben pasar suficiente tiempo en los Estados Unidos para apreciar la democracia estadounidense; El Congreso vio a Estados Unidos como una escuela para la igualdad y la democracia. Pero al evitar que las personas de color nacidas en el extranjero se conviertan en ciudadanos, la ley estableció que la ciudadanía estadounidense contenía su propia aristocracia, la de la raza.

La violencia de la Revolución Francesa a principios de la década de 1790, ejemplificada dramáticamente por el Reinado del Terror de 1793, generó temores de que violentos revolucionarios franceses (los jacobinos) llegaran a América. En respuesta, el Congreso extendió el requisito de residencia para la ciudadanía en la Ley de Naturalización de 1795 de uno a cinco años. Al principio, el Partido Demócrata-Republicano de Thomas Jefferson apoyó el requisito de residencia extendida. Aunque los republicanos favorecían la admisión de revolucionarios europeos, que generalmente apoyaban al Partido Demócrata-Republicano, también temían una afluencia de comerciantes que oprimieran a los ciudadanos-agricultores comunes y apoyaran al Partido Federalista.

Los republicanos, sin embargo, se opusieron a las restricciones más largas de catorce años implementadas por un Congreso Federalista con la Ley de Naturalización de 1798. Esta ley, como parte de las infames Leyes de Extranjería y Sedición, fue diseñada para restringir el poder político de personas simpatizantes de los republicanos de Jefferson. Cuando los republicanos arrebataron el control del Congreso a los federalistas en las elecciones de 1800, regresaron el requisito de residencia a cinco años en la Ley de Naturalización de 1802.

El aumento de las restricciones de residencia implementadas durante la década de 1790 reflejó un nativismo, una política que favorece a los ciudadanos nativos sobre los inmigrantes, a través de la cual los ciudadanos actuales expresaron su miedo a los extranjeros e intentaron preservar lo que veían como la singularidad de la ciudadanía estadounidense. Tanto federalistas como republicanos se vieron afectados, de diferentes maneras, por este rechazo nativista de los extranjeros. A lo largo de la historia de la nación, el nativismo ha estado detrás de las exclusiones de personas por motivos de raza, país de origen e ideología política.

La historia de la naturalización también revela que la ciudadanía se centró en los hombres. Si bien la ley de 1790 naturalizó a todas las "personas" y, por lo tanto, incluyó a las mujeres, también declaró que "el derecho de ciudadanía no descenderá a personas cuyos padres nunca hayan residido en los Estados Unidos ..." Esto impidió la concesión automática de la ciudadanía. a niños nacidos en el extranjero cuya madre, pero no padre, había residido en los Estados Unidos. La ciudadanía se heredaba exclusivamente a través del padre. El Congreso no eliminó la inequidad hasta 1934.

La Guerra Civil cambió las ideas estadounidenses de ciudadanía. La Decimocuarta Enmienda garantizó la ciudadanía a todas las personas nacidas en los Estados Unidos, independientemente de su raza, clase o género. Luego, el Congreso aprobó la Ley de Naturalización de 1870, que extendió la naturalización a las personas de ascendencia africana. A lo largo del siglo XIX y XX, sin embargo, continuaron las restricciones a la inmigración y la naturalización basadas en los países de origen. La naturalización fue limitada para grupos considerados sospechosos, como los ciudadanos chinos, perpetuando una idea racial de ciudadanía. La tensión entre los ideales de igualdad y libertad y las realidades de raza, género y política evidentes en la historia de las leyes de naturalización del primer siglo de los Estados Unidos sentó las bases para los debates sobre inmigración y leyes de inmigración durante el siglo XX. .