Ley de intercambio de productos básicos

Jerry W. Markham

La Commodity Exchange Act (PL 74-765, 49 Stat. 149) es la sucesora de una legislación anterior que había resultado ineficaz para detener la manipulación de los precios de los productos básicos. Aunque más tarde se descubrió que la Ley de Bolsa de Productos Básicos era un mecanismo defectuoso para regular los mercados de productos básicos (y fue complementada por la legislación en la década de 1970), ha desempeñado un papel histórico importante.

Antes de la adopción de la ley en 1936, el Congreso había adoptado la Ley de Negociación de Futuros de 1921, que requería que todas las transacciones de futuros de materias primas se llevaran a cabo en un mercado autorizado como mercado por contrato por el gobierno federal. Este requisito fue diseñado para permitir el escrutinio federal de la negociación de futuros de materias primas y para detener las llamadas "tiendas de balde" que eran esencialmente salas de apuestas para la especulación con los precios de las materias primas.

Después de la Primera Guerra Mundial, el sector agrícola estadounidense experimentó una recesión. Esa recesión económica se atribuyó, en parte, a los excesos especulativos que se produjeron en el comercio de futuros de materias primas. La Ley de Comercio de Futuros fue el resultado de una investigación masiva del comercio de granos por parte de la Comisión Federal de Comercio (FTC) realizada a raíz de la recesión. El enorme informe de la FTC encontró que se estaban produciendo muchos abusos en la industria. El Congreso confirmó ese hallazgo en sus propias audiencias sobre la Ley de Comercio de Futuros.

En 1922, en Hill contra Wallace, la Corte Suprema declaró inconstitucional la Ley de Comercio de Futuros porque se basaba indebidamente en los poderes impositivos del Congreso. Una manipulación en los precios de los granos que ocurrió justo después de este fallo de la Corte Suprema impulsó la recreación de la Ley de Comercio de Futuros, con un nombre diferente, bajo los poderes comerciales del Congreso. La nueva ley, llamada Ley de Futuros de Granos, fue considerada constitucional por la Corte Suprema en Chicago Board of Trade v. Olsen (1923).

Los precios de las materias primas bajaron drásticamente durante la Gran Depresión, que siguió a la caída de la bolsa de valores de 1929. El recién elegido presidente Franklin D. Roosevelt solicitó una legislación para la regulación de los futuros de valores y materias primas como parte de sus reformas del New Deal. Sin embargo, la legislación de futuros de productos básicos tomó un camino diferente al de las leyes federales de valores porque los comités de agricultura en el Congreso, en lugar de los comités bancarios, tenían jurisdicción sobre las bolsas que negociaban contratos de futuros. Durante la audiencia sobre esta legislación, el Congreso encontró numerosos abusos, incluyendo lo que se describió como "orgías" especulativas y manipulaciones por parte de grandes especuladores que se pensaba que estaban haciendo bajar los precios de las materias primas.

Uno de los especuladores más rapaces fue Arthur Cutten, un comerciante de Chicago que fue responsable de varios ataques masivos en los mercados de materias primas antes de mudarse a Nueva York. Allí se hizo igualmente famoso por sus manipulaciones de los mercados de valores. Un sensacional colapso de los precios del trigo y el maíz en 1933 en la Bolsa de Comercio de Chicago y una caída dramática de los precios del algodón en 1935 superaron la resistencia de la industria a las reformas legislativas, lo que permitió la adopción de la Ley de Bolsa de Productos en 1936.

Objetivos y funciones del acto

La Ley de Bolsa de Productos Básicos prohibió la manipulación de los precios de futuros de productos básicos y trasladó el requisito contenido en la Ley de Futuros de Granos de 1922 de que el comercio de futuros de productos básicos sobre productos básicos "regulados" se negociara únicamente en mercados de contratos autorizados. Se prohibió el fraude y las empresas de corretaje que gestionaban los pedidos de los clientes (denominadas en la industria como "comerciantes de comisiones de futuros") debían registrarse en el gobierno federal. La Ley de intercambio de productos básicos debía ser administrada por una Comisión de intercambio de productos básicos compuesta por el fiscal general y los secretarios de agricultura y comercio, una estructura heredada de la Ley de futuros de cereales.

La responsabilidad regulatoria diaria se delegó en la Administración de Futuros de Granos, que más tarde pasó a llamarse Commodity Exchange Authority, una oficina dentro del Departamento de Agricultura. A diferencia de la legislación adoptada en la industria de valores, no se otorgó autoridad al gobierno para controlar el nivel de márgenes en la industria de futuros. Más bien, se le dio al gobierno la autoridad para limitar el tamaño de las posiciones especulativas de los comerciantes individuales o de aquellos que actúan en concierto entre sí. La Ley de Bolsa de Productos Básicos también buscó detener el comercio de opciones de productos básicos sobre productos regulados porque se consideraba que tales instrumentos eran altamente especulativos.

Experiencia bajo el acto

La Ley de Bolsa de Productos Básicos no demostró ser eficaz para detener ni las manipulaciones ni los abusos especulativos. Una falla en sus disposiciones permitió la negociación de opciones y futuros sobre productos básicos no regulados, en otras palabras, aquellos que no figuran en la Ley de Bolsa de Productos Básicos. La ley no pudo enmendarse lo suficientemente rápido para mantenerse al día con la expansión del comercio de opciones y futuros sobre esos productos básicos no regulados. Esto condujo a grandes pérdidas a principios de la década de 1970, cuando las empresas de opciones de productos básicos no reguladas colapsaron, lo que provocó pérdidas a muchos clientes poco sofisticados. Un gran aumento de los precios de las materias primas durante ese período también suscitó preocupación en el Congreso. El resultado fue la promulgación de la Ley de la Comisión de Comercio de Futuros de Productos Básicos, que creó la Comisión de Comercio de Futuros de Productos Básicos (CFTC), una agencia federal independiente destinada a funcionar como la Comisión de Bolsa y Valores (SEC), el regulador enérgico de la industria de valores.

La CFTC asumió los poderes de la Commodity Exchange Commission y se le otorgaron amplios poderes nuevos, incluida la autoridad para imponer sanciones civiles de hasta $ 100,000 por cada violación de la Commodity Exchange Act o las reglas de la CFTC. Se agregaron nuevas clases de solicitantes de registro, incluidos asesores de comercio de productos básicos y operadores de grupos de productos básicos. Estos últimos eran conjuntos de fondos de clientes que se negociaban en futuros de materias primas.

La CFTC encontró rápidamente una serie de problemas, incluida la venta fraudulenta renovada de opciones de productos básicos a clientes poco sofisticados. Este problema se resolvió suspendiendo la negociación de opciones sobre productos básicos hasta que las bolsas permitieran la negociación de opciones en condiciones reguladas. La CFTC pronto también chocó con la SEC, ya que las innovaciones financieras llevaron a la negociación de futuros sobre instrumentos financieros regulados por la SEC. Dichos instrumentos financieros incluían futuros sobre índices bursátiles y futuros sobre instrumentos de renta fija, como valores gubernamentales. Un acuerdo entre las agencias, promulgado como ley, resolvió esta disputa al trazar un límite entre sus jurisdicciones. Sin embargo, esa solución no fue duradera.

La SEC culpó de la caída del mercado de valores de 1987 a los efectos desestabilizadores de la negociación de futuros sobre los índices bursátiles. El desarrollo de instrumentos derivados extrabursátiles como los swaps dio lugar a otros enfrentamientos entre la SEC y la CFTC sobre cómo deberían regularse esos instrumentos. Estos enfrentamientos se intensificaron cuando varias instituciones grandes sufrieron grandes pérdidas por negociar esos instrumentos a principios de la década de 1990. A continuación, surgió un prolongado debate sobre cómo deberían regularse esos instrumentos. Después de algunas vacilaciones, la CFTC decidió desregular los mercados de productos básicos, excepto cuando se trata de clientes minoristas. Ese programa se convirtió en ley mediante la Ley de modernización de futuros de productos básicos. Esta ley modificó la Ley de intercambio de productos básicos para liberar a los comerciantes institucionales de las restricciones regulatorias en sus transacciones de derivados, siempre que su contraparte también fuera una institución. Los observadores criticaron la legislación de 2000, sin embargo, después del fracaso de Enron Corporation en 2001. Enron había utilizado las disposiciones de la ley de 2000 para escapar de la regulación de sus amplias actividades de comercio de productos básicos.