Ley agraria y especulación agraria sobre los Apalaches

Dividiendo el Oeste. Los colonos estadounidenses se trasladaron a la tierra al oeste de los Apalaches en el siglo XVIII. Después de lograr la independencia en 1783, los estadounidenses cruzaron estas montañas en mayor número. La Ordenanza de Tierras de 1785 facilitó el proceso de propiedad de la tierra occidental. Los topógrafos federales dividieron la tierra en municipios de seis millas cuadradas, que luego se clasificaron en 36 secciones de 640 acres cada una. Estas secciones, a su vez, podrían subdividirse en unidades de 320, 160, 80 y 40 acres. El resultado final fue la división de grandes secciones del Trans-Appalachian West en pulcros cuadrados. Dividir la tierra en cuadrados ordenados facilitó la venta y, posteriormente, la propiedad. Sin embargo, el sistema ignoró la topografía del terreno. Como resultado, algunos agricultores se quedaron atrapados en tierras altas sin acceso a cursos de agua. Además, debido a que las líneas encuestadas ignoraron los contornos de las cuencas hidrográficas occidentales, la erosión provocó la degradación de la tierra en algunas partes del país.

Apoyo del gobierno. Sin embargo, por mal adaptado al terreno, la disposición de la tierra en secciones promovió la expansión estadounidense en Occidente. Tres grupos en conflicto determinaron la distribución de la tierra occidental: el gobierno federal recién creado, los agricultores y los especuladores de tierras. El objetivo del gobierno federal era sencillo: vender tierras públicas para proporcionar fondos para financiar la deuda nacional. Por supuesto, los funcionarios del gobierno también vieron el beneficio de poblar Occidente con ciudadanos leales a la nueva república.

Granjeros Yeoman. Los agricultores independientes y sus partidarios formaron el segundo grupo. Mientras esperaban ganarse la vida, algunos agricultores también creían, junto con Thomas Jefferson, que una república sólo podía sobrevivir si estaba compuesta por agricultores virtuosos; pero los agricultores no podían trasladarse fácilmente al Oeste por su cuenta. Necesitaban nuevas tierras para ser adquiridas, exploradas e inspeccionadas por el gobierno. Jefferson pensó que la compra de Luisiana de 1803 resolvería cualquier problema de escasez de tierras. Los exploradores estadounidenses, comenzando con Meriwether Lewis y William Clark en 1804, investigaron las nuevas tierras del Lejano Oeste. Los topógrafos federales se trasladaron lentamente hacia el oeste desde los Apalaches (a veces a un ritmo más lento que los colonos), pero ni siquiera esto fue suficiente. Para que los agricultores prosperasen como estadounidenses virtuosos, la tierra tenía que estar disponible y ser barata para que ellos, no los especuladores de tierras, recibieran las mejores y más productivas tierras. Con el argumento de que eran la base de la nueva nación, los pequeños agricultores lucharon repetidamente por una nueva legislación que respaldara su movimiento hacia el oeste.

Especulación de tierras. Los empresarios que participaron en una de las actividades más antiguas de Estados Unidos, la especulación de la tierra, formaron el tercer grupo. La Ordenanza de 1785 benefició a estos hombres más que el gobierno federal o el pequeño agricultor. El gobierno vendió algunas tierras en grandes bloques a precios reducidos a grandes especuladores. Los funcionarios federales vendieron otras tierras en subastas públicas en secciones de 640 acres por un mínimo de un dólar por acre. La acumulación de al menos $ 640 (y las ofertas podrían aumentar) estaba fuera del alcance de la mayoría de los agricultores. Como resultado, los agricultores menos prósperos a menudo tenían que comprar tierras a especuladores ricos.

Cambios en las leyes de la tierra. El perpetuo conflicto entre el agricultor, el gobierno y el especulador se convirtió en una característica fundamental del asentamiento occidental. El gobierno federal, por su parte, fue inconsistente. Cortejado por los especuladores por un lado y presionado por los agricultores (que estaban ganando una voz más fuerte en el siglo XIX) por el otro, el Congreso revisó las leyes de tierras una y otra vez. Gradualmente, el gobierno federal vendió terrenos en bloques más pequeños: de 640 acres en 1785 a 320 en 1800, 160 en 1804 y 80 acres en 1820. El precio por acre de terrenos públicos fluctuó: de $ 1 en 1785, $ 2 en 1796, $ 1.25 en 1820, y una tasa variable (de 1.25 dólares a 12.5 centavos por acre) en 1854. Reconociendo que muchos agricultores carecían de capital suficiente para comprar incluso pequeñas extensiones, el gobierno federal ofreció crédito a los compradores en 1796. La póliza (cancelada en 1820) fue aparentemente creado para alentar la inversión de los agricultores reales, pero tendió a beneficiar a los especuladores de tierras.

Okupas. Los colonos sin título de propiedad (llamados ocupantes ilegales) constituyeron otra fuente de conflicto en Occidente. Un granjero que encontró un terreno deseado se convirtió en un ocupante ilegal al limpiarlo y plantarlo con la esperanza de algún día comprar los acres que había mejorado. Sin embargo, cuando las tierras despejadas se subastaron, un especulador podría superar al ocupante ilegal, hacerse con el control de la pequeña granja y luego venderla para obtener ganancias. Beneficiarse del trabajo de los conciudadanos era un anatema para aquellos que pensaban que la virtud nacía del trabajo de la tierra. No fue hasta 1841, con la aprobación de la Ley de preferencia, que el ocupante ilegal pudo ser el único comprador (por 1.25 dólares el acre) de 160 acres de su tierra mejorada. En teoría, el pequeño agricultor se benefició aún más cuando en 1862 el Congreso aprobó la Homestead Act. Un ciudadano, o un individuo que planeaba convertirse en uno, podía adquirir 160 acres de tierras públicas prácticamente sin costo alguno, pagando solo una pequeña tarifa de presentación. Aunque muchos pequeños agricultores de Occidente se beneficiaron de esta política, los estadounidenses con frecuencia, a veces de manera flagrante, abusaron de la Ley de Homestead.

Thomas Jefferson sobre agricultores

La expansión de los Estados Unidos sobre las montañas Apalaches planteó preguntas sobre quién debería beneficiarse de las nuevas tierras. Thomas Jefferson, autor de la Declaración de Independencia y más tarde presidente de los Estados Unidos, creía que el país, incluido Occidente, debería estar compuesto principalmente por granjeros independientes. Aunque su visión nunca se hizo realidad, no obstante ofreció quizás la defensa más elocuente de la agricultura estadounidense. “Los que trabajan en la tierra son el pueblo escogido de Dios, si alguna vez tuvo un pueblo escogido, cuyos pechos ha hecho su depósito peculiar de virtud sustancial y genuina. Es el foco en el que mantiene vivo ese fuego sagrado, que de otro modo podría escapar de la faz de la tierra. La corrupción de la moral en la masa de cultivadores es un fenómeno del que ninguna época ni nación ha proporcionado un ejemplo ".

Fuente: Thomas Jefferson, "Manufactures", en Notas sobre el estado de Virginia, editado por William Penden (Chapel Hill: University of North Carolina Press, 1982), págs. 164-165.

Un legado mixto. Sería un error hacer distinciones rígidas entre el pequeño agricultor (ocupante ilegal o terrateniente), el especulador y el gobierno de Occidente. Los congresistas a menudo compraban grandes secciones de

tierra para vender; de hecho, algunos de los padres fundadores especularon activamente con la tierra. Además, muchos agricultores llegaron a Occidente con miras a futuras ventas de tierras. Algunos ocupantes ilegales se mudaron, mejoraron y reclamaron un área pequeña, y luego la vendieron a otra persona antes de que estuviera oficialmente disponible para la venta. Otros agricultores compraron una parcela, acumularon la superficie adyacente y luego vendieron la totalidad o parte de la gran propiedad a los colonos entrantes. Estos pequeños especuladores se quedaron en el área o siguieron adelante y repitieron el proceso en otros lugares. Como nos recuerda el historiador Paul Gates, los financieros que vivían en Oriente se beneficiaron más de las políticas agrarias estadounidenses. Aunque estos grandes especuladores a veces se vieron afectados por una mala compra o una depresión, también pudieron obtener secciones más grandes y prestar dinero a agricultores hambrientos de tierras a altas tasas de interés. Los objetivos en conflicto y la búsqueda de la riqueza impidieron una distribución justa de la tierra pública en los Estados Unidos.