Letras de mortalidad

En las parroquias inglesas, a partir de 1538, cada entierro requería completar un documento que era el precursor del certificado de defunción moderno. Esto legalizó el entierro y permitió que se dispusiera legalmente de la herencia del difunto. El número de muertes se recopiló semanalmente y anualmente. Estas compilaciones se conocieron como facturas de moral. En muchas parroquias se trataba de relatos aproximados de las causas de muerte y, con el paso de los años, esta información se volvió más precisa, aunque no era necesariamente coherente de una parroquia a otra. El procedimiento se hizo más formal y sistemático en toda Inglaterra en 1603, y continuó hasta que fue reemplazado por la Ley de Registro de Nacimientos y Defunciones de 1836. Desde 1728 en adelante, la edad de la muerte también se registró en las facturas.

En los años posteriores a la fundación de la Royal Society en 1660, varios estudiosos encontraron que estos documentos eran una fuente fructífera de información sobre las vidas y muertes de los ingleses. El primero de ellos fue John Graunt, un mercero londinense y científico aficionado que estaba interesado en el impacto de los brotes epidémicos de peste, el impacto de la muerte y sus casos en hombres y mujeres, y los méritos relativos de vivir en una ciudad como la Londres o en el campo. Graunt publicó sus análisis en Observaciones naturales y políticas ... sobre las facturas de mortalidad (1662), obra que se convirtió en el clásico fundador de las ciencias modernas de la estadística vital y la epidemiología. Sir William Petty, contemporáneo de Graunt, adoptó un enfoque similar en sus análisis, publicados en Aritmética política (1682) y otras obras que hicieron de Petty el padre fundador de la economía.

John M. Last

(ver también: Certificación de causas de muerte; Graunt, John; Tasas de mortalidad )