Lenguas indias

Idiomas indios. El idioma es fundamental para la identidad india. Aunque hay excepciones, en general, la identidad del grupo aborigen correspondía al idioma que hablaban sus miembros. Esta tradición continúa en el sentido de que las designaciones tribales a menudo se refieren al idioma, aunque en algunos casos pocos o alguno de sus miembros pueden conocer el idioma.

En el momento del contacto europeo, se estima que unos 300 idiomas estaban en uso entre los habitantes indígenas del área al norte de México y un número sorprendentemente grande de ellos sobrevive hasta el día de hoy. En el censo de Estados Unidos de 1990, los encuestados identificaron 136 de esos idiomas como idiomas domésticos. Si bien las cifras del censo pueden implicar informes excesivos y deficientes de ambos idiomas y su número de hablantes, al agregar una cifra adicional conservadora para los idiomas que se encuentran solo en Canadá, se puede afirmar que quizás la mitad del número estimado en el contacto europeo todavía está en uso. .

Clasificación e historia

El punto de partida para las discusiones sobre las lenguas indias suele ser sus relaciones entre sí o su clasificación. La primacía de esta preocupación surge de la tradición de la lingüística histórica y comparada, particularmente con respecto a muchas lenguas europeas de la familia indoeuropea. El éxito de la tradición indoeuropea se basa en cierta medida en la disponibilidad de datos a lo largo del tiempo (hasta cuatro mil años) en algunos de los idiomas. Sin embargo, dado que no existe un registro comparable para las lenguas indias, sus relaciones y su clasificación han sido más problemáticas.

Los primeros estudiantes de idiomas indios incluyeron a Thomas Jefferson, quien se dedicó al trabajo de campo y pidió a Meriwether Lewis y William Clark que le trajeran información sobre los idiomas de las tribus que encontraron en la expedición 1804–1806. A Albert Gallatin, el secretario del Tesoro de Jefferson, también se le atribuye haber realizado más tarde el primer intento serio de una clasificación completa. La clasificación definitiva de las lenguas indias fue elaborada por la Oficina de Etnología Estadounidense bajo el liderazgo de John Wesley Powell en 1891 y reconoció cincuenta y ocho familias lingüísticas distintas. Desde entonces, se han realizado modificaciones generalmente aceptadas de la clasificación de Powell que implican fusiones de idiomas y grupos con otros grupos y otros reordenamientos. Sin embargo, la opinión de un gran número (más de cincuenta, incluidos los aislados) de distintos grupos lingüísticos en América del Norte sigue siendo la ortodoxa. Sin embargo, ha habido intentos de reducir radicalmente el número a tan solo tres cepas para todo el Nuevo Mundo postulando relaciones remotas que muestran unidad genética entre números de familias Powellianas. Esto ha dado lugar a un debate considerable y, a veces, enconado entre los expertos. Se ha logrado un progreso sustancial en la determinación de las relaciones internas dentro de las familias y en su relación con las migraciones prehistóricas e históricas. También se han realizado avances en la reconstrucción de etapas anteriores de las lenguas.

Es importante señalar que la clasificación genética de las lenguas no se corresponde necesariamente con otras clasificaciones como la geográfica o la cultural. La diversidad geográfica de las lenguas algonquinas, que se extienden por una gran parte del continente de América del Norte en varios lugares no contiguos, incluidas las llanuras altas y las costas este y oeste, lo ilustra bien. Otro tipo de relación lingüística entre lenguas está ilustrada por las lenguas Pueblo, que derivan de tres familias bastante distintas pero muestran patrones paralelos de expresión y uso debido a las estrechas relaciones geográficas y culturales de sus hablantes. Este tipo de relación no genética se denomina área lingüística.

Escribir

Aunque los indios registraron información utilizando pictogramas antes del contacto con los europeos, no tenían escritura en el sentido de un sistema gráfico con el que representar directamente el lenguaje. El logro singular del Cherokee Sequoyah, que creó un silabario para su idioma a principios del siglo XIX, no tiene paralelo en el mundo indio. Los sistemas de escritura que utilizan el alfabeto latino y, en el caso de Cree y Ojibwe, un silabario geométrico fueron desarrollados inicialmente por misioneros y antropólogos blancos, pero los hablantes nativos han asumido la responsabilidad de promulgar ortografías estandarizadas. La fuerte tradición de la oralidad ha proporcionado a muchos idiomas indios un conjunto de convenciones sobre el uso tan riguroso como el que existe para el inglés escrito formal.

Lenguaje y cultura

En el centro de cualquier discusión sobre las lenguas indias es la relación entre lengua y cultura. Aquí, el foco ha sido el debate sobre la hipótesis asociada con el lingüista Edward Sapir y su alumno Benjamin Lee Whorf de que el lenguaje puede determinar las formas en que sus hablantes ven el mundo. Las primeras pruebas proporcionadas por Whorf en apoyo de la hipótesis han sido rechazadas por insostenibles, pero el debate sigue aflorando en las discusiones académicas.

Sin embargo, no cabe duda de que la cultura nativa se refleja de manera rica en las lenguas indias. Los elaborados sistemas de parentesco que se encuentran en estos idiomas no solo ilustran puntos de vista específicos del parentesco, sino que también muestran la centralidad de tales relaciones en la vida india. Los sistemas nativos de clasificación del mundo natural suelen ser sutiles y complejos.

El inglés americano se ha enriquecido enormemente tomando prestado de los idiomas indios. Aparte de los muchos nombres de lugares, los dos tipos de préstamos más comunes son los términos para la flora y fauna nativas y para los objetos y conceptos de la cultura nativa.

Perspectivas

A principios del siglo XXI, todas las lenguas indígenas de América del Norte se clasificaron como en peligro de extinción. Navajo tenía, con mucho, el mayor número de hablantes, alrededor de 150,000, mientras que la mayoría tenía menos de 1,000 y muchos tenían sólo un número muy pequeño de hablantes de edad avanzada. La influencia más devastadora fue la presión del medio anglófono en el que vivían los indios, bajo el cual solo un pequeño porcentaje de niños indios aprendieron a hablar su lengua nativa en casa. Esto llevó a las tribus a introducir ambiciosos programas de mantenimiento y renovación del idioma a medida que tomaban el control de sus sistemas educativos desde el preescolar hasta la escuela de posgrado.

Bibliografía

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GaryBevington