Lee, William

Lee, William. (1739-1795). Comerciante estadounidense, diplomático y alborotador. Virginia. Sólo dieciséis meses mayor que su hermano Arthur, William estuvo estrechamente asociado con él en Europa después de 1768. En la década de 1760, William aprendió el comercio mercantil de su hermano mayor Philip ("Coronel Phil") Ludwell Lee en Stratford y se desempeñó como secretario de la tierra. empresa de especulación, la Compañía de Mississippi. El 7 de marzo de 1769, poco después de llegar a Londres, se casó con su rica prima Hannah Philippa Ludwell (m. 1784); más tarde fue la heredera de Green Spring, la sede de la familia Ludwell en Virginia. Al año siguiente, William se asoció en el comercio del tabaco con Stephen Sayre y los Dennys De Berdt (padre e hijo). Con Sayre y Arthur Lee, se involucró en la política británica como partidario de John Wilkes. Tanto Sayre como William se convirtieron en alguaciles de Londres (1773), y William poco después se convirtió en concejal de la City de Londres (1775), el único estadounidense elegido para ese cargo. William se postuló sin éxito para el Parlamento en 1774.

A principios de 1777, el comité comercial del Congreso, que incluía a Robert Morris y al hermano de William, Richard Henry Lee, nombró a William y al hermano de Morris, Thomas Morris, agentes comerciales conjuntos para manejar los negocios del Congreso en Europa. En junio de 1777, William fue a Francia, donde, para su disgusto, descubrió las cuentas financieras de los agentes del Congreso en desorden y las líneas de autoridad irremediablemente confusas. En poco tiempo, en una serie de cartas enviadas a los estados, William y su hermano Arthur comenzaron a cuestionar los tratos financieros de Silas Deane en nombre del Congreso e incluso la lealtad de Deane. El empleo de Deane del inteligente espía británico Edward Bancroft pareció dar crédito a sus cargos, y finalmente el Congreso retiró a Deane y llevó a cabo una investigación oficial sobre sus acciones. En mayo de 1777, el Congreso nombró a William comisionado para Prusia y Austria, pero ninguna de las potencias tenía idea de reconocer a los Estados Unidos en ese momento y a William no se le permitió visitar ninguna de las capitales.

Los hermanos Lee y Ralph Izard habían sido rechazados en sus asignaciones diplomáticas, por lo que se quedaron en París y trataron de justificar su existencia. Sus constantes quejas tendieron a socavar a Deane y Franklin y provocó mucha animosidad entre todas las partes. Las consecuencias de la controversia resultante incluyeron la eliminación de William Lee e Izard de sus puestos en junio de 1779 y el retiro de Arthur Lee tres meses después.

Mientras tanto, sin embargo, William Lee había dado un paso que condujo a la guerra entre Inglaterra y Holanda. Incapaz de entrar en las cortes de Prusia y Austria, se encargó de ver qué podía hacer en Holanda. Con un funcionario holandés menor, John De Neufville, redactó un borrador de tratado de comercio, y aunque los holandeses no dieron ninguna indicación de interés en él, Lee envió con orgullo su borrador al Congreso. Cuando Henry Laurens fue enviado a los Países Bajos en el verano de 1780 para obtener un tratado y un préstamo, los Lee le dieron el "tratado" de William como modelo. Laurens fue capturado por los británicos en el mar. La historiadora Helen Augur ha escrito que "Whitehall creyó, o eligió creer, el tratado de William Lee… genuino, e inmediatamente declaró la guerra a Holanda". (Augur, pág.322)

William vivió en Bruselas durante cuatro años después de perder su estatus oficial. En septiembre de 1783 se retiró a Green Spring y murió después de varios años de ceguera casi total.