Lagrange, joseph-louis (1736-1813)

LAGRANGE, JOSEPH-LOUIS (1736-1813), matemático francés. Lagrange, un destacado matemático de la Ilustración, contribuyó a una amplia gama de campos y desempeñó un papel de liderazgo en el establecimiento del sistema métrico. Nacido en Turín en el seno de una familia francesa de altos funcionarios al servicio de los duques de Saboya, Lagrange estaba destinado a la carrera de derecho. En su adolescencia, conoció el estudio de las matemáticas avanzadas cuando leyó un tratado sobre cálculo del astrónomo inglés Royal Edmond Halley (1656-1742). Las notables habilidades matemáticas de Lagrange fueron rápidamente reconocidas y en 1755, a la edad de diecinueve años, fue nombrado profesor de matemáticas en la escuela de artillería de Turín. Pasó los siguientes once años en su ciudad natal y estableció su reputación como uno de los principales matemáticos de Europa. En 1766, Lagrange dejó Turín para convertirse en director de la sección de matemáticas de la Academia de Berlín, reemplazando a Leonhard Euler (1707-1783), que había regresado recientemente a San Petersburgo. En 1787, tras la muerte de su mecenas Federico II de Prusia (gobernó de 1740 a 1786), Lagrange se trasladó a París como miembro "veterano" de la Academia de Ciencias de París. Allí permaneció hasta su muerte, y durante los tumultuosos años que siguieron, logró mantenerse al margen de la refriega política que absorbía a muchos de sus colegas.

A los veinte años Lagrange ya había hecho una de sus contribuciones más importantes a las matemáticas, el cálculo de variaciones, que desarrolló junto con Euler. A diferencia del cálculo ordinario, que analiza las características puntuales de funciones específicas, el cálculo de variaciones se ocupa de las características extremas de las funciones en su conjunto. La obra atrajo rápidamente la atención de Pierre-Louis Moreau de Maupertuis (1698-1759), presidente de la Academia de Berlín, quien la utilizó para respaldar su "principio de mínima acción" contra numerosos críticos.

Lagrange aplicó con éxito su cálculo de variaciones a muchos campos científicos. En 1759 se puso del lado de Euler contra Jean Le Rond d'Alembert (1717-1783) en la controversia sobre la representación matemática adecuada de las cuerdas vibrantes. A finales de la década de 1760 y principios de la de 1770, Lagrange participó en varios concursos de premios patrocinados por la Academia de París sobre cuestiones de mecánica celeste. Ganó el gran premio varias veces con ensayos sobre la órbita y la rotación de la Luna, las trayectorias de los cometas, las perturbaciones orbitales de las lunas de Júpiter y el problema de los tres cuerpos en general. Tras publicar sobre estos y otros temas en mecánica de sólidos y fluidos a lo largo de su carrera, resumió su trabajo en Analítica Mécanique en 1788. Allí propuso establecer la mecánica como una serie de fórmulas generales cuyo desarrollo produciría las ecuaciones necesarias para la solución de cada problema específico. Lagrange también contribuyó sustancialmente a los debates sobre los fundamentos del cálculo, promoviendo una comprensión puramente algebraica del tema frente a las visiones geométricas de colegas como d'Alembert.

En 1790, la Asamblea Constituyente francesa estableció el Comité de Pesas y Medidas y nombró a Lagrange su presidente. En esta posición, Lagrange fue en gran parte responsable de la adopción y difusión del sistema métrico decimal. Durante la década de 1790 enseñó en la recién creada École Polytechnique, y en sus últimos años trabajó en la revisión y reedición de sus obras. Durante el imperio estuvo bajo el patrocinio de Napoleón I, quien convirtió a Lagrange en conde del imperio, senador y gran oficial de la Legión de Honor. A su muerte en 1813, Lagrange fue sepultado en el Panteón.