La transformación de la Europa poscolombina: el impacto del contacto

Viejo y Nuevo Mundo. Por primera vez en la historia registrada, los viajes de Cristóbal Colón establecieron un contacto regular y sostenido a largo plazo entre las civilizaciones y culturas del Nuevo Mundo Americano por un lado y las del Viejo Mundo de Europa, África y Asia por el otro. otro. Para los pueblos de las Américas, la llegada de los europeos obviamente tuvo consecuencias de gran alcance que transformaron radicalmente sus vidas. Desde el punto de vista de los nativos americanos, el legado de este contacto fue en gran parte negativo. La conquista europea y el imperialismo, la esclavitud de las poblaciones nativas en muchas áreas y los brotes de enfermedades del Viejo Mundo como la viruela contra la cual los estadounidenses no tenían inmunidad dieron como resultado muertes y sufrimiento generalizados. Sin embargo, el Océano Atlántico en la era de la exploración y la expansión no era simplemente una calle de un solo sentido. El contacto con las Américas también tuvo implicaciones sociales, culturales e intelectuales de gran alcance para los nativos del Viejo Mundo. En Europa, por ejemplo, el contacto sostenido con las Américas transformó sustancialmente campos de pensamiento y esfuerzo tan diversos como la agricultura y la medicina, así como la geografía y la cartografía.

El intercambio colombino. Los viajes de Colón iniciaron un intercambio mutuo transhemisférico masivo de plantas, animales y enfermedades que los historiadores denominan colectivamente el Intercambio Colombino. Los europeos trajeron a las Américas, por ejemplo, una variedad de especies de plantas y animales nativas del Viejo Mundo y previamente desconocidas en el Nuevo Mundo. Estas introducciones europeas en el Nuevo Mundo incluyeron, por ejemplo, el trigo y el caballo, dos

especies que han tenido un enorme impacto en la remodelación de las culturas y paisajes de las Américas. De manera similar, muchas especies nativas solo del Nuevo Mundo fueron introducidas por primera vez a los europeos por viajeros que regresaban de las Américas, lo que resultó en una transformación de la agricultura y las dietas europeas. Hoy, por ejemplo, nos resulta difícil imaginar la cocina italiana sin salsa de tomate. Sin embargo, los tomates son nativos de América y se introdujeron en Italia y el resto de Europa solo después de 1492. De manera similar, el maíz o el maíz y muchas variedades de frijoles son cultivos nativos de América que, después de su introducción en Europa durante la era de exploración y expansión, gradualmente llegó a desempeñar un papel importante en la agricultura europea. Desde Europa, muchos de estos cultivos del Nuevo Mundo se extendieron más tarde a Asia y África, provocando importantes cambios en la dieta entre las civilizaciones de todo el Viejo Mundo. A largo plazo, ninguna especie de planta estadounidense ha tenido mayor impacto en las dietas del Viejo Mundo que la papa. Sin embargo, cuando se trajo por primera vez de América en el siglo XVI, muchos europeos temieron que la papa fuera venenosa y se negaron a comerla. Sin embargo, en los siglos XVIII y XIX, la papa se había convertido en un alimento básico indispensable en muchas áreas de Europa.

Medicina europea. Los productos estadounidenses previamente desconocidos en Europa también cambiaron muchos aspectos de la práctica médica europea en la era de la exploración y la expansión. En España, por ejemplo, un médico llamado Nicolás Monardes publicó varios libros entre 1565 y 1574 en los que describía métodos para curar o tratar diversas enfermedades haciendo uso de plantas recientemente disponibles en las Américas. Sus libros se tradujeron rápidamente a los principales idiomas europeos, y en 1577 se publicó en Londres una traducción combinada al inglés de los libros de Monardes con el título Joyfull Newes de Newe Founde Worlde. Una de las principales preocupaciones de Monardes y otros médicos europeos de la época era el paludismo, una enfermedad que desde la antigüedad era una causa de muerte constante y persistente en la región mediterránea y en otros lugares. En su libro, Monardes propuso que el té elaborado con la planta estadounidense de sasafrás no solo constituye un tónico excepcional, sino que también se puede utilizar eficazmente como tratamiento para la malaria y otras enfermedades. Como descubrieron muchos de los lectores de Monardes, el té de sasafrás hizo poco o nada para ayudar a las víctimas de la malaria, pero siguió siendo durante siglos un tónico popular entre los europeos. Sin embargo, otra planta importada por los europeos del Nuevo Mundo proporcionaría finalmente a los médicos europeos un medio eficaz para curar la malaria. Como descubrieron otros médicos españoles a finales del siglo XVI y principios del siglo XVII, la quinina, un extracto de la corteza del árbol de la quina de América del Sur, cura eficazmente la malaria. El uso de quinina no solo permitió a los europeos erradicar gradualmente la malaria en la propia Europa, sino que también durante los siglos venideros enviaron ejércitos conquistadores a áreas tropicales infestadas de malaria sin temor a perder a la mayoría de sus soldados a causa de la enfermedad mortal.