La «trama negra» de Nueva York de 1741

Temor. En 1730, falsos rumores de un inminente levantamiento de esclavos se extendieron por la colonia de Nueva York. Esa colonia contenía el mayor número de esclavos al norte de las colonias de Chesapeake; una sexta parte de los residentes de la ciudad de Nueva York eran esclavos. En la década de 1730 se adoptó un estricto código de esclavos, pero solo tuvo un éxito parcial en el control del comportamiento de los esclavos en la ciudad. En 1740 circularon rumores de planes para envenenar el suministro de agua de la ciudad, y el duro invierno de 1740-1741 intensificó aún más la ansiedad.

Aparejo. A principios de 1741, una serie de incendios provocados y robos resultó en la publicación de una recompensa de £ 100 por información que condujera al arresto de los criminales. Mary Burton, una sirvienta contratada adolescente, reclamó la recompensa con información sobre un anillo de robo que incluía a su amo. Las pruebas posteriores apuntaban a la existencia del anillo, pero las afirmaciones de Mary iban más allá: informó de un complot para quemar la ciudad, matar a los hombres blancos y colocar a su dueño a cargo como alcalde.

Juicios y tortura. Muchos neoyorquinos le creyeron a Burton, a pesar de las inconsistencias en su historia. Los juicios que siguieron durante el año siguiente demostraron plenamente el miedo de la ciudad a un levantamiento general de esclavos, así como los resentimientos religiosos y de clase. Ciento cincuenta negros y veinticinco blancos fueron encarcelados. Dieciocho esclavos y cuatro blancos fueron ahorcados, y trece esclavos fueron quemados hasta morir. Otros setenta esclavos fueron deportados a colonias no inglesas después de confesar. Las confesiones fueron extraídas bajo amenazas, al menos dos mientras se encendía el fuego debajo de ellas, por lo que la mejor manera de salvarse de la muerte era “confesar” e implicar a los demás. La verdad importaba poco y las alegaciones de inocencia fueron ignoradas, ya que la ley se convirtió en un instrumento del miedo más que de la justicia.

Secuelas. Los juicios llegaron a su fin cuando las acusaciones de Burton se volvieron aún más salvajes y se ampliaron para incluir a ciudadanos prominentes. Ella se fue de Nueva York poco después. En los años que siguieron, surgieron periódicamente rumores de otros complots, y los neoyorquinos prefirieron cada vez más a los trabajadores libres a los esclavos, más por miedo que por simpatía por los trabajadores no libres.