La sala de exploraciones

Exploraciones de la salle. René-Robert Cavelier, Sieur de La Salle, fue uno de los principales arquitectos de la expansión colonial francesa en América del Norte. Entre 1669 y 1687, atravesó el interior del continente, desde el río San Lorenzo hasta los Grandes Lagos y el Golfo de México, y reclamó casi todo el territorio intermedio para Francia. Las prodigiosas exploraciones de La Salle fueron posibles gracias a la imposición de la autoridad real sobre Nueva Francia o Canadá en 1663. Un gobernador de mentalidad imperialista, Louis de Buade, conde de Frontenac et Pallau, gradualmente revirtió la tambaleante economía de la colonia e inició una nueva era. de expansión y crecimiento. La Salle se convirtió en el principal artífice de los diseños imperiales encarnados por Frontenac.

Los comienzos de La Salle fueron bastante desfavorables. Asistió a un colegio jesuita y se educó para el sacerdocio en Francia, pero en 1666 dejó su tierra natal y sus estudios para buscar riquezas y aventuras en el Nuevo Mundo. En 1669, se había establecido como un exitoso señor o terrateniente cerca de Montreal, aunque no se contentaba con simplemente cultivar la tierra. También incursionó en el comercio de pieles, ocupación que puso a La Salle en contacto con los pueblos originarios de la región. Pronto se enamoró de los relatos nativos sobre la riqueza de las tierras al oeste de los asentamientos franceses. Sus intereses coincidían estrechamente con las aspiraciones imperiales de Frontenac, que quería expandir la influencia francesa en toda la región de los Grandes Lagos para monopolizar el comercio de pieles. En 1672, La Salle vendió sus tierras y entró al servicio de Frontenac como explorador. Fue influyente en el establecimiento de Fort Frontenac (actual Kingston,

Ontario), la pieza central de la iniciativa planificada del gobernador contra el monopolio iroqués del comercio de pieles de los Grandes Lagos. En 1674, La Salle viajó a Francia y presentó la agenda expansionista de Frontenac ante un entusiasta rey Luis XIV, quien nombró a La Salle señor de Fort Frontenac y lo elevó a la nobleza.

La Salle se hizo rico con las ganancias comerciales mientras presidía Fort Frontenac, pero su interés por el interior de América del Norte nunca disminuyó. Regresó a Francia en 1677 para solicitar permiso real para explorar el territorio al oeste de Nueva Francia, construir fortalezas en lugares ventajosos y facilitar el comercio con los pueblos que encontró. La Salle esperaba establecer una nueva colonia y monopolizar personalmente el extenso comercio que esperaba surgir de tal empresa. El rey concedió a La Salle permiso para explorar la región, abrir el comercio y construir fortalezas, pero se negó a autorizar nuevas colonias interiores que pudieran atraer inmigrantes de Francia y debilitar la base de población del ejército. Además, el gobierno francés se negó a financiar las expediciones debido a la incertidumbre en torno a los beneficios económicos. Así, La Salle tuvo que suscribir personalmente sus exploraciones, una decisión que agotó la fortuna que había obtenido a través del comercio de pieles y lo dejó cada vez más endeudado.

A pesar de las dificultades financieras y la fuerte oposición de los comerciantes en Montreal, quienes creían que sus ganancias disminuirían si La Salle trasladaba el centro del comercio más al oeste, y los misioneros jesuitas, que temían que su transgresión a tierras nativas inexploradas enojaría a futuros conversos potenciales, La Salle comenzó sus exploraciones occidentales en 1679. Zarpó a bordo del Grifón, una embarcación pequeña pero estable, desde un punto justo encima de las Cataratas del Niágara y entró en el lago Erie. Explorando y trazando gran parte de la región de los Grandes Lagos, La Salle estableció un puesto comercial en el sitio de Green Bay, Wisconsin. los grifón Pronto regresó a Fort Frontenac con un cargamento completo de pieles, mientras La Salle dirigió una expedición al extremo sur del lago Michigan, donde construyó Fort Miami, antes de continuar hasta la intersección de los ríos Illinois y Mississippi. Después de retroceder una corta distancia hasta el lago Peoria, La Salle comenzó la construcción de Fort Crèvecoeur y un barco para llevar su expedición por el Mississippi.

Sin embargo, sus planes se desviaron por el fracaso del grifón regresar de Niágara, dejando a sus hombres peligrosamente escasos de suministros. Sin que La Salle lo supiera, el barco se había hundido en el lago Erie. A principios de 1681, se vio obligado a soportar un traicionero regreso en pleno invierno a Fort Frontenac, tiempo durante el cual el puesto en Fort Crèvecoeur fue atacado y posteriormente abandonado. A pesar de estos contratiempos, La Salle se negó a renunciar a su sueño de descender el río Mississippi y, a fines de 1681, había regresado a Fort Miami para renovar sus esfuerzos. Viajando principalmente en canoa, finalmente llegó al Golfo de México el 9 de abril de 1682 y reclamó triunfalmente toda la cuenca del Mississippi para Francia y nombró el nuevo territorio Luisiana en honor al rey Luis XIV.

Durante su regreso por el Mississippi, La Salle construyó Fort Saint Louis a lo largo del río Illinois y organizó una colonia de varios miles de indios alrededor del puesto. Sin embargo, Frontenac fue reemplazado como gobernador de Nueva Francia, y su sucesor rápidamente se mostró hostil a los planes de La Salle. Se ordenó al explorador que abandonara los puestos occidentales y regresara a Montreal. La Salle se negó y en cambio regresó a Francia, donde una vez más buscó el permiso real para sus ambiciones occidentales. El rey confirmó los reclamos de La Salle contra el gobernador e incluso autorizó a La Salle a establecer una colonia militar en Luisiana en la desembocadura del río Mississippi. A cambio, el rey exigió que La Salle usara el sitio como base para lanzar campañas contra las fuerzas españolas en México.

La última expedición de La Salle, iniciada en 1684, resultó un desastre. Se peleó incesantemente con los oficiales navales franceses a cargo de la expedición, las enfermedades asolaron a sus tropas y un error de cálculo náutico llevó a la expedición a la bahía de Matagorda en Texas, a casi quinientas millas al oeste del destino previsto. A pesar de los repetidos intentos, La Salle no pudo redescubrir la desembocadura del río Mississippi o efectuar una unión con las fuerzas francesas en el país de Illinois. Mientras tanto, muchos de sus hombres murieron. Finalmente, en 1687 sus tropas restantes, empujadas al motín por el hambre y las privaciones, asesinaron al explorador cerca del río Brazos luego de otro intento fallido de localizar el Mississippi.

Bibliografía

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Kellogg, Louise Phelps, ed. Primeras narrativas del noroeste, 1634–1699. Nueva York: Scribner, 1917. Contiene traducciones al inglés de las narraciones originales de los hombres de La Salle.

Muhlstein, Anka. La Salle: exploradora de la frontera norteamericana. Traducido por Willard Wood. Nueva York: Arcade Publishing, 1994. Biografía moderna de La Salle.

Parkman, Francis. La Salle y el descubrimiento del Gran Oeste. Nueva York: Modern Library, 1999. Publicado originalmente como El descubrimiento del gran oeste en 1869; Estudio clásico basado principalmente en los escritos de La Salle y sus compañeros.

Danial P. Barr