La rebelión de Shays

Los años posteriores a la Revolución estadounidense (1775-1783) fueron muy difíciles para la mayoría de los estadounidenses. Las antiguas colonias, muchas de ellas cargadas con grandes deudas de guerra, luchaban por encontrar formas de pagar a sus acreedores. Los soldados del Ejército Continental regresaron a sus granjas familiares para encontrar sus tierras descuidadas, necesitadas de una amplia limpieza y reelaboración antes de estar listos para producir una cosecha. Una gran depresión de posguerra también significó que los precios de los productos agrícolas en general fueran bajos. En los cinco años posteriores al final de la Guerra de la Independencia, los agricultores se endeudaron cada vez más. A muchos de ellos se les confiscaron sus tierras y otras propiedades cuando se vieron obligados a incumplir sus deudas. Un ambiente tan tenso estalló en una rebelión liderada por Daniel Shays en 1786-1787 como protesta contra la negativa del gobierno de Massachusetts a brindar ayuda económica a los agricultores del estado que luchaban por sobrevivir.

Las condiciones eran especialmente malas en el estado de Shay en Massachusetts. Los comerciantes y comerciantes de los puertos marítimos de Massachusetts colonial dependían del comercio con el Imperio Británico para la mayor parte de sus ingresos, especialmente la propia Inglaterra y las Indias Occidentales. La Revolución Estadounidense había cerrado estos puertos imperiales al transporte marítimo estadounidense, lo que obligó a los comerciantes a pagar los bienes y servicios extranjeros con dinero fuerte o en especie (oro o plata acuñados) que escaseaban en los Estados Unidos. El gobierno de Massachusetts, que también tuvo que pagar a muchos de sus acreedores en especie, estaba igualmente corto de efectivo. Además, el gobierno federal (él mismo crónicamente escaso de efectivo) estaba incumpliendo sus promesas de pagar los salarios y pensiones adeudados a los veteranos de la Guerra Revolucionaria. Massachusetts respondió a la crisis aumentando los ingresos de los impuestos sobre la tierra y otras fuentes. Los impuestos sobre la tierra por sí solos aumentaron en más del 60 por ciento en los tres años entre 1783 y 1786. A los agricultores que no pudieron pagar se les incautó la propiedad. En casos graves, incluso fueron enviados a la prisión de deudores.

Al principio, los agricultores intentaron remedios similares a los que los líderes coloniales habían intentado con el gobierno británico en la década anterior a la Revolución Americana. Los agricultores solicitaron a los funcionarios del gobierno (incluido el gobernador de Massachusetts James Bowdoin) y a la legislatura estatal (entonces conocida como la Corte General) que cerraran la corte de deudores e imprimieran papel moneda para que los agricultores pudieran hacer compras y pagar sus impuestos. Tanto Bowdoin como el Tribunal General rechazaron las peticiones de los agricultores, insistiendo en que se respetara el poder de los tribunales. También condenaron la presión por un papel moneda con el argumento de que promovía la inflación, haciendo que el dinero adeudado a los acreedores valiera aún menos. Los nuevos impuestos de la Corte General para 1786 ascendieron a más del 30 por ciento de los ingresos del ciudadano promedio, y solo se pagaron en efectivo.

Cuando el Tribunal General anunció en la primavera de 1786 su intención de volver a aumentar los impuestos en todo Massachusetts, varios veteranos del Ejército Continental decidieron tomar medidas. El ex mayor brevet Luke Day lideró la resistencia en Springfield, mientras que el capitán Job Shattuck proporcionó liderazgo en Groton. El tercer líder en la lucha fue Daniel Shays de Pelham en la parte occidental del estado. Shays era, según todos los informes, un líder reacio. Aunque había obtenido una comisión de capitán en el Ejército Continental, en 1784 había vuelto a la agricultura y se había endeudado seriamente. Durante el verano de 1786, Shays emergió como líder de los manifestantes en la mitad occidental de Massachusetts. A finales de agosto, grupos armados de hombres que llegaban a 1,500 estaban cerrando los juzgados de todo el estado.

Durante el otoño de 1786, los manifestantes se organizaron en un ejército. Llamándose a sí mismos los Reguladores, continuaron intimidando y amenazando a los funcionarios locales y estatales. En respuesta, el Tribunal General de Massachusetts autorizó la formación de una milicia de 4,400 hombres y la puso bajo el mando del mayor general Benjamin Lincoln. El secretario de Guerra Henry Knox incluso ofreció al gobernador Bowdoin un ejército federal si los recursos del estado resultaban insuficientes. A pesar de los esfuerzos de Shays y otros para negociar una solución al creciente problema, los Reguladores continuaron creciendo en número. A fines de enero de 1787, habían hecho planes para ocupar la ciudad de Springfield, Massachusetts y apoderarse de las armas almacenadas en el arsenal allí.

A las 4:00 de la tarde del 25 de enero de 1787, Daniel Shays y 1,500 Reguladores marcharon hacia Springfield rumbo al arsenal. Mientras se acercaban, el general William Shepard, que comandaba la defensa de la milicia, les disparó. Cuando sus disparos de advertencia fueron ignorados, Shepard ordenó que su cañón disparara directamente a las filas de los Reguladores. Cuatro de los rebeldes murieron y otros 20 resultaron heridos. El ataque de Shays fue rechazado por una fuerza tan inesperada. Durante la siguiente semana y media, el general Lincoln llevó a los reguladores a la mitad occidental del estado. En la mañana del 4 de febrero, sorprendió a Shays y los reguladores en Petersham, capturando a una décima parte de la fuerza y ​​conduciendo a los demás hacia las colinas.

La victoria de Lincoln en Petersham puso fin a la parte armada de la rebelión de Shays. El Tribunal General y los tribunales locales rápidamente tomaron medidas para reprimir los objetivos políticos de los rebeldes. Los tribunales de los condados de Berkshire y Hampshire condenaron a muerte a 14 hombres y multaron o encarcelaron a cientos más. La legislatura se reunió a mediados de febrero para aprobar una Ley de descalificación especial que perdonó a los ex reguladores, pero los privó de sus derechos y les prohibió servir como jurado y ciertos tipos de trabajos durante tres años. Una comisión especial dirigida por el general Lincoln ofreció indultos a muchos más de los ex rebeldes. El propio Shays buscó refugio en Vermont hasta que se le concedió el indulto, pero nunca regresó a su granja de Massachusetts y, en cambio, se instaló en Nueva York, donde murió en 1825.

Los efectos a largo plazo de la rebelión de Shays fueron más positivos para los agricultores pobres de la zona rural de Massachusetts. Las elecciones estatales de abril de 1787 vieron la derrota del gobernador Bowdoin y más de la mitad de los legisladores en funciones. El nuevo Tribunal General rápidamente comenzó a trabajar para abordar las preocupaciones de los rebeldes, eliminando la Ley de inhabilitación, distribuyendo indultos, reduciendo impuestos y permitiendo que las personas usen propiedades y dinero en efectivo para pagar deudas. La rebelión de Shays también ayudó a convencer a miles de estadounidenses en Massachusetts y otros estados de la necesidad de un gobierno nacional fuerte, que pudiera estabilizar la moneda, controlar y aplicar impuestos y mantener el orden público. Al año siguiente, Massachusetts ratificó la Constitución de Estados Unidos.