La primera revolución industrial: por qué comenzó en gran bretaña

Dominio británico. La creación y difusión del sistema de fábrica moderno que comenzó dentro de la industria textil británica y luego se extendió a otras industrias inglesas fue un signo tangible de una futura Revolución Industrial en toda Europa. A medida que el sistema fabril se extendió gradualmente por Inglaterra, los productos manufacturados británicos tendieron a ser más baratos que los fabricados en el continente y, en muchos casos, mejor fabricados. Durante la primera mitad del siglo XIX, los británicos dominaron el mercado de bienes de consumo producidos en las fábricas. Otros países, en particular Francia, los Países Bajos y lo que más tarde se convirtió en Bélgica, tenían muchas de las mismas condiciones sociales, económicas y tecnológicas para la industrialización; sin embargo, Gran Bretaña tenía muchas ventajas importantes. El rápido crecimiento de la población proporcionó una gran cantidad de trabajadores y una creciente demanda de productos manufacturados. En términos de recursos naturales, Gran Bretaña tenía un sector agrícola productivo, grandes depósitos de hierro y carbón de alta calidad y agua corriente fácilmente disponible para alimentar máquinas y facilitar el transporte. (Ningún lugar en Gran Bretaña está a más de setenta millas del mar oa más de treinta millas de un río navegable.) Los mares circundantes y un gobierno relativamente estable protegieron a las Islas Británicas de la destrucción de vidas y propiedades asociadas con eventos como el guerras revolucionarias y napoleónicas que devastaron el continente durante finales del siglo XVIII y principios del XIX, alentando así la inversión en la industria británica. Las colonias británicas también suministraron materias primas y mercados. Gran Bretaña había sido una nación mercantil líder durante siglos y tenía importantes capitales e instituciones, como el Banco de Inglaterra, establecido en 1694, para administrar una nueva economía industrial. Los trabajadores británicos fueron educados y disciplinados. La ciencia británica no estaba más avanzada que la de sus rivales continentales, pero su tecnología dio a los británicos una ventaja, particularmente en el uso productivo del carbón, que benefició a la metalurgia y la construcción de maquinaria. A través de décadas de prueba y error, los artesanos británicos habían adquirido habilidades para quemar carbón que no podían pasar fácilmente a los competidores. La misma experimentación metódica se trasladó a los avances tecnológicos. Los artesanos británicos se destacaron por tomar ideas a menudo rudimentarias de otras personas y modificarlas hasta que pudieran aplicarse de manera rentable.

Labor británica. Debido a que tenía una educación relativamente buena y poseía muchas habilidades artesanales, la fuerza laboral británica jugó un papel clave en la industrialización, adoptando innovaciones en tecnología y en la organización de la producción de manera mucho más sistemática que los trabajadores de las fábricas al otro lado del Canal de la Mancha. Generalmente más disciplinada y mejor educada que los trabajadores continentales, la mano de obra británica también se adaptó al reloj y las demandas de la máquina mejor que sus contrapartes durante la era de la Revolución Francesa y el régimen napoleónico (1789-1815). En Gran Bretaña, la voluntad de la élite de invertir en máquinas y la presencia de una gran fuerza laboral calificada desesperada por encontrar trabajo fueron razones importantes para el liderazgo británico en productividad durante la era industrial temprana.

Logros. En términos científicos, tecnológicos y económicos, Gran Bretaña dominó la Primera Revolución Industrial como ningún otro país relativamente pequeño había dominado una era antes. En 1841, casi el 50 por ciento de la población británica trabajaba en la industria, y en 1860 estos trabajadores producían el 20 por ciento de todos los bienes industriales del mundo, frente al 2 por ciento en 1750. Gran Bretaña proporcionaba la mitad de los textiles de hierro y algodón del mundo, y dos tercios del carbón utilizado en todo el mundo procede de minas británicas. Ajustando la inflación, el producto nacional bruto (PNB) de Gran Bretaña se cuadruplicó entre 1780 y 1850. Cuando Gran Bretaña emergió como el "taller del mundo", su nivel de vida aumentó alrededor del 75 por ciento durante el mismo período. A pesar de la fuerte emigración y los desastres nacionales como la hambruna irlandesa de la papa de la década de 1840, la población de las islas británicas creció de 9 millones en 1780 a 21 millones en 1851. Gran parte de este crecimiento de la población se produjo en las ciudades; en la década de 1840, Gran Bretaña se convirtió en el primer país en tener más de la mitad de su población viviendo en áreas urbanas.

El Palacio de Cristal. Gran Bretaña mostró su dominio en 1851 en una exposición internacional en Londres. Estaba ubicado en el Crystal Palace, construido específicamente para el evento con vidrio y hierro. Con más de un tercio de milla de largo y que se eleva sobre los majestuosos árboles del parque, esta estructura no podría haberse construido veinte años antes, lo que destaca el rápido progreso de las capacidades tecnológicas británicas y presagia la aparición del rascacielos más tarde en el siglo, después de que el acero se volviera lo suficientemente económico para su uso generalizado en la construcción de edificios. La mayoría de los más de 6 millones de visitantes, casi el 30 por ciento de la población británica, a la "Exposición de las obras de la industria de todas las naciones" llegaron en tren, otra maravilla tecnológica británica. Después de la exposición, el Crystal Palace fue desmantelado y reconstruido en Sydenham, donde sirvió como museo de arquitectura hasta que fue destruido por un incendio en 1936.

Cambio. En 1851 ya se vislumbraba el final del dominio industrial británico. Muchos visitantes británicos en el Crystal Palace se sorprendieron por la alta calidad y los precios razonables de los productos manufacturados y artículos de lujo del continente y los Estados Unidos. Reconociendo el importante efecto del conocimiento científico avanzado y la capacidad tecnológica en el desarrollo económico, otros países habían comenzado a industrializarse, algunos siguiendo el modelo británico. Además, el científico entrenado estaba comenzando a eclipsar al aficionado al retoque. (El primer uso registrado de la palabra inglesa científico ocurrió en 1840.) Después de 1850, los científicos que trabajaban para empresarios, universidades o directamente para el estado, dominaron la industria aplicando los avances de la ciencia a las necesidades de la manufactura.