La nueva guerra de desgaste

Virginia. A fines de 1863, las esperanzas del Norte de un rápido final de la guerra se desvanecieron después de que las tropas de la Unión no lograron capitalizar sus victorias de julio. El general de la Unión George G. Meade y su Ejército del Potomac siguieron al ejército de Robert E. Lee hasta Virginia, pero, al igual que sus predecesores, Meade no logró asestar un golpe aplastante contra la paralizada fuerza del comandante confederado. Durante el resto del año, ambos ejércitos se disputaron una posición en Virginia sin resultados. En Occidente, la guerra también se desaceleró, ya que las tropas confederadas y de la Unión se detuvieron de junio a noviembre de 1863 en Tennessee. A finales de noviembre, el general Ulysses S. Grant finalmente hizo retroceder a las fuerzas del sur a Georgia. Aunque Georgia estaba ahora abierta a la invasión de la Unión, la larga campaña en el este de Tennessee confirmó una vez más la resistencia confederada para frenar la invasión del norte. Muchos norteños ahora aceptaban el hecho de que las victorias estratégicas por sí solas, como la capitulación de ciudades importantes, no obligarían a las fuerzas confederadas a deponer las armas. Los comandantes federales tendrían que destruir al ejército del Sur.

Estrategia del sur. Otros eventos en 1863 también afectaron la estrategia confederada en el campo de batalla. Las derrotas en Gettysburg y Chattanooga, Tennessee (23-25 ​​de noviembre), hicieron añicos las esperanzas del sur de un golpe de gracia mediante la invasión del norte o la intervención europea. Además, las asombrosas bajas afectaron al ejército confederado, y al Sur le resultó cada vez más difícil conseguir nuevos reclutas. A fines de 1863, los funcionarios confederados esperaban derrotar a la Unión en las urnas. Implementaron una estrategia defensiva, con la esperanza de prolongar la guerra y romper la voluntad de los norteños de seguir luchando. Si esta estrategia funcionaba, los líderes del Sur estaban convencidos de que en las elecciones de noviembre de 1864 el Norte elegiría a un demócrata que iniciaría negociaciones de paz inmediatas para poner fin a la guerra y dejar intacta la nación confederada.

Grant asume el mando. En 1864, el presidente de la Unión, Abraham Lincoln, se enfrentó a un año electoral. Aunque los combates se ralentizaron en enero de 1864, los éxitos militares durante el verano y el otoño anteriores alimentaron las expectativas del Norte de una rápida victoria. Para satisfacer esta demanda, Lincoln se dirigió a Grant y lo nombró general en jefe en marzo. El nuevo comandante de los ejércitos de la Unión planeaba librar una guerra de desgaste, desgastando a las fuerzas enemigas con un número superior en tropas y suministros. Grant diseñó un plan para coordinar los movimientos en los teatros del Este y del Oeste: dos ejércitos atacarían a las fuerzas confederadas simultáneamente para evitar que Lee trasladara refuerzos de una región a otra. Mientras el propio Grant lanzaba una ofensiva contra Lee en Virginia, el general William T. Sherman, el reemplazo de Grant en Occidente, atacaría las defensas confederadas en Georgia. Con 115,000 soldados bajo su mando, Grant se movió contra el ejército de 75,000 hombres de Lee en mayo. Durante las siguientes seis semanas, Lee verificó continuamente el avance de Grant en Virginia. A diferencia de los comandantes anteriores de la Unión y a pesar de una tasa de bajas asombrosamente alta, Grant se negó a retirarse y siguió moviendo su fuerza hacia el sur, hacia Richmond. La serie de batallas (Wilderness, 5-6 de mayo; Spotsylvania Courthouse, 8-12 de mayo; y Cold Harbor, 1-3 de junio) produjo las mayores bajas de la guerra. Grant perdió 60,000 hombres en comparación con los 30,000 de Lee. A mediados de junio, Grant cambió de estrategia y decidió eludir Richmond y atacar más al sur.

Petersburgo Grant planeaba atacar el cruce ferroviario en Petersburg, una ciudad ubicada a veinte millas al sur de Richmond que protegía el enlace ferroviario con otros estados del sur. Si caía, Grant podría aislar la capital confederada y cortar sus comunicaciones con los ejércitos del sur en otros estados separados. Sin embargo, Lee volvió a desafiar el asalto de Grant, y esta vez Grant vio las altas bajas como una señal de que se preparaba para un asedio contra las trincheras confederadas que se extendían desde Petersburgo hasta Richmond.

La batalla del cráter. La frustración de los invasores de la Unión que intentaban romper las defensas confederadas en Petersburgo se puso de relieve a finales de julio. El teniente coronel Henry Pleasants, comandante de la cuadragésima octava infantería de Pensilvania, un regimiento de antiguos mineros del carbón, recibió permiso para cavar una mina debajo de las trincheras enemigas y llenarla con pólvora. Después de detonar los explosivos y hacer un agujero en la línea confederada, la infantería de la Unión barrería el abismo y atacaría los flancos y la retaguardia enemigos. El 30 de julio de 1864 los mineros detonaron la pólvora y volaron un enorme cráter en las fortificaciones confederadas. Sin embargo, en lugar de barrer alrededor del agujero y atacar los flancos enemigos, Brig. El general James H. Ledlie envió a sus hombres al cráter. Los federales se encontraron rápidamente atrapados y se convirtieron en presa fácil de los francotiradores sureños. Mientras observaba a sus hombres morir como patos en una galería de tiro, Grant lamentó que la batalla fuera "el asunto más triste que he presenciado" y ordenó la retirada. Finalmente se instaló en un prolongado asedio de nueve meses. Además de este fiasco, las noticias de Georgia reflejaron las operaciones estancadas en Virginia: las tropas de Sherman estaban estancadas en las afueras de Atlanta. Con las elecciones del Norte a solo unos meses de distancia, la estrategia confederada de debilitar la resolución del Norte parecía estar funcionando mientras el conflicto llegaba a un aparente estancamiento.