La dama de cofitachequi (floreció a mediados del siglo XVI)

Jefe de Cofitachequi

Biografía de nativos americanos. Descubrir las historias de los nativos americanos en América del Norte antes de 1600 es difícil. Dado que pocos nativos escribieron, los eruditos tienen que depender de las descripciones registradas por los europeos de los nativos americanos que encontraron. Parte del problema con tales fuentes es que los europeos a menudo malinterpretaron los motivos a los que atribuían el comportamiento de los indios. Para compensar tales sesgos, los historiadores intentan hacer coincidir lo que pueden discernir sobre la cultura del individuo en cuestión con lo que los europeos realmente escribieron sobre él o ella. Al hacerlo, es posible descubrir algo de lo que el individuo podría haber pensado mientras trataba de lidiar con exploradores, soldados, colonos y sacerdotes europeos.

Vida temprana. Uno de los líderes más interesantes de los primeros años de América del Norte fue la Dama de Cofitachequi. De fuentes escritas por los españoles, sabemos un poco sobre su vida adulta pero absolutamente nada sobre su infancia. No obstante, sobre la base de investigaciones arqueológicas y fuentes posteriores, es posible armar un esbozo de cómo pudo haber crecido. En sociedades de Mississippi como Cofitachequi, las mujeres cultivaban, por lo que la Dama de Cofitachequi probablemente tenía experiencia en la limpieza de campos, sembrando semillas, desyerbando hileras de maíz y cosechando cosechas. Las mujeres también hacían cerámica, por lo que probablemente era una hábil artesana. Sin embargo, el hecho de que ella perteneciera a un linaje principal puede haberle impedido participar en tales actividades. En cambio, pudo haber sido criada por sacerdotes del templo que le enseñaron los mitos y poderes sagrados que le permitieron a ella y a su pueblo prosperar. También es probable que ella creciera en una sociedad matrilineal, donde los bebés rastreaban su ascendencia y su familia a través de la madre en lugar del padre. Como jefa, probablemente heredó el título de su madre y luego se lo pasó a un hijo o una hija.

Contacta con De Soto. En 1539 Hernando de Soto inició su largo viaje por el Sureste. Al no haber podido encontrar oro entre los mismos apalaches que había visitado Narváez, se dirigió a Cofitachequi, un cacicazgo en la actual Carolina del Sur que se rumorea que está repleto de riquezas y que está gobernado por una mujer. Cuando los españoles llegaron a la orilla del río frente a la ciudad principal de la jefatura, salieron seis delegados y preguntaron a De Soto: "Señor, ¿desea la paz o la guerra?" Les aseguró que el primero era su objetivo y pidió balsas para llevar a sus hombres a través del río y comida para alimentarlos. Los delegados remitieron cualquier decisión final a su jefa, “una joven casadera”, que acababa de heredar su cargo.

Se hace una alianza. Casi cada vez que un jefe de Mississippian se encontraba con un explorador europeo, trataba de reclutar a los recién llegados en una alianza militar dirigida a una jefatura rival. La Dama de Cofitachequi no fue diferente. Al otro lado del río desde De Soto, abordó una canoa sobre la que se extendía un toldo ornamentado. Ocho mujeres la acompañaron mientras varios hombres en otra canoa remolcaban el barco real a tierra. Se sentó frente a De Soto y se ofreció a hacer lo que pudiera para ayudar a la expedición, abriendo un gran almacén de maíz a los españoles, dejando su propia casa para De Soto y ordenando que los recién llegados usaran la mitad de las residencias en la ciudad. También proporcionó balsas y canoas para que los españoles cruzaran el río. Como último gesto, se quitó un gran largo de perlas “grandes como avellanas” y se las entregó a De Soto, quien le devolvió el favor con un anillo de rubíes. Muy consciente de la importancia de la generosidad, la Señora de Cofitachequi se disculpaba constantemente por no poder ayudar más. Lo que los españoles no entendieron fue que al aceptar su hospitalidad habían entrado en alianza con Cofitachequi.

Oposición. Debido a que los Cofitachequans eran matrilineales, las madres tenían una cantidad considerable de poder. Cuando la madre de la Señora de Cofitachequi se enteró de la prontitud con la que su hija había hecho alianza con De Soto, la mujer expresó su más sincera desaprobación y se negó a venir a “ver un pueblo nunca antes visto ...” que De Soto quiso ver. ella, sin embargo, envió a su contador, Juan de Añasco, a convencer a la anciana de sus nobles intenciones. De camino a su casa, sin embargo, el guía indio de Añasco se suicidó porque no quería disgustar a la viuda al llevar a los españoles hacia ella, y ella, habiéndose enterado del suicidio, se mudó a una casa más alejada. Añasco decidió suspender la expedición y regresó al poblado principal de Cofitachequi.

Fin de la Alianza. De Soto quería oro y plata, por lo que le pidió a la Señora de Cofitachequi que trajera muestras de los minerales que tenía su gente. Presentaron hermosos objetos de cobre que los españoles admiraban y le mostraron a De Soto un trozo de mica, ninguno de los cuales satisfizo su apetito por las riquezas. El oro y la plata, no el cobre y la mica, eran los minerales de la fama y la fortuna. Para retener el interés del español, la Señora de Cofltachequi les señaló en dirección a un templo donde se guardaban los cuerpos de los antiguos jefes y les dijo que tomaran “tantas [perlas] como quieran ...” Los españoles se llevaron de los templos bolsas de perlas y fajos de pieles, pero no fue suficiente para justificar una estancia más larga. Habiendo consumido casi toda la comida del pueblo, de Soto y sus hombres preguntaron a la Señora de Cofltachequi sobre la ubicación de otros cacicazgos cercanos donde podrían encontrar más tesoros.

Escapar. De Soto normalmente capturaba a los jefes que visitaba y los obligaba a llevarlo a la siguiente jefatura, después de lo cual los mataba o los soltaba. En mayo de 1540 los españoles abandonaron Cofltachequi y obligaron al cacique a acompañarlos. En lugar de dejarla montar a caballo, De Soto la obligó a caminar con los esclavos indios del partido. El grupo se dirigió a los Apalaches, donde De Soto esperaba encontrar Chiaha, una ciudad tributaria de la jefatura de Coosa. Mientras marchaban, “ordenó el gobernador”, escribió uno de los españoles, “que se colocara una guardia sobre [la Señora de Cofltachequi] que no le diera el buen trato que se merecía ...“ Justo antes de que la expedición entrara en el colindante provincia de Xuale, que también gobernaba la Señora de Cofitachequi, ella “se apartó del camino y se internó en un bosque diciendo que tenía que atender sus necesidades”. Después de una breve búsqueda, los españoles no la encontraron. Continuaron su camino, pero nunca olvidaron la notable acogida que habían recibido de la Señora de Cofitachequi.