La cuestión de la esclavitud: la elección de 1848

Crisis. Ni el Wilmot Proviso ni el Tratado de Guadalupe Hidalgo resolvieron lo que se estaba convirtiendo en la cuestión política más convulsa del momento: si la esclavitud se extendería al territorio ganado de México. A medida que se acercaban las elecciones presidenciales de 1848, muchos estadounidenses recurrieron al sistema electoral para decidir el asunto, y dado que el presidente Polk decidió no buscar la reelección, el campo estaba muy abierto.

El Partido de la Libertad. El primero en hacer una nominación formal fue el abolicionista Partido de la Libertad. Aunque divididos por la disputa sobre cuán radical era el programa a seguir, los abolicionistas políticos del Partido de la Libertad estaban de acuerdo con el principio de Wilmot Proviso. La convención del partido respaldó al Proviso y nombró a John P. Hale, un exsenador demócrata de New Hampshire, para presidente.

Calhoun y "Southern Rights". En el otro lado del espectro, John C. Calhoun defendió una posición firme de “derechos sureños” basada en sus resoluciones del Senado. Calhoun articuló en 1848 lo que los secesionistas repetirían en 1860: que la Constitución misma protege el derecho de propiedad y que ninguna ley aprobada por el Congreso puede decirle a un hombre dónde puede o no tomar su propiedad.

Demócratas y "soberanía popular". El Partido Demócrata intentó difundir los "derechos del Sur" y el tema de la esclavitud con un compromiso llamado "soberanía popular". Identificada en 1848 con la candidatura de Lewis Cass de Michigan, la soberanía popular dejaba a los colonos de un territorio si permitían o no la esclavitud dentro de sus fronteras. Sin embargo, Cass y los demócratas se mantuvieron vagos sobre los detalles; nunca tomaron una posición oficial sobre exactamente cuándo o cómo los colonos tomarían la decisión. ¿Ocurrirá solo después de que los colonos hayan pasado por la etapa territorial y hayan redactado una constitución estatal? ¿O tan pronto como se organizó el territorio? Las respuestas a

estas preguntas fueron críticas. En el primer caso, los colonos presumiblemente habrían estado en el territorio durante algún tiempo, dando tiempo a una nueva institución, como la esclavitud, para afianzarse. Por esta razón, los sureños tendían a asumir que esto era lo que se entendía por soberanía popular. Si la decisión se tomó en la etapa organizativa inicial, como muchos norteños asumieron que sería, podría haber como máximo unos pocos esclavos y dueños de esclavos en un territorio dado, ya que bajo la ley mexicana la esclavitud había sido abolida. Cuando la convención demócrata se reunió y nominó a Cass, los delegados de dos delegaciones estatales se retiraron en protesta: Alabama porque el futuro de la esclavitud no estaba garantizado en la plataforma, y ​​Nueva York porque su hijo favorito, el ex presidente Martin Van Buren, fue ignorado nominación.

Otro héroe de guerra whig. Los Whigs eligieron una estrategia más exitosa: nominar a un candidato popular y no ofrecer plataforma alguna. El candidato popular fue un héroe de la guerra de México, el general Zachary Taylor, quien fue elegido a pesar de su negativa a opinar sobre cualquier tema controvertido. Los Whigs esperaban duplicar su éxito en 1840, cuando nominaron a un general popular (William Henry Harrison), emitieron muy pocas declaraciones políticas y se dirigieron a la victoria. Otra ventaja de la facción pro-Taylor, conocida como Whigs “Cotton”, fue el hecho de que el candidato era un plantador de Louisiana que poseía más de cien esclavos. Esta situación sin duda prometía ayudar al partido en lucha en los estados del sur, pero fue suficiente para expulsar del partido a los partidarios antiesclavistas, a quienes se conocía como "Whigs de conciencia".

Fiesta del suelo libre. Casi inmediatamente después de que los Whigs nominaran a Taylor, los Whigs de la conciencia descontentos como Salmon P. Chase y Charles Sumner comenzaron a hablar de formar un nuevo partido antiesclavista con una base política más amplia que el abolicionista Liberty Party. El ala Van Buren del Partido Demócrata, muchos de los cuales habían patrocinado y apoyado al Wilmot Proviso, se mostraron extremadamente receptivos a la idea. Así que los miembros de los tres grupos —Libros de conciencia, Demócratas de Van Buren y Hombres de la libertad— celebraron una convención en Buffalo en agosto de 1848 para formar el Partido Suelo Libre. Los abolicionistas piadosos se mezclaron con los políticos demócratas, los negros libres y los brahmanes whig bajo la carpa principal mientras, en el fondo, un comité elaboraba la plataforma y los candidatos. La plataforma combinó los pronunciamientos del Partido de la Libertad ("No más Estados esclavos y no más territorios esclavos") con planchas demócratas populares, como un llamado a las granjas libres. Los organizadores también dieron a conocer un eslogan pegadizo: "Tierra libre, libertad de expresión, trabajo libre, hombres libres". Para presidente, el partido nominó al ex presidente Van Buren; para el vicepresidente, el Whig (e hijo y nieto de presidentes) Charles Francis Adams.

De vecinos. Muchos abolicionistas experimentados dudaban de que Van Buren, quien como presidente había apoyado la purga de los correos electrónicos de materiales abolicionistas y la presentación automática de peticiones contra la esclavitud enviadas al Congreso, fuera un hombre cambiado. Van Buren, sin embargo, había decidido que había llegado el momento de tomar una posición contra lo que los socadores libres llamaban el Poder Esclavo. "Las mentes de casi toda la humanidad", declaró Van Buren, "han sido penetradas por la convicción de los males de la esclavitud".

Elección del sur. La campaña en sí estaba dividida. En el norte, tanto los partidos Whig como los Demócratas afirmaron apoyar al Wilmot Proviso; en el sur, los demócratas señalaron los miles de kilómetros cuadrados de nuevo territorio esclavista que su partido había entregado. Taylor, el héroe de guerra whig, resultó ser, con mucho, el candidato más fuerte del sur. “¿Votará la gente [del Sur] por un presidente del Sur o por uno del Norte?”, Preguntaron los periódicos del Sur. En una secuela siniestra de los votos en el Proviso, los votantes demócratas del sur saltaron partidos para votar por el esclavista Taylor.

Otra victoria para Taylor. Cuando se contaron los votos, Taylor ganó ocho de los quince estados esclavistas y siete de los quince estados libres. El Partido Suelo Libre obtuvo 290,000 votos (alrededor del 10 por ciento del total, 14 por ciento en el Norte), lo suficiente para arrojar el estado de Nueva York y las elecciones a Taylor. La nueva coalición contra la esclavitud también eligió a nueve congresistas y dos senadores estadounidenses, el Ohioan Chase y Sumner de Massachusetts, que llevarían el mensaje del suelo libre a Washington. El tema de la esclavitud ya no se dejaría al margen de la política.