La controversia de la inoculación

Plaga colonial. La viruela fue la terrible enfermedad del siglo XVIII. Altamente contagioso, se caracterizó por fiebre, vómitos y la formación de pústulas que dejaron cicatrices en el cuerpo. A menudo alcanzó proporciones epidémicas, especialmente en las ciudades. Aunque conocida en Europa durante siglos, la viruela era desconocida en América hasta que llegaron los europeos. La viruela y otras enfermedades infecciosas asolaron a las poblaciones nativas americanas. En las primeras ciudades estadounidenses, la enfermedad era un visitante menos frecuente que en las ciudades europeas, por lo que en Estados Unidos era más aterradora. Los estadounidenses a veces dudaban en navegar a Europa simplemente por miedo a la enfermedad. Como resultado, los estadounidenses adinerados que de otro modo enviarían a sus hijos a Edimburgo o Londres para que fueran educados, los enviaron a Harvard, Yale o William y Mary.

Bostón. En abril de 1721, un barco que transportaba viruela entre su tripulación entró en el puerto de Boston. Tras la aparición de la enfermedad, las autoridades de Boston pusieron en cuarentena a las casas enfermas e infectadas, pero la epidemia se extendió. El clérigo Cotton Mather había oído hablar del uso de la inoculación de su esclavo Onésimo. Descrito por Mather como "bastante inteligente", Onésimo le informó a su maestro que en África lo habían vacunado contra la viruela y nunca había contraído la enfermedad. Los asiáticos y africanos habían utilizado este proceso durante siglos. El Físico

extrajo pus de una pústula de una persona infectada que tenía un caso leve e insertó el mismo pus en una persona sana. Nueve de veces, la persona sana desarrolló un caso leve de la enfermedad que no puso en peligro la vida. Una vez que la enfermedad siguió su curso, la persona era inmune a la viruela. Mather pidió públicamente a los médicos locales que vacunen a los bostonianos. El Dr. Zabdiel Boylston respondió vacunando a su hijo de seis años y dos esclavos. Durante los meses siguientes, Boylston inoculó a más de 150 pacientes más. También contribuyeron otros médicos, de modo que al año siguiente, cuando terminó la epidemia, se habían inoculado casi trescientas personas. Solo seis murieron, o el 2 por ciento de los infectados. De los cinco mil bostonianos que contrajeron la enfermedad pero que no habían sido vacunados, alrededor del 18 por ciento murió. Claramente la inoculación funcionó.

Oposición. El único médico de Boston con un título médico europeo, William Douglass, se opuso a la inoculación desde el principio. Organizó a la mayoría de los médicos de Boston en oposición a la práctica. Douglass argumentó que la inoculación generalizada sin una planificación y ejecución cuidadosas podría en realidad propagar la enfermedad. La oposición argumentó también que Mather y Boylston estaban interfiriendo en asuntos divinos. Si Dios escogió a ciertas personas para que se enfermaran, ¿qué ser humano debería atreverse a oponerse a la voluntad de Dios? Sorprendentemente, los clérigos de Boston se pusieron del lado de Mather. En los periódicos se produjeron ataques y contraataques, pero el tiempo y el evidente éxito de la inoculación ganaron la discusión. Con el tiempo, el propio Douglass se acercó a la vacunación y se convirtió en un defensor de por vida.