Kursk, batalla de

La Batalla de Kursk comprendió una operación ofensiva alemana fallida y una operación ofensiva defensiva soviética exitosa, del 5 de julio al 23 de agosto de 1943, en el frente oriental en la Segunda Guerra Mundial. Una de las confrontaciones más grandes y decisivas de la guerra, Kursk marcó el último intento serio de Adolf Hitler de recuperar la iniciativa estratégica contra el Ejército Rojo de Joseph Stalin.

Los fracasos soviéticos para aplastar al Grupo de Ejércitos Sur alemán después de la victoria en Stalingrado, junto con el deshielo anual de primavera, impusieron una pausa operativa cuando la Wehrmacht y el Ejército Rojo se reagruparon para las campañas de 1943. Para recuperar la iniciativa, el mariscal de campo Erich von Manstein presionó con éxito para una ofensiva contra el saliente de Kursk, un prominente bulto soviético en las líneas alemanas entre Orel y Belgorod. Sin embargo, Hitler retrasó la ofensiva Citadel, cuyo nombre en código, hasta julio para permitir la acumulación de armaduras y armas de asalto alemanas. Gracias a esta demora y también a la buena inteligencia, posiblemente incluida la información de las interceptaciones de Enigma que los británicos pasaron a Stalin, los soviéticos pudieron anticipar el ataque de Manstein. A medida que los alemanes aumentaron sus fuerzas y medios, los soviéticos reforzaron su defensa en profundidad con hasta seis cinturones de fortificaciones de campaña. Una vez que los alemanes habían agotado su impulso ofensivo, Stavka, el Cuartel General soviético del Alto Mando Supremo, planeó sorprenderlos con una contraofensiva inmediata y poderosa. En consecuencia, los soviéticos concentraron alrededor de 1.3 millones de tropas dentro del saliente y sobre sus hombros. Estas tropas estaban dispuestas en cinco frentes (grupos de ejércitos) con 19,000 cañones, 3,500 tanques y cañones autopropulsados, y unos 2,000 aviones. Otro frente estaba en reserva, con todo el complejo de operaciones de múltiples frentes coordinados por dos de los mejores comandantes de Stavka, los mariscales Georgy Zhukov y Alexander Vasilevsky. Contra estas fuerzas, Manstein reunió los activos de los Grupos de Ejércitos Centro y Sur, con unos 900,000 soldados, 10,000 cañones, 2,700 tanques y cañones de asalto autopropulsados ​​y 2,000 aviones.

La ofensiva de Manstein comenzó el 5 de julio contra los hombros del saliente, con sus grupos de asalto primarios avanzando lenta y dolorosamente mientras se abrían camino a través de sucesivos y bien defendidos cinturones defensivos soviéticos. El ataque se estancó casi de inmediato en el norte con ligeros avances, mientras que el impulso ofensivo alemán culminó en el sur del 11 al 12 de julio en la aldea de Prokhorovka, a unos 100 kilómetros (60 millas) al sureste de Kursk. Allí, una reunión entre unidades blindadas estalló en la batalla de tanques más grande de la Segunda Guerra Mundial, con más de mil doscientos tanques comprometidos. Los soviéticos lucharon contra los alemanes hasta detenerlos en llamas. Con pérdidas de 400 tanques y más de 10,000 muertos en este único encuentro, Manstein se retiró para reagruparse y posiblemente reanudar la ofensiva. Sin embargo, consciente de los requisitos para contrarrestar la creciente amenaza aliada en Sicilia, Hitler ordenó el redespliegue del II Cuerpo Panzer SS hacia el oeste y ordenó a Manstein que pasara a la defensiva.

Fue en este punto que Vasilevsky y Zhukov desataron sus operaciones de contraofensiva, con el nombre en código de dos grandes capitanes imperiales rusos, Kutuzov (norte) y Rumiantsev (sur). Entre el 12 de julio y el 18 de agosto, los tres frentes soviéticos (Occidental, Bryansk y Centro) implicados en Kutuzov asaltaron el Grupo de Ejércitos Alemán Centro en el norte para liberar Orel y acercarse a Bryansk. Entre el 3 y el 23 de agosto, los dos frentes soviéticos (Voronezh y Steppe) involucrados en Rumiantsev infligieron graves pérdidas al Cuarto Ejército Panzer de Manstein y, con la ayuda del Frente Sudoeste, envolvieron y ocuparon Jarkov. Antes de que estas operaciones de contraofensiva soviéticas hubieran agotado su impulso, ambas abrieron amplias brechas en las líneas alemanas, con penetraciones de casi 120 kilómetros (75 millas) en el norte y 160 kilómetros (100 millas) en el sur.

Con la derrota de Manstein en Kursk, la iniciativa estratégica en el frente oriental pasó irrevocablemente a manos soviéticas. Debido a que la Fuerza Aérea Roja poseía ahora superioridad aérea, las pérdidas alemanas se volvieron cada vez más reveladoras. En total, las operaciones en Kursk y sus alrededores les costaron a los alemanes alrededor de medio millón de bajas e incurrieron en pérdidas de 1,500 tanques, 3,700 aviones y 3,000 cañones. Los soviéticos contabilizaron alrededor de 850,000 bajas, incluido un cuarto de millón de muertos e inválidos.

Para los soviéticos, Kursk marcó una etapa importante en la maduración de la conducción de las operaciones. Los representantes de Stavka adquirieron experiencia adicional con la coordinación de operaciones de múltiples frentes, mientras que todo el diseño estratégico soviético reflejaba un énfasis calculado en las operaciones ofensivas defensivas en serie, inicialmente para obtener pérdidas exactas y luego para cosechar ganancias decisivas. El Ejército Rojo había construido y defendido posiciones de manera competente en profundidad, para incluir el desarrollo de contraataques efectivos. En la ofensiva, las operaciones soviéticas demostraron la capacidad de obtener masa en puntos decisivos, lograr avances y mantener sus hombros, y explotar esos avances ya sea para cercar o para penetrar en las profundidades operativas alemanas.

Debido a su escala e implicaciones tanto para la guerra posicional como móvil, Kursk ha sido objeto de numerosos tratamientos históricos, que van desde las memorias de Manstein hasta las pesadas y menos próximas historias oficiales del período soviético. Principalmente debido a la accesibilidad, los tratamientos occidentales se basaron en gran medida en materiales alemanes hasta las últimas décadas del siglo XX, cuando la aparición de materiales soviéticos y rusos más completos dio lugar a una perspectiva más equilibrada. Queda por contar la historia completa de la inteligencia.