Khalkin-gol, batalla de

A fines de la década de 1930, cuando los acontecimientos empujaron inexorablemente al mundo hacia la guerra, la Unión Soviética y Japón se enfrentaron varias veces por la ubicación precisa de sus fronteras. El más grave de estos incidentes, ocurrido de mayo a septiembre de 1939, tuvo lugar en Mongolia, junto a un río llamado Khalkhin-Gol. Las fuerzas soviéticas cruzaron el río para afirmar su soberanía sobre una extensión de tierra en disputa y se encontraron con una seria resistencia del Sexto Ejército japonés. Los japoneses creían que el río marcaba la frontera y acababan de recibir la orden de tratar cualquier incursión con la máxima severidad. Lanzaron una serie de ataques contra las tropas mongolas y soviéticas y finalmente lograron hacer retroceder el avance inicial. Stalin y sus asesores, ya convencidos de que el ejército japonés quería apoderarse de Siberia por sus recursos naturales, decidieron que este era el gran ataque que temían. En respuesta, le dieron al comandante en la escena, Georgy Konstantinovich Zhukov, todos los tanques, aviones y mano de obra que necesitaría para hacer frente a la amenaza.

Zhukov organizó una gran ofensiva que no solo expulsaría a los japoneses de Mongolia, sino que también tomaría irrevocablemente la tierra en disputa para el satélite soviético. Para cuando estuvo listo para su ataque, a fines de agosto, sus fuerzas superaban en número a las japonesas en dos a uno, y tenía muchos más tanques y artillería de la que los japoneses podían reunir. Su estrategia, que requería el envolvimiento y la destrucción del enemigo, funcionó según lo planeado, y el ejército japonés sufrió numerosas bajas. Sin embargo, el comandante japonés, Michitaro Komatsubara, se negó a aceptar el resultado de la batalla y había preparado una contraofensiva. Esto se canceló cuando se firmó un alto el fuego en Moscú. La guerra había estallado en Europa y ninguno de los países podía permitirse el lujo de distraerse con pequeños enfrentamientos en sus fronteras. La batalla de Khalkhin-Gol convenció al ejército japonés de que una pelea con los soviéticos sería un asunto largo y prolongado, y ayudó al imperio japonés a tomar la decisión de girar hacia el sur en 1941, en lugar de atacar Siberia.