Joseph y jacques michel Étienne montgolfier

Los inventores e industriales franceses Joseph Michel (1740-1810) y Jacques Étienne (1745-1799) Montgolfier fueron hermanos que inventaron el globo aerostático, un paso importante en el desarrollo de la aeronáutica.

Ambos hermanos Montgolfier nacieron en Annonay, Joseph en 1740, Étienne el 7 de enero de 1745. Su padre era dueño de una gran fábrica de papel y les dio una buena educación. Joseph fue colocado en una escuela privada, pero se fue para iniciar un negocio químico por sí mismo. París, con sus famosos científicos, lo atrajo, pero después de una breve estadía lo llamaron de regreso a Annonay para ayudar a su padre a administrar la fábrica de papel. Rápidamente trató de introducir nuevas técnicas en el negocio, lo que resultó en que su padre le diera fondos para establecer su propio negocio. Sin embargo, la inexperiencia de José pronto le provocó considerables pérdidas económicas.

La juventud de Étienne fue más conservadora. Recibió formación como arquitecto, que incluyó cierta formación científica. Cuando cumplió 30 años, su padre se jubiló y lo puso al frente del negocio. Étienne pronto se ganó un nombre en la industria del papel gracias a sus cuidadosas y rentables mejoras en la fabricación de papel.

No se sabe con claridad qué llamó la atención de los hermanos sobre el uso de aire caliente para un globo, y si al principio entendieron por qué se elevaba el humo. Pero se sabe que pasaron rápidamente de un globo del tamaño de un juguete a uno grande, y pronto se dieron cuenta de que el mejor combustible era la paja mezclada con lana cardada. El primer experimento público, el 5 de junio de 1783, demostró a una asamblea de la nobleza local de Annonay cómo un globo de unos 35 pies de diámetro podía elevarse en 10 minutos a una altura de más de una milla.

Las noticias del experimento se difundieron rápidamente. La institución científica central de Francia, la Academia de Ciencias, invitó a los hermanos Montgolfier a París para repetir su experimento. El mal tiempo destruyó el primer globo, pero se hizo un segundo intento, en Versalles el 19 de septiembre de 1783, en presencia del Rey y su corte. El globo, como era propio de la ocasión real, estaba elegantemente decorado. Esta vez llevaba una oveja, un gallo y un pato. Se elevó a más de 1,000 pies y luego flotó hacia abajo.

La exitosa exposición ante la realeza convirtió a los hermanos Montgolfier en figuras nacionales. Se acuñó una medalla de oro en su honor. Étienne recibió la cinta de San Miguel; Joseph obtuvo una pensión de 1,000 libras; y su padre obtuvo una patente de nobleza. Los globos llamaron la atención del público, y el término globo aerostático incluso se aplicó a peinados y vestidos.

En enero de 1784 en Lyons, para probar si los globos podían transportar pasajeros, Joseph hizo un globo gigantesco de 130 pies de diámetro, probablemente el globo de aire caliente más grande jamás fabricado. Después de que una lluvia helada y un incendio hicieron que el primer esfuerzo de Joseph no tuviera éxito, se hizo un segundo intento el 19 de enero. Después de un vuelo de 15 minutos con Joseph y otros dos pasajeros, el globo hizo un descenso bastante rápido pero aterrizó sin lesiones. Los aeronautas exitosos fueron llevados triunfalmente a Lyon. Pero los hermanos Montgolfier pronto se vieron reemplazados por las hazañas de otros: pronto se intentaron vuelos de larga distancia, incluso vuelos del Canal de la Mancha. Su verdadera esperanza, la de crear navegación aérea, se desvaneció cuando descubrieron que no podían idear ningún medio para controlar el vuelo de los globos.

Étienne regresó a su fábrica de papel; murió en Neuchâtel, Suiza, el 2 de agosto de 1799. Joseph también regresó a la industria del papel. Su mente inventiva se centró en otros dispositivos; Inventó el ariete hidráulico e ideó un aparato para destilar líquidos a temperatura y presión reducidas y un aparato para secar fruta en tales condiciones. Entre los muchos honores adicionales que se le otorgaron se encontraban la membresía en la Legión de Honor y el nombramiento en el Instituto de Francia. Murió en Balaruc-les-Bains el 26 de junio de 1810.

Otras lecturas

Un breve relato de los logros de los hermanos Montgolfier se encuentra en Shelby Thomas McCloy, Inventos franceses del siglo XVIII (1952), y en Charles Singer y otros, eds., Una historia de la tecnología (5 vols., 1954-1958).

Fuentes adicionales

Gillispie, Charles Coulston, Los hermanos Montgolfier y la invención de la aviación, 1783-1784: con una palabra sobre la importancia de los globos aerostáticos para la ciencia del calor y el arte de construir ferrocarriles, Princeton, Nueva Jersey: Princeton University Press, 1983. □