John Howard Northrop

El químico biológico estadounidense ganador del Premio Nobel John Howard Northrop (1891-1987) estableció que las enzimas son proteínas y también demostró que un virus bacteriano es un complejo de ácido nucleico-proteína.

El 5 de julio de 1891, JH Northrop nació en Yonkers, NY. Asistió a la Universidad de Columbia, donde se especializó en química y obtuvo una licenciatura en ciencias en 1912 y una maestría en ciencias en 1913. Estudió la naturaleza del fósforo en el almidón para su tesis de investigación y recibió un doctorado en química en 1915. Northrop aceptó un puesto con el biólogo Jacques Loeb en el Instituto Rockefeller de Investigación Médica en la ciudad de Nueva York.

Investigación temprana

Al principio de su carrera, Northrop se preocupó por el efecto de los factores ambientales en las propiedades hereditarias de las moscas de la fruta (Drosophila). Comenzó por hacer crecer las moscas de forma aséptica, sin microorganismos patológicos. Probablemente fue la primera vez que se cultivaron animales libres de microorganismos. Northrop descubrió que aunque la producción de dióxido de carbono, una medida de la energía gastada, era mayor a 15 ° C que a 22 ° C, las moscas vivían más tiempo a 15 ° C que a 22 ° C. Este descubrimiento hizo explotar la hipótesis existente de que la duración de la vida estaba regulada por un límite de energía.

La entrada de Estados Unidos en la Primera Guerra Mundial interrumpió la investigación de Northrop sobre la mosca de la fruta. El gobierno federal necesitaba sus talentos para producir acetona para el esfuerzo bélico. Fue nombrado capitán del servicio de guerra química del Ejército. En poco tiempo, Northrup desarrolló un método de fermentación de patatas que producía cantidades sustanciales de acetona.

Trabajar en enzimas

Después de la guerra, Northrop regresó al Instituto Rockefeller y comenzó a estudiar enzimas. Primero trató de determinar las condiciones que afectan la acción de las enzimas digestivas pepsina y tripsina. En 1929 había obtenido cristales de pepsina porcina, pero no fue hasta 1931 cuando el fracaso de cualquiera de sus métodos para separar la actividad enzimática del material proteínico finalmente lo convenció de que la pepsina debía ser proteína, otro descubrimiento significativo.

Trabajar con virus

A lo largo de su carrera, Northrop se interesó por los sistemas de auto-duplicación, una de las principales características de las unidades de vivienda. Este interés lo llevó a examinar, en la década de 1920, la forma en que se reproducen el virus del mosaico del tabaco y los virus bacterianos (bacteriófagos). Estos estudios lo prepararon para trabajar a fines de la década de 1930, en los que demostró que los bacteriófagos de estafilococos altamente purificados contenían tanto ácido nucleico como proteínas. Esta fue una de las primeras demostraciones de la presencia de ácido nucleico en virus. Posteriormente llamó la atención sobre la posibilidad de que el ácido nucleico de los virus bacterianos pudiera corresponder al ácido desoxirribonucleico libre (ADN) del principio transformante, que en el virus se encuentra encerrado en una unidad proteica que sirve para proteger el ADN e introducirlo en la célula susceptible.

Reconocimiento de logros

Northrop se convirtió en miembro de pleno derecho del Instituto Rockefeller de Investigación Médica (ahora Universidad Rockefeller) en 1923, después de la muerte de Loeb. Conservó ese puesto durante toda su vida. Fue elegido miembro de la Academia Nacional de Ciencias en 1934. Compartió el Premio Nobel de Química en 1946 con su colega de Rockefeller Wendell F. Stanley y con James B. Summer de la Universidad de Cornell por su trabajo sobre purificación y cristalización de enzimas.

Después del cierre de Rockefeller Laboratories en Princeton, Nueva Jersey, Northrop se mudó a Berkeley, California. Allí se convirtió en profesor de bacteriología y biofísica en la Universidad de California en Berkeley, y continuó trabajando en los mecanismos por los cuales los virus surgen en células aparentemente sanas. Se desempeñó como editor colaborador de la Revista de fisiología general, a partir de 1925.

Northrop murió en su casa en Wickenberg, Arizona, el 27 de mayo de 1987, después de un largo retiro. Su yerno, Frederick Robbins, también fue galardonado con el Premio Nobel, ganando el premio de 1954 en fisiología y medicina.

Otras lecturas

La mayoría de los trabajos de investigación de Northrop se publicaron en el Revista de fisiología general; también escribió un libro, Enzimas cristalinas (1939; ed. Rev. 1948); La Fundación Nobel Química (3 vols., 1964-1966) contiene una biografía de Northrop; También se puede encontrar información sobre Northrop y su trabajo en Eduard Farber, ed., Ganadores del Premio Nobel de Química, 1901-1950 (1953); y en Paula McGuire, ed., Ganadores del premio nobel (1992). □