John Forrest

John Forrest, primer barón Forrest de Bunbury (1-1847), fue un explorador, administrador y líder político australiano. Se ganó la reputación de ser un líder de expedición capaz y resuelto, pero su mayor logro fue el desarrollo económico de Australia Occidental.

John Forrest nació en Bunbury, una pequeña ciudad al sur de Perth, Australia Occidental, el 22 de agosto de 1847. Fue educado en Bishop's School, Perth, y se unió al Departamento de Topografía colonial en 1865. Cuatro años más tarde, como líder de un expedición en busca de un grupo explorador desaparecido desde hace mucho tiempo, penetró mucho más allá de las áreas pobladas.

En 1870, con su hermano Alexander, Forrest dirigió una expedición desde Perth a Adelaide (más de 1,500 millas) a lo largo de la Gran Bahía Australiana, generalmente atravesando zonas desoladas que se habían cruzado solo una vez, 30 años antes. Una segunda expedición agotadora, nuevamente emprendida con su hermano, fue el cruce en 1874 desde Champion Bay, en la costa oeste, a Musgrave Ranges en Australia central, durante la cual se revisó el valor económico de esta vasta área.

Estas expediciones ganaron para Forrest una variedad de honores y establecieron su reputación como hombre de intrepidez e iniciativa en asuntos prácticos. Recibió una subvención de 5,000 acres de tierra, la Royal Geographical Society le otorgó su Medalla de Oro y las instituciones europeas lo honraron con premios.

En la administración colonial

En 1876 Forrest fue nombrado inspector general adjunto de Australia Occidental. Fue comisionado de tierras de la corona y agrimensor general desde 1883 y dirigió una expedición al distrito de Kimberley en el extremo noroeste de la colonia en preparación para su ocupación por ganaderos. Como miembro respetado del Consejo Ejecutivo y del Consejo Legislativo, Forrest fue la elección natural como primer ministro y tesorero cuando se introdujo un gobierno responsable en Australia Occidental en 1890. Fue nombrado caballero al año siguiente.

Con el descubrimiento de grandes cantidades de oro en las áreas de Coolgardie y Kalgoorlie, la economía de Australia Occidental experimentó un auge a mediados de la década de 1890. De 50,000 habitantes en 1891, la población de la colonia aumentó a 150,000 en menos de 7 años, y Forrest proporcionó un gobierno estable y una mano firme. Se ampliaron los ferrocarriles, se mejoraron los métodos agrícolas y se construyó una tubería de agua hacia los lejanos campos de oro del desierto. Se amplió la educación y se abolieron las tasas en las escuelas públicas. En 1899 se concedió el derecho al voto a las mujeres.

Forrest asistió a la convención de 1891 convocada para discutir la federación de las colonias australianas y la convención de seguimiento de 1897-1898; en general, su actitud hacia la federación fue cautelosa, con énfasis en la necesidad de proteger los derechos de los estados menos poblados, y fue solo una ola de sentimiento popular lo que llevó a Australia Occidental a la Commonwealth.

En el gobierno federal

Con la creación del gobierno federal, Forrest renunció a la legislatura de Australia Occidental para unirse al ministerio de Edmund Barton, que juró el 1 de enero de 1901. Forrest fue elegido miembro de la Cámara de Representantes en las elecciones de marzo. Primero director general de correos, luego fue transferido al Ministerio de Defensa (1901-1903). Se desempeñó en todos los ministerios no laborales hasta 1914 y fue primer ministro interino de marzo a junio de 1907. Sin embargo, al carecer de delicadeza política, Forrest nunca ganó muchos seguidores personales. Su reputación se basó en una dura honestidad y una administración capaz (aunque no fue un diseñador activo de políticas). Su reputación como tesorero se basaba principalmente en sus tendencias conservadoras. Forrest abogó firmemente por un enlace ferroviario transcontinental; el trabajo en esto comenzó bajo el Laborismo —sus oponentes políticos— en 1910.

Cuando William Morris Hughes rompió con el Partido Laborista en 1917 y formó un ministerio de coalición, Forrest fue nombrado tesorero. En febrero de 1918 se convirtió en el primer australiano nativo en ser elevado a la nobleza. Renunció al cargo con la intención de ocupar su asiento en la Cámara de los Lores, pero mientras se dirigía a Londres murió en el mar el 3 de septiembre de 1918. Fue enterrado en Sierra Leona; más tarde, sus restos fueron llevados a Perth para ser enterrados nuevamente.

Otras lecturas

Los informes de Forrest sobre sus exploraciones son Diario de una expedición de exploración al país hacia el este a Port Eucla y de allí a Adelaide (1870); Journal of Proceedings of the Western Australian Exploration Expedition a través del Centro de Australia (1875); y Exploraciones en Australia (1875). De Forrest Notas sobre Australia Occidental (1884) proporciona material de referencia. Véase también Geoffrey Rawson, Viajes por el desierto (1948). El cargo de primer ministro de Forrest está cubierto en Sir Hal Colebatch, ed., Una historia de cien años: Australia occidental, 1829-1929 (1929) y en Frank K. Crowley, Tercio occidental de Australia (1960). Los gobiernos federales en los que Forrest sirvió se examinan en HG Turner, La primera década de la Commonwealth de Australia ... 1901-1910 (1911), y en AN Smith, Treinta años: Commonwealth of Australia, 1901-1931 (1933). □