James y howells: dos novelistas realistas

Los peligros de la ficción. En los primeros días de la república estadounidense, los críticos consideraban la ficción como una forma de desmayo que confundía las cabezas y la moral de los lectores (la mayoría de ellos mujeres jóvenes susceptibles). De hecho, muchas de las primeras novelas se centraron en el crimen, la intriga y la sexualidad ilícita. Un vendedor ambulante de libros podría anunciar sus productos con el grito “¡Seducción! ¡Revolución! ¡Asesinato!" William Hill Brown (1765-1793), cuyo El poder de la simpatía (1789) se considera generalmente la primera novela estadounidense, admitiendo que "esta especie de escritura no ha sido recibida con aprobación universal". Ansioso por obtener la aprobación de su novela, Brown enfatizó sus cualidades positivas: “se exponen las peligrosas Consecuencias de la SEDUCCIÓN y se establecen y recomiendan las Ventajas de la EDUCACIÓN FEMENINA”. Aunque la forma de la novela se había vuelto respetable en la década de 1870, gracias a autores estadounidenses populares como James Fenimore Cooper (1789-1851), Nathaniel Hawthorne (1804-1864) y Harriet Beecher Stowe (1811-1896), la mancha del el pasado permaneció.

Del romance al realismo. Como señaló Henry James en 1884, “La vieja superstición de que la ficción es 'malvada' sin duda ha desaparecido. . . pero el espíritu de la misma persiste en una cierta mirada indirecta dirigida hacia cualquier historia que no admita más o menos que es solo una broma ". Ya no era "perversa", la ficción de finales del siglo XIX seguía siendo (en opinión de James) moralista, melodramática y decididamente "imaginaria", a pesar de que, como sostenía James, "la única razón para la existencia de una novela es que intenta representar la vida ". Durante las décadas de 1860 y 1870, un puñado de autores estadounidenses intentaron "representar la vida" de manera realista en la ficción. Rebecca Harding Davis (1831-1910), autora de La vida en los molinos de hierro (1861), declaró que su misión era "profundizar en este lugar común, en esta vida estadounidense vulgar, y ver qué hay en ella". El veterano del ejército de la Unión John William De Forest (1826-1906) publicado La conversión de la señorita Ravenel de la secesión a la lealtad (1867), la primera novela que ofrece una evaluación realista de la Guerra Civil, y Edward Eggleston (1837-1902), un autor de Indiana, diseccionó el corazón de Estados Unidos en El Hoosier Schoolmaster (1871). Sin embargo, no fue hasta las décadas de 1880 y 1890 que el "realismo" se afianzó en las letras estadounidenses.

El Decano de Letras Americanas. William Dean Howells (1837-1920), nativo de Ohio, se mudó a Boston en 1865, decidido a romper las filas del establishment literario estadounidense. Su llegada a Boston coincidió con el final de la gloria literaria de Nueva Inglaterra. En visitas anteriores a Boston, Howells había tenido la suerte de conocer a varios de sus ídolos literarios, incluido Ralph Waldo Emerson,

Nathaniel Hawthorne, Oliver Wendell Holmes y James Russell Lowell. Uniéndose al personal de la preeminente revista literaria estadounidense, The Atlantic Monthly, en 1865, Howells se estaba convirtiendo en miembro del club. Trabajó en El Atlántico durante quince años, sirviendo como editor en jefe de 1871 a 1881. Desde su silla en El Atlántico —Y luego como columnista de Mensual de Harper (1886-1892, 1900-1920) —Howells alimentó a jóvenes talentos como Hamlin Garland, Stephen Crane, Charlotte Perkins Gilman y Frank Norris. En su propia ficción, Howells fue pionero en el arte del realismo estadounidense. Sus novelas incluyen Una instancia moderna (1882), que abordó el entonces tabú del divorcio; El ascenso de Silas Lapham (1885), sobre un hombre de negocios de Boston atormentado éticamente; y Un peligro de nuevas fortunas (1889), una historia de la ciudad de Nueva York (la casa del novelista después de 1888) que refleja el punto de vista político cada vez más liberal de Howells.

Un ciudadano del mundo. El tipo de ficción de Howells tenía tanto detractores como defensores. Algunos lectores simplemente encontraron aburrido el realismo. En uno de los Diccionario del Diablo entradas que empezó a escribir en 1881 el humorista Ambrose Bierce (1842-1914) definió realismo as

“El arte de representar la naturaleza tal como la ven los sapos. El encanto de un paisaje pintado por un topo, o una historia escrita por un gusano medidor ". Henry James (1843-1916), uno de los amigos de toda la vida de Howells y uno de los mejores estilistas de prosa de la época, hizo todo lo posible por elevar el cociente de "encanto" del realismo estadounidense. James creció en una familia rica y cosmopolita. Pasó su juventud en Nueva York, Newport y Europa; estudió durante un año académico en la Facultad de Derecho de Harvard (1862-1863); y pasó gran parte de su edad adulta en el extranjero, convirtiéndose finalmente en ciudadano británico. Mientras que Howells confiaba en el efecto de las descripciones de los fenómenos externos, James investigó las emociones y las psiques. James describió una escena crítica en El retrato de una dama (1881) —escena en la que la heroína Isabel Archer medita junto a una chimenea— como “una simple representación de ella inmóvil ver y un intento de hacer que la mera lucidez de su acto sea tan 'interesante' como la sorpresa de una caravana o la identificación de un pirata ”. En obras tempranas como Roderick Hudson (1876) Daisy Miller (1879), y El retrato de una dama James examinó el efecto de la sociedad europea en el carácter estadounidense. A mediados de la década de 1880, James escribió dos novelas "políticas": Los bostonianos (1886), una crítica al movimiento de mujeres, y La princesa Casamassima (1886), una crítica del anarquismo político. Durante la década de 1890 y principios del siglo XX, el trabajo de James se volvió más denso y más explícitamente preocupado por los cambios mínimos en el estado de ánimo y los modales. El botín de Poynton (1897) Las alas de la paloma (1902) Los embajadores (1903), y The Golden Bowl (1904) se encuentran entre sus principales obras de este período. Un implacable autocrítico, James mantuvo una serie de cuadernos y, en sus últimos años, revisó minuciosamente casi toda su ficción publicada para su publicación en la Edición de Nueva York (1907-1918) de sus obras. “La humanidad es inmensa y la realidad tiene una miríada de formas”, escribió una vez; “Lo más que se puede afirmar es que algunas de las flores de la ficción tienen olor y otras no”.