Inundación de Johnstown

La inundación de Johnstown de 1889 fue el peor desastre natural en los Estados Unidos. La ciudad de Johnstown está ubicada en el suroeste de Pensilvania, en un valle estrecho donde los ríos Little Conemaugh y Stony Creek se fusionan para crear el río Conemaugh. En 1880, Johnstown era un centro industrial líder con 10,000 habitantes y 20,000 más en las comunidades circundantes.

En 1852, se completó la construcción de la presa South Fork río arriba en el río Little Conemaugh, creando un embalse artificial. La presa cedió en 1862 y la presa dañada y la propiedad circundante se vendieron. Fue adquirido en 1879 por el South Fork Fishing and Hunting Club, cuyos miembros eran la élite adinerada de Pittsburgh y otras ciudades del este. De 1879 a 1881 se reconstruyó la presa de tierra y roca, que se extendía por 918 pies de ancho y 72 pies de alto. El embalse se expandió a casi tres millas de largo, una milla de ancho y unos sesenta pies de profundidad en el frente de la presa.

A finales de mayo de 1889, lluvias torrenciales provocaron inundaciones en más de veinte condados del oeste de Pensilvania. Para el 31 de mayo, el nivel del agua subió a dos pies de la parte superior de la presa South Fork y se rompió. El centro se derrumbó, enviando una pared de agua de media milla de ancho y setenta y cinco pies de profundidad a través del valle. Al cabo de una hora, la pared de agua de doce metros de altura descendió sobre Johnstown. Los aproximadamente 20 millones de toneladas de agua se bloquearon parcialmente en el viaducto del ferrocarril de Pensilvania, creando un campo de treinta acres de escombros, ganado ahogado y cuerpos humanos, que finalmente se incendiaron. En diez minutos, al menos 2,209 personas murieron (aunque los registros contemporáneos afirman hasta 5,000), 1,600 casas fueron dañadas o destruidas y las fábricas de hierro y acero arruinadas.

El New York Times de 1889 caracterizó la inundación como "un símbolo del caos creado por los elementos enloquecidos", mientras que el Crónica de Londres condenó la mezquindad de la ingeniería estadounidense. La presa carecía de un núcleo de mampostería o charco, y no representaba prácticas de construcción aceptadas ni siquiera por el momento. Los sobrevivientes responsabilizaron a los miembros del club de South Fork, pero los tribunales afirmaron que el desastre fue un "acto de Dios" y no se brindó ninguna compensación legal a los sobrevivientes. La responsabilidad por la inundación permanece indeterminada y ha atraído la atención de numerosos estudiosos.

Otra gran inundación el 17 de marzo de 1936 causó 50 millones de dólares en daños y resultó en un proyecto de control de inundaciones del Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los EE. UU. En 1942. Sin embargo, la ciudad se inundó nuevamente en julio de 1977.

Bibliografía

Ferris, George T. La historia completa de la inundación de Johnstown y Conemaugh Valley. Nueva York: HS Goodspeed, 1889.

Frank, Walter S. "La causa de la inundación de Johnstown". INGENIERÍA CIVIL 58, no. 5 (mayo 1988): 63 – 66.

Johnson, Willis Fletcher. Historia de la inundación de Johnstown. Bowie, Md .: Heritage Books, 2001. La edición original se publicó en 1889.

McCullough, David G. La inundación de Johnstown. Nueva York: Simon and Schuster, 1968.

Charles C. Kolb