Introducción al mundo premoderno (1000-1500)

Los gobiernos del mundo premoderno incluían vastos imperios conquistadores, regiones feudales, repúblicas de ciudades-estado y monarquías nacionales emergentes. La Iglesia Católica era un poder formidable en Europa, el mayor terrateniente y una fuerza dominante en la vida diaria. Papas disputaron con reyes y nobles por poder político y privilegios económicos. Sin embargo, surgían lentamente nuevas fuerzas que interrumpirían las estructuras de gobierno de la vida medieval. Los avances en el comercio llevaron a un aumento de la población, el crecimiento de las ciudades y el enriquecimiento de una clase media entre el campesinado y la aristocracia.

Los restos del imperio de Roma permanecieron, siglos después de su caída. En Europa Central, los emperadores del Sacro Imperio Romano Germánico gobernaron en una incómoda alianza con la Iglesia Católica y lucharon por controlar los territorios feudales bajo su dominio. En el Mediterráneo oriental, el Imperio Bizantino gobernó bajo el persistente ataque de sus vecinos. Después de que los turcos nómadas selyúcidas derrotaran al ejército bizantino en 1071, el emperador Alejo I Comneno (1048-1118) apeló al papa Urbano II (c. 1035-1099) para que lo ayudara a defender Tierra Santa de los musulmanes, iniciando la primera Cruzada. Se lanzarían siete más durante los próximos dos siglos.

Durante esta era, los mongoles forjaron el imperio más grande de la historia mundial. Genghis Khan (c. 1167-1227) unificó las tribus nómadas de las estepas de Asia central y luego partió con su caballería en una campaña para conquistar toda Eurasia. Sus herederos se basaron en sus logros hasta que el Imperio mongol capturó China y la península de Corea, erradicó el considerable estado ruso de Kievan Rus y conquistó Bagdad, la sede del poder musulmán, de la dinastía ʿAbbāsid. Para gobernar este vasto imperio, el khans (gobernantes) recolectaron fuertes tributos de las tierras conquistadas y trataron severamente a los súbditos desobedientes.

En el hemisferio occidental, la más poderosa de las civilizaciones mesoamericanas fueron los aztecas del centro de México. Este pueblo guerrero construyó la gran ciudad de Tenochtitlán, donde el emperador se protegió de la vista del público. Los rituales de sacrificio humano, una característica importante del gobierno azteca, se llevaban a cabo regularmente en el templo de la ciudad. En 1521, solo un siglo después del apogeo del imperio azteca, los españoles conquistaron y destruyeron Tenochtitlán; La ciudad de México se construiría sobre sus ruinas.

En el siglo XIII, el crecimiento del comercio en Europa había comenzado a desestabilizar el sistema feudal. En las ciudades en expansión, la clase media mercantil se enriqueció y poco a poco se liberó de su subordinación a los nobles provinciales. Los comerciantes comenzaron a aliarse con los monarcas nacionales, quienes podrían ayudarlos a extender el alcance de sus redes comerciales. Estas alianzas cambiantes llevaron a innovaciones políticas, particularmente en las ciudades-estado italianas, que habían ganado su independencia del Sacro Imperio Romano Germánico en 1183. Milán, Génova, Venecia y Florencia establecieron alguna forma de gobierno republicano. La peste negra, que redujo la población de Europa en un tercio a mediados del siglo XIV, debilitó aún más a la aristocracia, así como al clero. Los monarcas, con ejércitos permanentes y burocracias administrativas a su mando, se beneficiarían de estas transformaciones de época. En los siglos venideros, los estados nacionales de Europa Occidental consolidarían su poder.