Introducción a la guerra civil (1861–1865)

Durante décadas, el tema de la esclavitud amenazó con empujar a los incipientes Estados Unidos a un violento conflicto interno. A medida que se expandían las fronteras del país, aumentaban las tensiones. Cada nueva adición territorial a la nación traía consigo la pregunta: ¿Se permitirá o prohibirá la esclavitud aquí? Los compromisos legales impidieron que la controversia se desbordara durante un tiempo, pero a fines de la década de 1850, las pasiones eran altas en ambos lados de la línea Mason-Dixon. Aún así, se mantuvo una cautelosa paz. El país parecía contener la respiración.

En 1859, el abolicionista militante John Brown decidió que había llegado el momento de emprender acciones decisivas para acabar con la institución de la esclavitud. Con un puñado de seguidores, incluidos sus hijos, Brown organizó una redada en la armería federal en Harper's Ferry, Virginia Occidental, con la esperanza de comenzar una insurrección armada de esclavos. Fue capturado en el intento por las fuerzas dirigidas por el futuro héroe de guerra confederado Robert E. Lee, que entonces servía en el ejército de los EE. UU. Las reacciones a la hazaña de John Brown se dividieron a lo largo de líneas geográficas, dividiendo aún más al país. Los del norte, aunque preocupados por las tácticas violentas de Brown, se inclinaban a pensar en él como un héroe con una causa noble. Los esclavos lo exaltaron como mártir y libertador. Los sureños blancos, por otro lado, vieron la redada como un acto de agresión del norte.

Aunque Brown fue juzgado y ahorcado, a los sureños les preocupaba que el gobierno federal no los protegiera de nuevas agresiones por parte de los abolicionistas o, peor aún, que apoyara tácitamente la causa de los abolicionistas. Un año después de la captura de John Brown, Abraham Lincoln fue elegido presidente y los estados del sur comenzaron a separarse de la Unión. El 9 de enero de 1861, se realizaron los primeros disparos de la Guerra Civil en Fort Sumter, Carolina del Sur. En febrero de 1861, se formaron los Estados Confederados de América, con Jefferson Davis como presidente.

La Guerra Civil estadounidense se cobró más de 600,000 vidas, matando a más estadounidenses que todas las demás guerras estadounidenses combinadas hasta esa fecha. El Sur estuvo condenado casi desde el principio: el Norte lo superaba en número, y los estados del norte albergaban el poder industrial de la nación. El Sur tuvo el beneficio de excelentes oficiales que lograron una serie de victorias ejecutadas audazmente en los primeros años de la guerra. Sin embargo, a medida que avanzaban los combates y el control del ejército de la Unión quedaba en manos del general Ulysses S. Grant, prevalecían la ventaja numérica y el poder industrial del Norte. El general Lee se rindió al general Grant el 9 de abril de 1865. Todos los combates terminaron poco después.

La confusión, sin embargo, estaba lejos de terminar. El país se reunió, pero el Sur estaba en ruinas. Los esclavos eran libres, pero su estado era incierto. La bala de un asesino se cobró la vida del presidente Lincoln pocos días después de la rendición de Lee, robando a la nación su liderazgo sabio y generoso. Así cojeando, Estados Unidos comenzó a abrirse paso a tientas a través de un período doloroso y tumultuoso conocido como Reconstrucción.