Introducción a la conquista de las américas (siglos XV y XVI)

La conquista española de las Américas comenzó sin sentido como una búsqueda de una ruta occidental hacia Asia. Lo que Cristóbal Colón, navegando bajo los auspicios de la reina Isabel de Castilla, encontró en 1492 no fueron las Indias, sino las islas de un continente que luego se denominó América del Norte.

Para ganar la inconmensurable riqueza en oro, plata y piedras preciosas que producía la región, España aprovechó su superior armamento y la letalidad de sus enfermedades (las poblaciones indígenas no tenían inmunidad contra la viruela y otras enfermedades europeas que los colonizadores llevaron a América). ). En poco tiempo, las islas del Caribe se convirtieron en colonias españolas económicamente basadas en plantaciones y minas.

En 1518, una expedición enviada por el gobernador de Cuba desembarcó en el territorio continental de México, aún más rico en oro que las islas. Tierra adentro estaba el imperio de los aztecas, fundado en el siglo XIV por tres ciudades aztecas: Tenochtitlan, Texcoco y Tlacopan. Tenochtitlan, una ciudad en una isla en el lago de Texcoco, llegó a dominar este trío.

Hernán Cortés encabezó la expedición de 1519 que derrotaría a este imperio. Mediante el derramamiento de sangre y la persuasión inteligente, explotó las fracturas sociales que existían en México, ganando aliados entre los súbditos descontentos de los aztecas. El líder azteca Moctezuma saludó a regañadientes a los forasteros —que él creía que posiblemente fueran dioses— y, después de mucho vacilar, voluntariamente, si no felizmente, se entregó al cautiverio español.

Al entregarse a los españoles, Moctezuma cedió la confianza de sus súbditos. Los aztecas sitiaron a los españoles acantonados en la ciudad. En el verano de 1520, Moctezuma fue asesinado y los españoles escaparon de Tenochtitlan en una sangrienta debacle conocida como La Noche Triste ("Noche Dolorosa").

Poco tiempo después, la decisiva victoria conseguida en la batalla de Otumba elevó la moral española. Cortés regresó a Tenochtitlán en 1521 y, después de meses de asedio contra el que el nuevo emperador Cuauhtémoc resistió valientemente, destruyó la ciudad y su imperio. Cortés fundó así el México español.

Los aztecas fueron el primer grupo en ser vencido, pero de ninguna manera fueron los últimos. Las fuerzas españolas conquistaron Guatemala, Honduras, Panamá y más allá. Francisco Pizarro (primo de Cortés) y Pedro de Alvarado destruyeron el imperio peruano de los incas.

Los cimientos para el período imperial Inca se establecieron siglos antes, pero el imperio se había expandido agresivamente durante unos cien años cuando los españoles llegaron en 1531. Después de la batalla de Cajamarca en 1532 y la ejecución del emperador Inca Atahualpa, Pizarro y sus hombres continuaron cosechando las recompensas de la discordia dentro del imperio. Derrotaron al estado sin cabeza e instalaron una breve sucesión de emperadores títeres, testaferros nativos de la recién fundada colonia española.

El segundo de estos emperadores peruanos, Manco Inca, se rebeló. Habiendo fundado un nuevo reino llamado Vilcabamba, él y sus sucesores acosaron a los españoles, que también luchaban entre ellos. Con la ejecución del último gobernante inca, Tupac Amaru, Vilcabamba desapareció en la selva.

Los eventos en América Central y del Sur fueron paralelos a los de América del Norte. La introducción de la agricultura europea y otras tecnologías —y las enfermedades europeas— permitió a los ingleses, franceses y holandeses ganar terreno, y luego una base firme, entre las culturas indígenas de la costa este. Estas regiones se convirtieron en colonias, ricas no en oro sino en otros recursos como la madera. La recolección de estos productos enriqueció a las naciones europeas y sus colonias, incluso cuando empobreció y casi destruyó a las poblaciones indígenas estadounidenses. Esta combinación de riqueza y sacrificio sentó las bases de las que más tarde surgirían naciones independientes como México, Guatemala, Perú y Chile.