Industria del zinc

Industria del zinc. El zinc se introdujo comercialmente por primera vez en los Estados Unidos durante la década de 1850, con plantas de fundición a pequeña escala en Nueva Jersey, Pensilvania, Illinois, Misuri y Arkansas, cerca de fuentes de mineral y combustible. El principal uso temprano del zinc fue en la producción de latón, una aleación de zinc-cobre. La primera producción nacional de zinc conocida fue en el arsenal de Washington, DC, en 1835, por trabajadores belgas. Se construyó un horno principalmente para producir zinc para fabricar latón que se utilizaría en pesos y medidas estándar.

La producción temprana de zinc utilizaba formas oxidadas del mineral, que se reducían calentando externamente recipientes de arcilla cerrados que contenían una mezcla de mineral y carbón. El zinc vaporizado se condensó y se moldeó en planchas. A medida que los depósitos de mineral se trabajaban a mayores profundidades durante la década de 1880, se produjeron mayores cantidades de sulfuros y menores cantidades de óxidos. Esto requirió una nueva tecnología para pre-tostar los sulfuros para formar óxidos crudos. Como resultado de esta tecnología, el ácido sulfúrico se convirtió en un subproducto de la industria del zinc. El desarrollo de campos de mineral de zinc-plomo en Missouri, Kansas y Oklahoma en 1895 dio un gran impulso a la construcción de fundiciones de zinc a gas en la región. El descubrimiento de gas natural en y al oeste de esta área impulsó los desarrollos, y la región de los tres estados se conoció como el cinturón de gas. La migración hacia el oeste creó una gran necesidad de acero galvanizado revestido de zinc para cercas, láminas de metal corrugado y herrajes de latón. En 1852, Samuel Wetherill inventó un horno de parrilla para producir óxido de zinc a partir de minerales oxidados, un proceso llamado americano que se perfeccionó en la última mitad del siglo XIX.

Durante el primer cuarto del siglo XX, cuando se abrieron nuevos distritos mineros en el área de las Montañas Rocosas, en Tennessee y en Virginia, la técnica de flotación por espuma para separar los minerales sulfurados de la roca asociada se convirtió en el principal modo de producción. La demanda de zinc durante la Primera Guerra Mundial condujo a una gran expansión de la industria estadounidense de extracción y fundición de zinc. También estimuló la introducción del proceso electrolítico en 1916, que utilizaba energía eléctrica como sustituto del carbón y el gas para liberar el zinc de sus compuestos minerales. En el curso de la mejora del proceso, fue posible producir zinc de alta pureza. Los usos de este zinc fueron vastos, lo que permitió la producción en masa de formas intrincadas y de precisión. Cuando se alean con aluminio, los productos de zinc fueron fundamentales en las florecientes industrias de automóviles y electrodomésticos a partir de la década de 1930. Las nuevas técnicas de fundición recuperaron cadmio como subproducto, que es valioso por su acabado atractivo y duradero cuando se aplica sobre otros metales.

La industria estadounidense del zinc que se desarrolló durante la Primera Guerra Mundial fue la más grande del mundo y se mantuvo así hasta el final de la Segunda Guerra Mundial. El segmento de fundición de la industria estadounidense ocupó el primer lugar en tonelaje de zinc producido hasta 1971, cuando una combinación de factores económicos, presiones ambientales y patrones cambiantes de asignación de recursos extranjeros dieron como resultado que casi la mitad de las fundiciones nacionales dejaran de operar en un período de dos años. De los 1.4 millones de toneladas de zinc que se usaban anualmente en los Estados Unidos a principios de la década de 1970, solo alrededor del 40 por ciento se extraía en el país. Para 2002, Estados Unidos era el quinto productor de zinc a nivel mundial, y se espera que la producción aumente a poco más de 400,000 toneladas métricas para el año 2004. Entre 2000 y 2004, se esperaba que el consumo de zinc en los Estados Unidos aumentara 1.5 por ciento a más de 1.45 millones toneladas métricas anuales. En la vida cotidiana, el zinc no se reconoce en gran medida, aunque tiene muchos usos, incluso como protector contra la oxidación en contenedores de acero galvanizado y barandillas de carreteras, como componente de aleación en carcasas de fundición a presión para radios de transistores o carburadores de automóviles, en grifos de agua de aleación de latón. , como óxido de zinc en la pintura de la casa blanca o neumáticos de caucho, como un compuesto químico aditivo para la nutrición animal y como una fuente autónoma de energía eléctrica en las baterías de las linternas.

Bibliografía

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Carl H.Cotterbill/hs