Industria de jabón y detergente

Industria del jabón y de los detergentes. Tradicionalmente, el jabón se ha fabricado a partir de álcalis (lejía) y grasas animales (sebo), aunque los productos vegetales como el aceite de palma y el aceite de coco pueden sustituir al sebo. Los colonos estadounidenses tenían ambos ingredientes principales de jabón en abundancia, por lo que la fabricación de jabón comenzó en América durante los primeros días coloniales. El sebo llegó como un subproducto de la matanza de animales para carne o de la caza de ballenas. Los agricultores producían álcali como subproducto de la limpieza de sus tierras; hasta el siglo XIX, las cenizas de madera servían como fuente principal de lejía. El proceso de fabricación de jabón era sencillo y, por tanto, la mayoría de los agricultores podían fabricar su propio jabón en casa.

Los principales usos del jabón eran en el hogar, para lavar la ropa y para el jabón de tocador, y en la fabricación de textiles, en particular para el batido, la limpieza y el fregado de tejidos de lana. Debido a que la América colonial era rural, la fabricación de jabón permaneció muy dispersa y no surgieron grandes productores. Sin embargo, en vísperas de la Revolución Americana, las colonias habían desarrollado un mercado de exportación menor; en 1770 enviaron más de 86,000 libras de jabón por valor de 2,165 libras esterlinas a las Indias Occidentales. La Revolución interrumpió este comercio y nunca se recuperó.

El crecimiento de las ciudades y la industria textil a principios del siglo XIX aumentó el uso de jabón y estimuló el surgimiento de empresas fabricantes de jabón. En 1840, Cincinnati, entonces el centro de envasado de carne más grande de los Estados Unidos, se había convertido también en la ciudad líder en la fabricación de jabón. La ciudad contaba con al menos diecisiete fábricas de jabón, incluida Procter and Gamble (establecida en 1837), que estaba destinada a convertirse en la empresa dominante de la nación. Un cambio importante en la fabricación de jabón se produjo en la década de 1840 cuando los fabricantes comenzaron a reemplazar la lejía hecha de cenizas de madera con carbonato de sodio, una lejía elaborada mediante un proceso químico. Casi todos los fabricantes de jabón también producían velas de sebo, que para muchos era su principal negocio. Las empresas fabricaban jabón en enormes losas y se vendían a los tenderos, que cortaban el producto como queso para consumidores individuales. No había marcas, no había publicidad dirigida a los consumidores y la mayoría de las fábricas de jabón seguían siendo pequeñas antes de la Guerra Civil.

El período comprendido entre el final de la Guerra Civil y 1900 trajo grandes cambios a la industria del jabón. El mercado de velas disminuyó drásticamente y los fabricantes de jabón interrumpieron ese negocio. Al mismo tiempo, aumentó la competencia. Muchos fabricantes de jabón comenzaron a marcar sus productos y a introducir nuevas variedades de jabón de tocador elaboradas con ingredientes tan exóticos como aceite de palma y aceite de coco. La publicidad, al principio modesta pero en constante aumento, se convirtió en la principal innovación. En 1893, Procter and Gamble gastó $ 125,000 para promover el jabón Ivory, y en 1905 el presupuesto de ventas para ese producto solo superó los $ 400,000. La publicidad demostró ser increíblemente eficaz. En 1900, los fabricantes de jabón concentraron su publicidad en los periódicos, pero también en tranvías y trenes. Rápida en reconocer la revolución de las comunicaciones, la industria del jabón fue pionera en la publicidad por radio, particularmente al desarrollar series dramáticas diurnas. Procter and Gamble se originó Mi Perkins, una de las primeras, más exitosas y más longevas del género que llegó a ser conocido como telenovelas, para anunciar su jabón Oxydol en 1933. En 1962, las principales empresas de jabón gastaron aproximadamente $ 250 millones por año en publicidad, de los cuales 90 por ciento fue publicidad televisiva. En 1966, tres de los cinco principales anunciantes televisivos eran fabricantes de telenovelas, y Procter and Gamble fue el principal patrocinador de la televisión, con un gasto de 161 millones de dólares.

La publicidad puso a los grandes fabricantes de jabón en una ventaja competitiva, y a finales de la década de 1920 tres empresas habían llegado a dominar la industria: (1) Colgate-Palmolive-Peet, incorporada como tal en 1928 en el estado de Nueva York, aunque originalmente fundada por William Colgate en 1807; (2) Lever Brothers, una empresa inglesa que desarrolló una línea completa de jabones muy publicitados en el siglo XIX y en 1897 y 1899 compró fábricas en Boston y Filadelfia; y (3) Procter and Gamble.

El detergente sintético, que no era un jabón, sino que se fabricaba mediante una síntesis química que sustituía las grasas animales por alcoholes grasos, se había desarrollado en Alemania durante la Primera Guerra Mundial para aliviar la escasez de sebo. Los detergentes son superiores al jabón en determinados procesos industriales, como la elaboración de acabados textiles. Funcionan mejor en agua dura y eliminan la cuajada de jabón responsable de los "aros de la bañera". En 1933, Procter and Gamble introdujo un detergente pionero, Dreft, que se dirigía al mercado del lavavajillas porque era demasiado ligero para lavar ropa. Tuvo éxito, especialmente en las regiones de aguas duras, hasta que la Segunda Guerra Mundial interrumpió la comercialización de detergentes.

En 1940, los "tres grandes" —Colgate, Lever y Procter and Gamble— controlaban alrededor del 75 por ciento del mercado de jabón y detergente. Producían una amplia variedad de productos, como champús, detergentes para lavavajillas, limpiadores líquidos y jabón de tocador, pero la parte más importante de su negocio era el jabón para lavar de alta resistencia, que representaba aproximadamente dos tercios de las ventas. Procter and Gamble tenía alrededor del 34 por ciento del mercado. Lever quedó en segundo lugar con un 30 por ciento y Colgate quedó atrás con un 11 por ciento. En 1946, Procter and Gamble cambió radicalmente la balanza a su favor cuando introdujo Tide, el primer detergente para ropa de alta resistencia. Para 1949, Tide había capturado el 25 por ciento del mercado de detergentes para ropa. En 1956, a pesar de que Lever y Colgate habían desarrollado sus propios detergentes, Procter and Gamble tenía el 57 por ciento del mercado, en comparación con el 17 por ciento de Lever y el 11 por ciento de Colgate. A pesar del triunfo de Procter and Gamble, los tres grandes todavía compitieron ferozmente.

Para 1972, los detergentes casi habían eliminado el jabón del mercado de la lavandería, aunque el jabón de tocador seguía sin ser desafiado por los detergentes. En la década de 1970, la prohibición de detergentes por parte de algunos gobiernos locales, que temían la contaminación de sus suministros de agua, tuvo poco impacto en la composición o las ventas de los productos de lavandería. A principios de la década de 2000, las empresas más pequeñas dentro de la industria todavía producían una multitud de limpiadores especializados para el hogar y la industria, aunque en los campos muy importantes de los jabones de tocador, los jabones de lavandería y los detergentes, los tres grandes seguían siendo dominantes, controlando alrededor del 80 por ciento de el mercado total.

Bibliografía

Garra, Spencer. "Las guerras del jabón: un análisis estratégico". Fortune 67 (1963).

Ran, Alfred. "Flota": La historia de Procter and Gamble. Nueva York: Rinehart, 1958.

Swasy, Alecia. Telenovela: La historia interna de Procter and Gamble. Nueva York: Times Books, 1993.

Wilson, Charles. La historia de Unilever: un estudio sobre el crecimiento económico y el cambio social. 3 vols. Nueva York: Praeger, 1968. La edición original se publicó en 2 vols., Londres: Cassell, 1954.

StephenSalsbury/cw