Índice de costo de vida

El índice de costo de vida es un término que se usa para describir un método por el cual el gobierno mide el aumento y la caída de los precios en la economía. Estas medidas son importantes porque gran parte de la política gubernamental, como la cantidad que se paga a las personas mayores en cheques del Seguro Social, se ajusta de acuerdo con los cambios en el costo de vida. El Índice de Precios al Consumidor (IPC), conocido informalmente como el índice del costo de vida, es la más conocida de las medidas gubernamentales de cambios de precios. El IPC se calcula rastreando los cambios en el precio de un conjunto de artículos de consumo (como gasolina, vivienda, productos lácteos, ropa, etc.). El aumento o la disminución de precio promedio para esta lista se expresa en términos de un cambio porcentual; por ejemplo, "el índice de costo de vida subió un dos por ciento el año pasado" significa que los precios al consumidor, en promedio, aumentaron un dos por ciento. El índice está diseñado para reflejar, de la manera más realista posible, los cambios de precios reales que enfrentan los hogares en la vida diaria.

Dado que un proceso de precios en constante aumento se conoce como inflación, la tasa de cambio en el IPC a menudo se denomina tasa de inflación. El IPC es uno de los indicadores económicos más vigilados. El IPC es la base para calcular los cambios en muchos tipos de pagos de beneficios, como las pensiones. Además, el gobierno utiliza el IPC para ayudar a establecer la política económica. Un IPC en fuerte aumento puede llevar al gobierno a frenar el crecimiento económico, ya sea aumentando los impuestos o las tasas de interés. Un IPC muy bajo, a su vez, significa que la inflación permanece bajo control y el gobierno puede decidir estimular la actividad económica recortando impuestos o bajando las tasas de interés.

Los economistas debaten con qué precisión mide el IPC los cambios de precios. Algunos economistas sostienen que el IPC puede ser algo inexacto porque, argumentan, puede poner demasiado énfasis en algunos artículos de consumo, como la leche o la gasolina, o no lo suficiente en otros, como las computadoras o las entradas al cine. También es importante señalar que el IPC probablemente no reflejará la experiencia de ninguna familia. Una familia que tiene mucho cuidado con la forma de comprar puede tener un índice de costo de vida más bajo que una familia que presta poca atención a los cambios de precios.

La agencia gubernamental que calcula el IPC es la Oficina de Estadísticas Laborales. El IPC se emite mensualmente.