Huérfanos y orfanatos

Desde el siglo XVII, la política de bienestar infantil en Estados Unidos ha oscilado entre dos políticas principales: brindar apoyo para mantener unidas a las familias y alejar a los huérfanos de sus familias para cuidarlos en otro lugar. La palabra huérfanos en el lenguaje de la nueva nación estadounidense, significaba niños que habían perdido a uno o ambos padres y que, debido a que sus familias no podían cuidar de ellos, se habían convertido en responsabilidad pública. Aunque los líderes públicos durante el período colonial se habían basado principalmente en tres tipos de arreglos para cuidar a los huérfanos: socorro al aire libre, contrato y casas de beneficencia, fue durante la era de la nueva nación estadounidense cuando los orfanatos aparecieron por primera vez y entraron en su etapa de formación.

En 1739 George Whitefield (1714-1770), el líder carismático del renacimiento religioso transatlántico conocido como el Gran Despertar (finales de la década de 1730 y principios de la de 1740), viajó a Estados Unidos para cuidar a los niños huérfanos. Inspirado por el asilo del pietista alemán August Hermann Francke en Halle, Alemania, Whitefield fundó el orfanato Bethesda, conocido como la Casa de la Misericordia, en 1740. Ubicado cerca de Savannah, Georgia, fue el primer orfanato en las colonias británicas americanas. (El primer orfanato en todo el territorio que eventualmente se convertiría en los Estados Unidos fue el convento de las ursulinas fundado en Nueva Orleans en 1727 por los franceses para niños huérfanos en una incursión india). El orfanato Bethesda fue único para su época, un producto de Whitefield énfasis en la caridad cristiana y la filantropía privada y en su insistencia en que las donaciones benévolas no eran competencia exclusiva de la élite. De los cuarenta y seis niños que entraron en Bethesda en 1740, once se quedaron menos de un año y solo nueve permanecieron en 1745. La gran mayoría de los huérfanos de Bethesda regresaron a sus familias o fueron aprendices de familias de artesanos.

En 1801, siete asilos de huérfanos salpicaban la costa atlántica. En 1790 el único orfanato financiado con fondos públicos en los Estados Unidos durante el siglo XVIII fue fundado por la ciudad de Charleston, Carolina del Sur, cuando abrió las puertas de Charleston Orphan House para 115 niños indigentes. A partir de entonces, comenzaron a aparecer asociaciones privadas en las zonas urbanas del norte. En 1797, una asociación fundó la Sociedad para el alivio de las viudas pobres y los niños pequeños en la ciudad de Nueva York para cuidar a los huérfanos; al año siguiente, un sacerdote católico estableció el Asilo para mujeres huérfanas de St. Joseph en Filadelfia para cuidar a las niñas huérfanas por la fiebre amarilla. En 1799 se fundó el Orfanato St. Paul en Baltimore para niñas empobrecidas y, un año más tarde, una asociación de mujeres incorporó el Boston Female Orphan Asylum. En 1801 se estableció el Asilo Hebreo de Huérfanos para cuidar a los niños pobres en Charleston.

Los orfanatos comenzaron a proliferar en América después de 1801. Para 1830 había más de treinta asilos de huérfanos en los Estados Unidos, la mayoría ubicados en áreas urbanas del noreste, veintiuno bajo los auspicios de iglesias protestantes y diez establecidas por iglesias católicas. Las mujeres blancas de élite y clase media proporcionaron el liderazgo y las habilidades organizativas para estos primeros orfanatos. El Segundo Gran Despertar (de 1790 a 1830) los impulsó al activismo social en esta área y en muchas otras esferas públicas de reforma moral. Estos incluyeron campañas interdenominacionales para frenar el consumo de alcohol, terminar con la esclavitud y mejorar la condición de los pobres y los locos.

Los programas de los treinta y tantos orfanatos privados diferían radicalmente en sus enfoques. Algunos, como el New York Orphan Asylum, buscaron la separación permanente de los niños de sus padres indigentes o viudos, mientras que otros, como el Boston Female Asylum, ofrecieron instalaciones a corto plazo y atención a largo plazo para madres empobrecidas durante las recesiones económicas. A menudo admitían de noventa a cien niños, niños menores de seis años y niñas menores de ocho. Todos hicieron esfuerzos para educar a sus jóvenes a cargo. Fueron instruidos en religión, lectura, escritura y aritmética, pero también se ganaron su propio sustento tejiendo medias vendidas en beneficio de la institución. La mayoría de los niños y niñas abandonaron el asilo aproximadamente a los doce años (aunque algunos lo dejaron a los nueve o diez años), cuando fueron colocados bajo contrato. La mayoría de las niñas estaban obligadas a trabajar como empleadas domésticas; los muchachos estaban ligados como jornaleros agrícolas a granjeros o aprendidos de oficios como ebanistería, zapatería y sastrería. Los administradores del Asilo Femenino de Boston colocaron aproximadamente el 4 por ciento de sus cargos en adopción.

Para los orfanatos en Estados Unidos, el período de aproximadamente 1754 a 1829 fue formativo. Durante la era anterior a la guerra, los funcionarios públicos y los reformadores morales investigaron las casas de beneficencia, un método popular de cuidar a los niños. Revelaron instituciones mal administradas y superpobladas donde las condiciones de vida eran miserables. Como resultado, instaron a que los orfanatos administrados "científicamente" reemplacen a las casas de beneficencia. En las décadas siguientes, los orfanatos crecerían rápidamente, llegando a casi doscientos en vísperas de la Guerra Civil.