Huelga de granja

Cerca del final del siglo XIX, Homestead, Pennsylvania , era una ciudad siderúrgica con una población de más de diez mil personas. De esos habitantes, poco más de tres mil cuatrocientos estaban empleados por Carnegie Steel Company. De esos empleados, ochocientos estaban capacitados y ganaban un promedio de 2.43 dólares por un turno de doce horas, o aproximadamente veinte centavos la hora. Los trabajadores no calificados ganaban catorce centavos la hora.

En 1889, estos salarios se pagaban en una escala móvil que dependía del precio de mercado que se pagaba por el acero. Esto significa que cuanto más alto sea el precio de mercado (el precio pagado a las empresas siderúrgicas por otras empresas que compraron su producto), mayor será el salario. Si el precio de mercado bajó, también lo hicieron los salarios. Pero veinte y catorce centavos la hora era el promedio.

Este acuerdo entre la dirección y los trabajadores debía expirar el 30 de junio de 1892. De los ochocientos trabajadores calificados, todos menos veinte eran miembros de la Asociación Amalgamada de Trabajadores del Hierro, el Acero y el Estaño opiniones de los miembros sobre salarios, horas de trabajo y condiciones laborales). Los miembros esperaban mejores condiciones al vencimiento del antiguo contrato. Sus expectativas no parecían irreales. Andrew Carnegie (1835-1919), propietario del molino, había simpatizado públicamente con los huelguistas de otras industrias (afirmaba comprenderlos). Incluso dio a entender que entendía cómo su frustración conducía a la violencia.

En 1892, Carnegie estaba fuera del país visitando su tierra natal de Escocia. Las negociaciones estuvieron en manos de Henry Clay Frick (1849-1919), presidente de Carnegie Steel. Frick era conocido por su actitud antisindical de corazón duro. No tenía paciencia con los trabajadores que se quejaban y no toleraba la rebelión de ninguna forma.

El sindicato no aceptaría el nuevo contrato propuesto por Carnegie Steel, ya que requería que los trabajadores aceptaran una disminución de los salarios del 18 al 26 por ciento. Los líderes sindicales Hugh O'Donnell y John W. Gates (1855–1911) se reunieron con Frick durante junio con la esperanza de llegar a un compromiso que ambas partes pudieran aceptar. Frick se negó a considerar cualquier negociación. En cambio, ordenó la construcción de una cerca de madera maciza rematada con alambre de púas alrededor del molino. Los trabajadores pronto lo llamaron "Fort Frick".

A medida que las reuniones se llevaban a cabo sin progreso, los trabajadores frustrados hicieron muñecos que se parecían a Frick y al superintendente JA Potter y los colgaron en la propiedad del molino. Potter envió hombres a derribar los maniquíes, pero los empleados de Carnegie les abrieron las mangueras de agua. Frick usó este evento como una excusa para ordenar un cierre patronal (un evento en el que a los trabajadores se les prohíbe trabajar y se les niega el pago). Además de las 3 millas de vallas que había construido, Frick se puso en contacto con la Agencia Nacional de Detectives Pinkerton. Pagó $ 5 por día a cada uno de los trescientos detectives para que actuaran como guardias en el molino. Los detectives llegaron el 6 de julio. Para entonces, los trabajadores ya se habían atrincherado dentro de la planta de acero.

Frick nunca tuvo la oportunidad de llevar a cabo su plan de contratar rompehuelgas. Los ciudadanos de la ciudad se unieron a los trabajadores desplazados de Carnegie Steel y se enfrentaron a los detectives de Pinkerton en las afueras de la fábrica. Con ambos bandos armados, el 6 de julio combatieron desde las 4 de la mañana hasta las 5 de la tarde. No está claro quién disparó el primer tiro, pero cuando cesaron los disparos, siete huelguistas y tres detectives murieron y muchos otros resultaron heridos. Los huelguistas se rindieron y el 12 de julio ocho mil policías estatales marcharon hacia Homestead y tomaron el control.

La opinión pública estaba inicialmente en contra de Carnegie Steel en esta disputa, pero no por el derramamiento de sangre o el daño que resultó del conflicto. En verdad, ambas partes fueron culpables de tomarse la ley en sus propias manos. En cambio, a los estadounidenses les preocupaba que un desacuerdo entre los trabajadores y la administración pudiera convertirse en una guerra abierta entre una de las empresas más poderosas del país y uno de los sindicatos más respetados. Sin embargo, a medida que se dieron a conocer al público los detalles de la huelga, el sentimiento se volvió contra el sindicato. La mayoría de los ciudadanos creían que los trabajadores se comportaron brutalmente y utilizaron violencia innecesaria en el enfrentamiento.

La tensión entre empresa y sindicato empeoró el 23 de julio, cuando el anarquista o rebelde Alexander Berkman (1870-1936) disparó y apuñaló a Frick en su oficina. Frick no resultó gravemente herido y Berkman fue capturado. Pero ese incidente puso fin al sindicato del acero. Aunque Berkman no era miembro del sindicato, el público no estaba al tanto de este hecho y percibió su ataque a Frick como una mera estrategia más del sindicato contra la dirección. Pasarían otros cuarenta años antes de que la industria del acero formara un nuevo sindicato.

La planta de Carnegie en Homestead reabrió el 27 de julio con mil nuevos trabajadores bajo la protección de los militares. La empresa presentó cargos contra O'Donnell y los huelguistas, pero ningún jurado los declararía culpables. Ambas partes decidieron dejar el asunto. La huelga terminó oficialmente el 20 de noviembre de 1892. Se recontrató a XNUMX empleados despedidos y se unieron a los trabajadores recién contratados en la fábrica. Bajo su nuevo contrato, los ex empleados trabajaban más horas con un salario por hora más bajo que el que tenían antes de la huelga. La mayoría de los huelguistas que no fueron recontratados fueron incluidos en la lista negra y no pudieron conseguir trabajo en la industria del acero. La huelga no hizo más que dañar la reputación de los sindicatos en todo el país.

Aunque Carnegie escribió en privado cartas a Frick en apoyo del manejo de Frick del asunto, Carnegie dio a entender públicamente que Frick era responsable de los trágicos eventos derivados de la huelga y le pidió que renunciara como presidente. A pesar de su salida de la empresa siderúrgica, Frick fue recompensado generosamente cuando Carnegie compró las acciones de Frick en la empresa por $ 15 millones.