Homesteaders

Los colonos, a los que a veces se les atribuye el asentamiento de Occidente, fueron personas que aprovecharon la Ley de Homestead de 1862. La primera familia en hacerlo fue la de Daniel Freeman (1826-1908), quien hizo una reclamación de tierras el 1 de enero de 1863, día que la ley entró en vigor. Freeman se instaló cerca de Beatrice, Nebraska.

La Ley de Homestead de 1862 y sus modificaciones posteriores se conocieron colectivamente como las Leyes de Homestead. A mediados de la década de 1800, surgió un debate sobre qué debería hacer el gobierno federal con sus tierras recién adquiridas en Occidente. Aquellos que apoyaban el movimiento de tierras libres, liderado por el Partido Suelo Libre, creían que el gobierno debería otorgar tierras en Occidente a quienes las establecieran. Los conservadores creían que el gobierno debería vender las tierras para aumentar los ingresos. Los sureños se oponían a la política de suelo libre, que sentían que no beneficiaba a sus intereses: no solo veían la expansión de la agricultura en Occidente como una amenaza para su prosperidad económica, sino que temían que los territorios asentados bajo una política de suelo libre eventualmente se opusieran esclavitud. Los norteños tendían a apoyar la iniciativa del suelo libre, porque el creciente sector industrial de la región necesitaría nuevos mercados internos para los productos terminados producidos por el Norte (industrializado).

En 1841, 1851 y 1852 se introdujeron en el Congreso leyes sobre tierras libres que mejorarían las asignaciones de la anterior Ley de Prevención de Derechos de 1854; Los demócratas del sur lograron bloquear el paso cada vez. Cuando se formó el Partido Republicano en 1854; al absorber al Partido Suelo Libre y su agenda, los republicanos proclamaron que promulgarían una "medida de propiedad completa y satisfactoria". Poco después de que el candidato presidencial republicano Abraham Lincoln (1809-65) ganara las elecciones de 1860. En respuesta, los estados del sur cumplieron su amenaza de separarse de la Unión si el partido republicano colocaba a su candidato en la Casa Blanca. Con los legisladores del sur fuera del Congreso (con la excepción del senador de Tennessee Andrew Johnson (1808-75), que durante mucho tiempo había apoyado las iniciativas de suelo libre y no se unió a sus compañeros sureños en el acto de secesión), se introdujo y aprobó la Homestead Act. en el Congreso.

La legislación disponía que cualquier persona que fuera cabeza de familia, o de 21 años de edad, o un veterano de tan solo 14 días de servicio activo en las fuerzas armadas de los Estados Unidos, y que fuera ciudadano o tuviera la intención de convertirse en ciudadano de los Estados Unidos podía recibir hasta 160 acres (64 hectáreas) de tierra. Se requería que un colono construyera en la tierra o la cultivara por un período de cinco años. Habiendo pagado solo las tarifas de presentación nominales iniciales, al final del período de cinco años, el heredero recibió un título de propiedad de la tierra. En 1912, el período de asentamiento requerido se redujo a tres años. Otras modificaciones abrieron bosques y tierras de pastoreo para el asentamiento y aumentaron la superficie máxima a 640.

Las Leyes de Homestead alentaron el rápido asentamiento de tierras que eran de dominio público fuera de los 13 estados originales (así como Maine, Vermont, West Virginia, Kentucky, Tennessee y Texas). Para 1932, más de un millón de colonos habían desarrollado más de 270 millones de acres (109 millones de hectáreas) de tierras anteriormente públicas. En 1935, el resto del dominio público fue retirado del asentamiento familiar. En 1962 se habían colonizado todas las tierras agrícolas que se habían reservado para la agricultura. El Congreso derogó las Leyes de Homestead en 1976 (excepto las leyes relativas a Alaska).