Holbrook, josiah b. (1788-1854)

Fundador del movimiento american lyceum

Científico aficionado. Desde temprana edad, Josiah Holbrook de Darby, Connecticut, quien se graduó de Yale College en 1810, mezcló intereses en negocios, ciencia y reforma educativa. Un granjero acomodado convertido en científico aficionado, Holbrook soñaba con compartir conocimientos científicos con ciudadanos de todo el país. Después de escuchar las conferencias científicas de Benjamin Silliman, el eminente profesor de química y mineralogía en Yale, Holbrook regresó a Darby para difundir su interés por la ciencia a otros y viajó por todo el estado como conferenciante itinerante sobre temas científicos. En 1819 organizó una de las primeras escuelas industriales del país en su ciudad natal. Experimentó continuamente con otras escuelas que combinaban entrenamiento manual, educación agrícola e instrucción académica formal. En la década de 1820 se había ganado la reputación de ser una de las principales voces de las nuevas ciencias y defensor de la reforma educativa.

Liceo Americano. En octubre de 1826 Holbrook escribió un artículo titulado "Asociación de Adultos para la Educación Mutua" para la Revista estadounidense de educación, en el que propuso una federación de organizaciones educativas para adultos, llamadas liceos (del nombre griego del jardín de Atenas donde enseñaba Aristóteles), a nivel de ciudad, condado, estado y nacional. Explicó el liceo como una forma de incrementar las oportunidades educativas y promover “el avance de la educación” incluyendo “la difusión general del conocimiento”. Tal organización sería "una asociación voluntaria de individuos [hombres y mujeres] dispuestos a mejorarse unos a otros en conocimientos útiles y promover los intereses de las escuelas". Un mes después de su influyente artículo, Holbrook fundó el primer liceo estadounidense en Millbury, Massachusetts. El movimiento se extendió rápidamente, particularmente a lo largo de Nueva Inglaterra, los estados del Atlántico Medio y el creciente Medio Oeste. En 1828 había más de cien liceos municipales. En 1831, el movimiento se había vuelto tan popular que los partidarios organizaron un Liceo Nacional y crearon una constitución. Holbrook estimó en 1835 que existían quince o dieciséis liceos estatales, más de cien liceos del condado y unos tres mil liceos municipales. Los liceos estadounidenses no solo difundieron "conocimientos útiles" a través de conferencias, sino que también, informó Holbrook, muchos liceos locales organizaron bibliotecas, museos y exposiciones científicas. Algunos grupos compilaron historias y mapas de ciudades, y otros llevaron a cabo estudios agrícolas y geológicos. Los temas de discusión en los liceos municipales también cubrieron una variedad de temas que iban más allá de la ciencia y las técnicas agrícolas y abarcaron casi todos los temas o intereses del día. Holbrook y otros líderes locales inicialmente desalentaron solo los temas controvertidos de la guerra y la esclavitud.

Aliado de la reforma escolar. Parte del plan de Holbrook para el liceo estadounidense era popularizar el interés en la reforma de las escuelas públicas. Holbrook y otros líderes del liceo invitaron a reformadores prominentes como Henry Barnard y Horace Mann a hablar a favor de las escuelas públicas financiadas con impuestos. Los liceos, sin embargo, hicieron más que actuar como plataformas para los defensores de la reforma escolar. Como informó Holbrook, a menudo proporcionaban a los maestros "una sala, aparatos y otros alojamientos para celebrar reuniones y realizar un curso de ejercicios en relación con sus escuelas". Además, Holbrook animó a los niños mayores a asistir a varias sesiones de liceo para llenar algunas de las muchas deficiencias de los planes de estudio de sus escuelas locales.

Legado de aprendizaje. El movimiento de Holbrook ha sido descrito como “evangelismo educativo”, con el papel del predicador en circuito interpretado por el conferenciante itinerante. Sin embargo, al igual que los avivamientos religiosos de la época, el movimiento no pudo sostenerse indefinidamente. Alcanzó su punto máximo a mediados de la década de 1830 con más de tres mil quinientos liceos locales organizados en los estados del noreste. La asistencia a las convenciones nacionales disminuyó anualmente hasta la reunión final en 1839. Sin embargo, a nivel local, los liceos continuaron prosperando durante los años de la Guerra Civil. El liceo estadounidense de Holbrook fue el estímulo más importante para la educación popular de su tiempo y durante más de una década fue tan poderoso e influyente como pronto se convertiría el sistema de escuelas públicas. Gracias a sus esfuerzos, Holbrook y los liceos hicieron mucho por establecer la escuela pública regular. El movimiento del liceo estadounidense también sirvió como precursor del movimiento Chautauqua organizado a fines del siglo XIX. Durante el resto de su vida, Holbrook permaneció dedicado a la causa de la educación popular. En 1849 se trasladó a Washington, DC, donde promovió el sistema de liceo hasta su muerte. Murió haciendo lo que más amaba: fomentar el conocimiento de la ciencia. En 1854 se ahogó en Blackwater Creek cerca de Lynchburg, Virginia, en una excursión para recolectar muestras de minerales y plantas autóctonas de la zona.

Fuente

Carl Bode, The American Lyceum: Town Meeting of the Mind (Nueva York: Oxford University Press, 1965).