Hierro

Producción americana . La extracción de hierro del mineral en el siglo XVIII fue un proceso que combinó la tecnología sofisticada de energía hidráulica con la ciencia de la metalurgia. Los colonos ingleses comenzaron a fundir hierro a mediados del siglo XVII. En su mayoría eran operaciones pequeñas; América tenía abundancia de materias primas, pero la fabricación de hierro a gran escala requería grandes inversiones de capital, de las que habitualmente carecían las colonias. Hacia 1700, la producción de hierro estadounidense no representaba más del 1 por ciento de la producción mundial estimada. Sin embargo, setenta y cinco años después, esa cifra había aumentado a casi el 15 por ciento. ¿Qué había sucedido para producir este cambio dramático?

Estímulo británico . El creciente imperio de Gran Bretaña se construyó en gran parte sobre sus manufacturas, que los comerciantes británicos intercambiaban por los productos exóticos tan demandados en Europa y América. Gran Bretaña había sido despojada en gran parte de los bosques, de los que se fabricaba carbón vegetal, el combustible necesario para la producción de hierro. Por otro lado, los bosques estadounidenses parecían no tener fin, y con el descubrimiento de depósitos de mineral de buena calidad en Connecticut, el norte de Nueva Jersey y Pensilvania, todo lo que faltaba era dinero y administración. Gran Bretaña suministró gran parte de ambos, formando empresas de inversores para reunir capital y enviando expertos ingleses, holandeses y alemanes a Estados Unidos para erigir y gestionar operaciones a gran escala. La legislación británica, como las Leyes del Hierro de 1750 y 1757, alentó la producción estadounidense de arrabio en bruto, pero al mismo tiempo prohibió la producción estadounidense de artículos de hierro terminados. La idea detrás de esta legislación era crear un suministro estadounidense confiable de hierro mientras se protegía a los fabricantes británicos de productos de hierro y acero. El dinero británico y la experiencia importada dieron a la fabricación de hierro colonial el impulso que necesitaba: mientras continuaban las operaciones más pequeñas y totalmente estadounidenses, crecían ferreterías a gran escala en las colonias centrales y en Maryland. La mayor de ellas fue la ferrería de Peter Hasenclever en Nueva Jersey, que en la década de 1760 tenía seis grandes hornos de fundición de mineral en arrabio y siete forjas accionadas por agua que batían el metal en barras semiacabadas listas para la exportación.

Haciendo Hierro. Incluso un horno de seis metros de altura requería enormes cantidades de combustible, mineral y mano de obra: se requerían 265 fanegas de carbón vegetal y tres toneladas de mineral para producir una tonelada de hierro. Una vez iniciada, una "campaña" de fabricación de hierro puede durar treinta o cuarenta semanas, sin parar. Obviamente, el combustible y el mineral tenían que estar constantemente disponibles, y grupos de hombres atendían el horno por turnos. Dos veces al día se golpeaba el crisol en el fondo del horno, y el hierro fundido corría hacia zanjas poco profundas preparadas en el suelo, donde chisporroteaba y se enfriaba en cerdos de cien libras de hierro fundido crudo. Frágiles y llenos de impurezas, los cerdos fueron luego a la fragua, una obra maestra en sí misma de la tecnología de ruedas hidráulicas. Allí los cerdos se calentaron nuevamente, casi hasta derretirse, y se golpearon en barras cuadradas con martillos mecánicos de media tonelada, exprimiendo las impurezas con cada golpe ensordecedor. Todo el proceso requirió hombres con fuerza física, habilidad y juicio.

El impacto de la revolución. La fabricación de hierro a esta escala era una industria que empleaba a hombres de toda la región para cortar leña, fabricar carbón vegetal, extraer el mineral, cuidar el horno, operar la fragua, suministrar el transporte y administrar toda la operación. Como cualquier industria, una herrería cambió su comunidad para bien o para mal. Los bosques se cortaron rápidamente para abastecer a los hornos voraces, y pronto se amontonaron montones de escoria alrededor de las operaciones. Por otro lado, las herrerías invirtieron con frecuencia en la mejora de carreteras locales y proporcionaron empleos relativamente bien remunerados. Cuando llegó la Revolución, las ferreterías estadounidenses pudieron satisfacer la mayoría de las necesidades militares, pero la pérdida de la inversión británica y de los mercados de hierro estadounidense llevó a la industria a un declive del que no se recuperó hasta mediados del siglo XIX.

MUERTE DESDE ABAJO: LA TORTUGA AMERICANA

El submarino de David Bushnell Tortuga americana tenía una “cáscara” de roble macizo, cuidadosamente calafateada y colocada para que fuera impermeable. Su forma era aproximadamente la de una peonza, con el extremo puntiagudo ponderado para que flotara en posición vertical. Una pequeña cúpula con ventanas en la parte superior servía de "torre de mando", lo que permitía al operador ver hacia dónde se dirigía. Para los controles, un operador tenía dos hélices de manivela de tipo tornillo para desplazamiento horizontal y vertical y un timón, todos operados desde el interior de la carcasa. Una válvula operada con el pie permitió que el agua ingresara a un compartimiento para descender mientras que las bombas manuales servían para descargar la misma agua para salir a la superficie. La instrumentación consistió en un indicador de profundidad de agua y una brújula, ambos iluminados con fósforo para ahorrar consumo de aire. Para armamento el salvar las llevaba una bomba submarina llamada "torpedo". El torpedo, ubicado justo sobre el timón del salvar las , tenía un tornillo afilado, apuntando hacia arriba, y toda la bomba se hizo girar con otra manivela interior. Para desplegar el torpedo, el operador sumergió el bote debajo del casco de un barco, luego sujetó la bomba a la parte inferior del casco girando la manivela, que atornilló la bomba al casco. Cuando el barco se alejó, una mecha de tiempo accionada por un mecanismo de relojería encendió el torpedo después de un período de tiempo establecido, haciendo un agujero fatal en el casco del barco.

Fuente: Frederick Wagner, Submarine Fighter of the American Revolution: La historia de David Bushnell (Nueva York: Dodd, Mead, 1963).