Guerra austro-prusiana

La Guerra Austro-Prusiana de 1866, también conocida como la Guerra de las Siete Semanas, fue la culminación de un siglo de tensión entre las dos principales potencias alemanas. Tanto Prusia como Austria tenían intereses creados en un status quo que reconocía la primacía del honor de Austria en las tierras alemanas mientras aceptaba el estatus de Prusia en una "relación especial" reconociendo su influencia de facto sobre sus vecinos inmediatos más pequeños. Sin embargo, ninguno de los dos Estados confiaba plenamente en la buena voluntad a largo plazo del otro, una tensión subyacente exacerbada después de las revoluciones de 1848 por un lado por el creciente poder económico de Prusia y por otro por la influencia decreciente de Austria en una Europa cada vez más moldeada por el liberalismo y el nacionalismo.

En ese contexto, en agosto de 1864, Otto von Bismarck, el ministro-presidente (primer ministro) prusiano, hizo una oferta que parecía que Viena no podía rechazar. Prusia y Austria habían cooperado para evitar la absorción danesa de los ducados "alemanes" de Schleswig y Holstein a principios de año. Ahora Bismarck propuso su anexión a Prusia a cambio de una garantía de apoyo militar prusiano contra Francia en Alemania e Italia. ¿Fue esto sincero o como una estratagema para comenzar a sacar a Austria de Alemania por completo? Viena no era más escrupulosa ni menos ambiciosa que Berlín. ¿Había llegado el momento de trazar una línea contra toda la manada de militaristas Junker? ¿O era posible hacer negocios incluso con un cínico profundo como Bismarck?

Durante casi dos años, los diplomáticos se disputaron una posición en un pas de deux que vio a Bismarck tomando cada vez más la delantera. Su objetivo era expulsar a Austria de Alemania y reemplazar la Confederación Alemana por un sistema federal más estructurado, centrado en Berlín y dominado por Prusia. Además de desafiar directamente la posición de Austria en Schleswig-Holstein, aseguró la neutralidad francesa a través de discusiones sobre compensación y cooperación italiana, utilizando como señuelo la provincia de Venecia controlada por Austria. En febrero de 1866, Austria respondió iniciando una movilización que tenía la intención de disuadir una mayor presión prusiana.

Si bien la guerra no era la solución preferida de Bismarck, estaba dispuesto a aceptarla como una alternativa definitiva. El rey Guillermo I de Prusia no estaba dispuesto a embarcarse en lo que consideraba una guerra civil sin pruebas irrefutables de su necesidad. Esa evidencia fue proporcionada por Helmuth von Moltke, el jefe del estado mayor general, quien a medida que pasaban las semanas presentó un caso cada vez más convincente de que Prusia podría contrarrestar la iniciativa de Austria solo mediante una movilización rápida y total basada en la red ferroviaria integral del estado. Sin embargo, no fue hasta mayo, y luego solo en una serie de órdenes limitadas, que William autorizó la movilización y concentración del ejército de Prusia. No fue hasta mediados de junio, una semana después de que Austria había pedido la movilización de la Confederación Alemana contra Prusia, que el rey aprobó una ofensiva en Bohemia, donde esperaba el principal ejército austríaco.

Esa inacción fue la raíz de la derrota austriaca. El ejército no tenía planes preparados para la guerra con Prusia. Ludwig von Benedek, al mando del Ejército del Norte, no estaba dispuesto a moverse en ninguna dirección cuando los prusianos se movilizaron, se concentraron y finalmente penetraron en Bohemia. Moltke había convertido en una virtud estratégica la necesidad técnica de desplegar inicialmente sus fuerzas en un arco determinado por los principales cruces ferroviarios. Propuso marchar tres ejércitos hacia Bohemia en ejes separados, enredando a su oponente en una red de retiarius y combinándose solo para la batalla. En la medida en que Benedek poseía una estrategia, era la de un secutor: activar y destripar las fuerzas de Moltke en detalle a medida que se acercaban.

Las opciones de Benedek se redujeron aún más cuando el 24 de junio el Ejército del Sur de Austria ganó una reñida victoria sobre los italianos en Custoza, pero pagó un precio que prohibió el envío inmediato de refuerzos al norte de los Alpes. Sin embargo, los austriacos confiaban en su capacidad para derrotar a los prusianos en una batalla campal mediante el uso de tácticas de choque: columnas de infantería masivas que lanzaban cargas de bayoneta apoyadas por el fuego de una artillería estriada significativamente superior a su contraparte prusiana. En cambio, una vez que los prusianos atravesaron las montañas de Bohemia, los austriacos se enfrentaron a tácticas flexibles de fuego de unidades pequeñas basadas en la pistola de agujas, un rifle de un solo tiro de retrocarga que, a pesar de sus deficiencias técnicas, dominó los campos de batalla de 1866. En una serie de encuentros preliminares Las pérdidas austríacas fueron tan altas que, cuando sus maltrechas unidades retrocedieron, Benedek abandonó la idea de una ofensiva operativa. Retirándose al río Elba cerca de la antigua fortaleza de Königgrätz, propuso en cambio hacer que los prusianos acudieran a él.

Con el Elba detrás de él, su posición no era la óptima. Al ofrecer un terreno elevado compacto, sin embargo, se parecía a la línea desarrollada de la Unión en Gettysburg, y los prusianos desempeñaron un papel aún más servicial el 3 de julio de 1866 que los confederados de Robert E. Lee tres años antes. Su Primer Ejército se inmovilizó en un abortado ataque frontal contra atrincheramientos apoyados por artillería. El ejército del Elba, que buscaba envolver el flanco izquierdo austríaco, avanzó de forma lenta e incierta. Pero Benedek no tenía control sobre la batalla y sus subordinados, a su vez, se vieron envueltos en un esfuerzo inútil por girar a la izquierda prusiana. El Ejército del Norte estaba desequilibrado y mirando en la dirección equivocada cuando el Segundo Ejército prusiano llegó desde el noroeste, golpeando a los austriacos como un rayo. Sólo una serie de contraataques de sacrificio suicida permitió a los maltrechos restos de Benedek retirarse a través del Elba.

La "misericordia suprema" de Königgrätz disuadió cualquier pensamiento francés de intervención. Convenció al gobierno austriaco de solicitar un armisticio el 22 de julio. William y sus generales querían una paz de vencedores. Bismarck negoció un compromiso que reemplazó a la Confederación Alemana con una Confederación de Alemania del Norte firmemente bajo los auspicios de Prusia, pero evitó infligir a Austria el tipo de humillación que genera un antagonismo de larga duración. La guerra austro-prusiana fue la última de las guerras de gabinete de Europa: un conflicto limitado por objetivos limitados. Sin embargo, al mismo tiempo, estableció un paradigma moderno de decidir las guerras mediante victorias únicas y decisivas que continúa dando forma a los objetivos políticos de los estados en el siglo XXI.