Gobierno: territorios

La disputa en torno a la propiedad, organización y administración de los territorios al oeste de los Apalaches plagó a los Estados Unidos desde sus inicios. Basándose en cartas coloniales mal definidas que otorgan títulos de tierras que se extienden hasta el "mar occidental", muchos de los estados de la costa atlántica reclaman vastas extensiones de tierra occidental; reclamos (muchos de los cuales se superpusieron) que buscaban preservar en el primer instrumento de gobierno de la nación, los Artículos de la Confederación, redactados en 1777. Un puñado de estados del este, que carecen de reclamos occidentales, argumentaron que las tierras transapalaches deberían agruparse en un dominio nacional y puesto bajo el control directo del Congreso. Este desacuerdo, entre otros, retrasó la ratificación de los artículos hasta 1781, momento en el que los estados con reclamos de tierras occidentales, Virginia entre ellos, propusieron ceder sus reclamos al Congreso de la Confederación. El Tratado de París (1783), que puso fin a la Guerra Revolucionaria, estableció firmemente el reclamo estadounidense sobre el territorio occidental cuando Gran Bretaña cedió toda la tierra entre las Montañas Apalaches y el río Mississippi, al norte de la Florida española y Louisiana a la Grandes Lagos.

Con el fin de allanar el camino para la venta de la tierra y su distribución a los veteranos de la Guerra Revolucionaria, Estados Unidos inició negociaciones con las seis naciones iroquesas con respecto a sus reclamos en Occidente. El tratado resultante de Fort Stanwix (1784) cedió tierras en el oeste de Pensilvania y Ohio. Negociaciones similares con tribus occidentales llevaron a más cesiones en la región a través del Tratado de Fort McIntosh (1785). Sin embargo, muchas tribus rurales de Ohio rechazaron los tratados y resistieron la marea de colonos que pronto inundó la región. La supresión militar de las tribus del noroeste se prolongaría hasta el final de la Guerra de 1812.

Territorio del noroeste

En 1784 Virginia cedió formalmente sus tierras al norte y al oeste del río Ohio al gobierno nacional, conservando su derecho a las tierras al sur del río. El Congreso de la Confederación se movió rápidamente para poner orden en la región, aprobando una serie de ordenanzas en 1784, 1785 y 1787. La Ordenanza de 1785 estableció un patrón ordenado y sistemático de levantamiento de tierras (basado en unidades rectilíneas) y venta que sirvió como el base para la política de tierras públicas estadounidenses hasta la Ley de Homestead de 1862. De igual importancia fue la Ordenanza de 1787, que creó el primer territorio organizado de la nación, el Territorio del Noroeste, que abarca más de 260,000 millas cuadradas de tierra al oeste de Pensilvania (que recibió el control sobre las cabeceras del río Ohio) y al norte y noroeste del río Ohio.

Entre las características más importantes de la ordenanza se encuentran las garantías de los derechos civiles y las libertades básicas para los colonos de la región, la prohibición de la esclavitud y la servidumbre involuntaria y el fomento de la educación pública. La ordenanza disponía además que no menos de tres, o más de cinco, estados serían extraídos del territorio y que los estados serían admitidos "a una participación en los consejos federales en igualdad de condiciones con los estados originales". Además, creó un marco para la gobernanza territorial y delineó los pasos necesarios para la estadidad. En su etapa inicial, los territorios serían administrados por un gobernador (asistido por varios otros funcionarios) y jueces (que sirvieron simultáneamente como cuerpo legislativo) designados por el Congreso. Una vez que se alcanzara una población de cinco mil habitantes, los colonos elegirían una legislatura territorial y tendrían derecho a un representante sin derecho a voto en el Congreso. Después de que la población creció a sesenta mil habitantes, la legislatura fue facultada para presentar una constitución al Congreso para su aprobación.

El Territorio del Noroeste eligió su primera legislatura territorial en 1798. Dos años más tarde, el territorio se dividió y se creó el Territorio de Indiana, reduciendo así el Territorio del Noroeste al actual estado de Ohio. En 1803, el territorio dejó de existir cuando Ohio fue admitido en la unión. El resto del Viejo Noroeste siguió un camino similar hacia la estadidad. El Congreso truncó el Territorio de Indiana en 1805, creando el Territorio de Michigan, que incluía la Península Inferior de Michigan y el extremo oriental de la Península Superior. En 1809, el Territorio de Indiana se dividió nuevamente y se creó el Territorio de Illinois, que abarca lo que hoy es Illinois, Wisconsin, partes de Minnesota y el oeste de la Península Superior de Michigan. Indiana se convirtió en estado en 1816 e Illinois en 1818. El resto del Territorio de Illinois luego se transfirió a Michigan. Michigan no alcanzaría la condición de estado hasta 1837, seguida por Wisconsin en 1848 y Minnesota en 1858.

El viejo suroeste

Este plan para la organización territorial y la gobernanza también sirvió, con algunas modificaciones notables, sobre todo, la ausencia de una prohibición de la esclavitud, como base para administrar y admitir nuevos estados en el Viejo Sudoeste. En 1790, el Congreso, operando bajo la nueva Constitución federal, creó el Territorio al Sur del Río Ohio (el Territorio del Sudoeste) a partir de tierras cedidas por Carolina del Norte. El territorio abarcaba lo que se convirtió en el estado de Tennessee, pero no incluía Kentucky, que permaneció como parte de Virginia hasta 1792, cuando ingresó a la unión como estado. Tennessee no permaneció en el escenario territorial por mucho tiempo, ganando la condición de estado en 1796. Dos años más tarde, el Congreso estableció el Territorio de Mississippi a partir de tierras previamente reclamadas por Carolina del Sur. El territorio se expandió en 1804 para incluir tierras entregadas por Georgia, y nuevamente en 1812, extendiendo sus límites desde el Golfo de México hasta Tennessee y desde el límite occidental de Georgia hasta el río Mississippi. En 1817, cuando la parte occidental del territorio se preparaba para convertirse en estado, la sección oriental, recientemente despejada del título indio a través del Tratado de Fort Jackson (1814), se estableció como Territorio de Alabama. Cuando los plantadores de algodón inundaron las fértiles tierras de Alabama, el territorio rápidamente cumplió con los requisitos para convertirse en estado cuando ingresó a la Unión en 1819.

La adquisición de tierras adicionales por parte de Estados Unidos (Luisiana en 1803 y Florida en 1821) agregó vastas regiones nuevas al dominio nacional. Apoyándose en el precedente de organización territorial que ya existía, el gobierno federal actuó rápidamente para establecer un control administrativo sobre sus nuevas posesiones. Luisiana estaba organizada en dos territorios, el Territorio de Orleans al sur del paralelo treinta y tres y el Territorio de Luisiana al norte. Cuando la parte sur alcanzó la categoría de estado en 1812, asumiendo el nombre de Luisiana, el territorio del norte pasó a llamarse Misuri. En 1819, en previsión de la entrada de Missouri en la Unión dos años más tarde, el territorio se dividió nuevamente y se estableció el Territorio de Arkansas. La etapa territorial de Florida duró desde 1822 hasta 1845.