Gobierno de los nativos americanos: jefaturas de Mississippian

Aparición de la agricultura. Entre el 200 a. C. y el 700 d. C., los nativos del este de América del Norte comenzaron a adoptar técnicas agrícolas y aumentaron la importancia de los alimentos vegetales cosechados como calabazas y girasoles en sus comidas. Entre el 700 y el 1200, las culturas de Woodlands comenzaron a agregar maíz y frijoles cultivados a sus dietas. Hacia 1200, los indios del este cultivaban maíz en casi todos los lugares donde el clima lo permitía, desde la actual frontera estadounidense con Canadá hasta el Golfo de México. La disponibilidad de una fuente confiable de alimentos vegetales permitió que la población de las comunidades de Woodland se expandiera dramáticamente. A medida que la población crecía, estas sociedades requerían sistemas de gobierno más complicados. En algunos lugares, estas sociedades desarrollaron clases sociales severamente estratificadas y una estructura política jerárquica. Estas sociedades se llamaron jefaturas.

El Chiefdom. En una jefatura, un jefe supremo de gran autoridad requería que la población de sus aldeas adherentes le proporcionara una parte de su cosecha. Algunos jefes también tomaron un porcentaje de la muerte de cada individuo de la caza. Esta ofrenda al jefe supremo se llama tributo. El jefe supremo luego redistribuyó parte del tributo a su familia. También redirigió el tributo a las ciudades del cacicazgo a través de sus subjefes. Estos subordinados del jefe a menudo estaban relacionados con el jefe supremo por sangre o matrimonio. El jefe también utilizó el tributo con fines públicos. Lo transmitió a otros pueblos en ceremonias diplomáticas o lo redistribuyó a miembros de la sociedad que no podían mantenerse por sí mismos. Las jefaturas más grandes fueron capaces de organizar, recolectar y redistribuir el sustento de miles de personas. Entre los siglos VIII y XV, grandes y poderosos cacicazgos dominaron muchas áreas del este de América del Norte. El período de la gran jefatura se llama la era del Mississippi porque la mayoría de estas sociedades estaban ubicadas en las principales vías fluviales de la cuenca del río Mississippi. El cacicazgo más grande y poderoso, Cahokia, estaba ubicado a lo largo del mismo Mississippi, en las afueras de la actual St. Louis. La población de Cahokia subió hasta treinta mil a cuarenta mil en el siglo XIII, lo que la convirtió en el asentamiento más grande de América del Norte y una de las ciudades más grandes del mundo en ese momento. Cahokia era tan grande e influyente que atraía tributos de pueblos y aldeas a varios kilómetros de distancia. La estructura jerárquica de la jefatura trajo un sistema de orden social a miles de adherentes que vivían en docenas de aldeas alrededor de la residencia central de un jefe. Sin embargo, esta orden se originó a partir del gobierno autoritario del jefe supremo. En consecuencia, las jefaturas eran estructuras sociopolíticas frágiles que podían colapsar por diversas fuerzas internas y externas. Las sequías, las epidemias de enfermedades y la guerra siempre tenían el potencial de provocar una implosión de la jefatura.

Complejo Ceremonial del Sureste. El jefe tenía el poder de vida o muerte sobre cada miembro de su jefatura y sobre los prisioneros capturados en guerras contra las tribus vecinas. Las sociedades de Mississippi se caracterizaron por un conjunto similar de creencias religiosas, ritos funerarios y obras de arte simbólicas que los arqueólogos denominan el complejo ceremonial del sureste. La mayoría de las sociedades de Mississippi adoraban a un dios del sol y mantenían un culto a la fertilidad. Muchos de los jefes supremos, como los de Natchez, a menudo afirmaban ser descendientes del sol. Por tanto, la gente de la jefatura trataba al jefe y a su familia como seres divinos. Cuando el jefe supremo moría, la gente de la jefatura a menudo mataba a sus esposas, hijos y sirvientes para que pudieran unirse a él en la otra vida. Dado que la producción de alimentos estaba organizada por el jefe y sus subordinados, algunas personas tenían la libertad de convertirse en alfareros, artistas y escultores especializados. Al mismo tiempo, la producción agrícola organizada permitió a estas sociedades utilizar la mano de obra disponible y la capacidad tecnológica para construir proyectos masivos de obras públicas, como los montículos de templos de Cahokia, Moundville y Etowah. El montículo más grande de América del Norte, Monks Mound en Cahokia, cubría más de dieciocho acres y tenía más de cien pies de altura. Los montículos se utilizaron como templos y residencias para los jefes y sacerdotes de las sociedades de Mississippian. El montículo del templo fue construido como un lugar para honrar al dios del sol y era un símbolo del poder divino del jefe supremo.

Declive y colapsa. Para cuando los españoles comenzaron la colonización generalizada en el siglo XVI, casi todos los principales territorios se habían derrumbado y dividido en grupos remanentes. Las razones específicas del declive y caída de las grandes jefaturas aún no están claras. Algunos estudiosos argumentan que las poblaciones de las jefaturas fueron diezmadas por enfermedades traídas a América por exploradores, pescadores y náufragos europeos. La despoblación por enfermedad, combinada con devastadoras guerras civiles, podría haber causado el colapso del sistema tributario de producción y distribución de alimentos. Otros estudiosos de las jefaturas sugieren que algunos fracasaron debido a una crisis en la sucesión del liderazgo de un jefe supremo a otro. Otros teóricos sostienen que la estructura simple de una jefatura era inherentemente inestable y que las jefaturas a menudo se desarrollaban, se desintegraban en grupos más pequeños y luego resurgían nuevamente en un ciclo natural. Cualquiera que sea la causa de su desaparición, la desaparición de la jefatura resultó en una nivelación política y social de los pueblos de la región de Woodlands.