Geografía: la primera ciencia americana

Laboratorio al aire libre. América era un laboratorio científico virtual para los europeos. La presencia asombrosa y hasta ahora insospechada de América del Norte y del Sur se convirtió en la medida con la que los científicos probaron las teorías antiguas sobre el tamaño y la forma de la Tierra, la extensión de los océanos y la naturaleza de los pueblos del mundo. En 1590 el español José de Acosta especuló sobre los orígenes de los nativos americanos en La Historia Naturall y Morall de las Indias Orientales y Occidentales. El gigantesco laboratorio de América permitió un extenso trabajo de campo en busca de datos sobre montañas, ríos, lagos y bahías. Los exploradores convertidos en geógrafos y cartógrafos se desplegaron por todo el continente en un proceso aparentemente interminable de hipótesis y análisis.

Montañas sin fin. De John Farrer Mapa de Virginia en 1651 reveló que la naturaleza exacta del continente de América del Norte todavía era en gran parte desconocida. Su mapa mostraba el Océano Pacífico en las estribaciones occidentales de los Apalaches. Poco después, en 1671, Thomas Batts y Robert Fallam vieron desde los Apalaches un vasto país, no un mar, que se extendía hacia el oeste. Una especulación más racional sobre la extensión del continente comenzó con el relato de John Lederer de su propio viaje a los Apalaches. Lederer llegó al borde oriental de los Apalaches, la Cordillera Azul, y desde allí se dio cuenta del error de suponer que el continente era una estrecha franja que separaba los océanos Atlántico y Pacífico. En el transcurso del siglo siguiente, los colonos británicos se dieron cuenta de la exploración francesa del valle del río Mississippi y las tierras aún más al oeste. Los Apalaches no se convirtieron en una barrera para otro mar, sino más bien en una barrera para el asentamiento de las ricas tierras del Oeste. El Dr. Thomas Walker en 1750 descubrió el Cumberland Gap, uno de los muchos pasos a través de las montañas hacia Kentucky y otras tierras fértiles. Cuando en 1785 Thomas Jefferson, en su Notas sobre Virginia, escribió una descripción de lo que los nativos americanos habían llamado las "montañas interminables", había pocos lugares de los Apalaches que los estadounidenses no conocían o que no aparecían en los mapas.

Luisiana. Los franceses abrieron el camino hacia el valle del río Mississippi, al que llamaron Luisiana en honor a su rey. Exploradores que se convirtieron en naturalistas, como

El padre Jacques Marquette y el padre Louis Hennepin, descendieron del río Mississippi, exploraron sus afluentes, describieron su topografía y escribieron sobre sus pueblos nativos. Hennepin's Descripción de Louisiana (1683) es una discusión magistral sobre la aventura, la geografía y la etnografía. En 1718, Guillaume Delisle publicó un mapa de Luisiana que guiaría a los exploradores durante el próximo medio siglo. Mientras tanto, los exploradores franceses y españoles compitieron, trazaron mapas y se familiarizaron con la costa estadounidense del Golfo de México. De 1738 a 1743, el francés Sieur de La Vérendrye y sus dos hijos exploraron y describieron las Dakotas. A partir del conocimiento de su expedición, Philippe Buache dibujó un mapa detallado de Luisiana y los Grandes Lagos en 1754.

Al mar. Durante su viaje desde el río Missouri a Santa Fe en 1739-1740, los hermanos Pierre y Paul Mallet divisaron montañas sin nombre hacia el oeste. Jonathan Carver, varias décadas más tarde, las bautizó como las "Montañas Brillantes". Pero las Montañas Rocosas eludieron la exploración y descripción exactas hasta después de la Revolución Americana. Los exploradores españoles penetraron en el desierto al oeste y al sur de las Montañas Rocosas. El padre Eusebio Kino exploró y describió la región suroeste y California. Su mapa de 1701 mostraba que California no era una isla, como pensaba el cartógrafo Henry Briggs en 1625, sino una parte del continente. A finales del siglo XVIII se produjeron más descripciones narrativas españolas y mapas del oeste y suroeste, incluidas las Montañas Rocosas.

ESPECTÁCULO DE CIENCIAS DE EBENEZER KINNERSLEY

La ciencia se volvió lo suficientemente popular en la América del siglo XVIII como para que los científicos con pasión por los viajes en sus corazones pudieran viajar por la tierra y ganarse la vida. El más famoso de estos conferencistas de ciencia itinerantes fue Ebenezer Kinnersley de Filadelfia, quien era un buen amigo de Benjamin Franklin. De hecho, fue Franklin quien sugirió la idea del espectáculo científico itinerante de Kinnersley. Kinnersley partió en 1749 y realizó una gira por las colonias norte y sur hasta 1753. Era un buen orador que tenía un don para lo dramático. Su programa científico se centró principalmente en experimentos relacionados con la electricidad. Afirmó poder usar la electricidad para hacer un agujero a través de "un Quire of Paper", para matar pequeños roedores y para encender vino con una chispa de electricidad enviada a través de diez pies de agua. Quizás su experimento más espectacular fue enviar una chispa a través de los labios de una dama para que fuera imposible que un pretendiente la besara. Para demostrar que los rayos y la electricidad eran lo mismo, usó un modelo pequeño de una casa y envió chispas de electricidad a través de su pararrayos. Mientras tanto, Kinnersley enseñó a los estadounidenses sobre la electricidad; bajo su dirección, la ciencia apareció como un tema entretenido y fascinante.

Fuente: Raymond Stearns, La ciencia en las colonias británicas de América del Norte (Urbana: University of Illinois Press, 1970).