Fuerza Aérea Royal

Fuerza Aérea Royal. La RAF se formó en abril de 1918 cuando el Royal Flying Corps y el Royal Naval Air Service se fusionaron para mejorar la coordinación. El nuevo servicio recibió su propio ministro y sus propias filas: los otros dos servicios se divirtieron con los aviadores que no volaban y con la plétora de alguaciles. Después del armisticio, la nueva fuerza se redujo drásticamente, cayendo a menos de 50 aviones en 1922 para la defensa local. Defendida por Lord Trenchard, luchó por su existencia independiente contra el ejército y la marina. Aun así, el RNAS resucitó en 1924 como Fleet Air Arm, administrado conjuntamente hasta 1937, cuando fue entregado a la marina. Se abrió una escuela de cadetes en Cranwell en 1920 y una escuela de personal en Andover en 1922. El problema básico era cómo obtener recursos adecuados de gobiernos que atravesaban graves dificultades financieras y que a menudo estaban comprometidos con la causa del desarme. Estratégicamente, se trataba de lograr un equilibrio entre la ofensiva y la defensa: bombarderos y cazas. Trenchard creía firmemente en la fuerza de combate más pequeña posible, lo suficiente para mantener callados a los civiles. Durante muchos años, la doctrina de que el bombardero siempre pasaría, especialmente cuando era apoyado por el primer ministro, Baldwin, sugirió que la defensa era inútil. Pero la invención del radar en 1935 y los exitosos vuelos del Hurricane (1935) y Spitfire (1936) inclinaron la balanza hacia la defensa.

No es fácil calcular las cifras exactas de los aviones al estallar la Segunda Guerra Mundial en 1939, ya que algunos eran entrenadores, otros no funcionaban y otros estaban obsoletos. Los alemanes tenían una superioridad numérica sustancial pero no abrumadora con unos 4,000 aviones frente a los 2,000 de Gran Bretaña: la fuerza aérea francesa, en mal estado, tenía unos 1,500. Pero mientras que las cifras británicas incluían los tranquilos Gloster Gladiators y Hawker Furies (no muy furiosos con una velocidad máxima de 223 mph y presentados en 1931), la Luftwaffe había sido completamente reequipada después del ascenso al poder de Hitler.

Un problema importante para la Royal Air Force fue la extensión de sus compromisos, especialmente después de que la entrada de Italia (1940) y Japón (1941) extendiera la guerra al norte de África y el Pacífico. Pero recibió ayuda vital de las fuerzas aéreas de los Dominios, que proporcionaron aproximadamente una cuarta parte de los escuadrones. Desde la caída de Francia en mayo de 1940, el papel de la RAF fue esencialmente defensivo, salvo por las incursiones en los aeródromos enemigos y los bombardeos ocasionales para levantar la moral. Durante la Batalla de Gran Bretaña, sus recursos se agotaron considerablemente, incluso más en tripulaciones aéreas entrenadas que en máquinas, con la esperanza de vida de los pilotos de combate hasta cuatro o cinco semanas. El 8 de agosto de 1940, Goering emitió una orden para "borrar del cielo a la Fuerza Aérea Británica". Pero su primera sorpresa fue que los bombarderos en picado Stuka, que habían sembrado tanto terror en Polonia y Francia, demostraron ser lentos y vulnerables a los Spitfires y Hurricanes. La Luftwaffe, que operaba sobre territorio enemigo y usaba bombarderos, sufrió pérdidas desproporcionadas en tripulaciones aéreas. La cantidad de aviones perdidos es motivo de controversia, ya que ambas partes emitieron reclamos exagerados por muertes, pero los alemanes perdieron aproximadamente el doble de la cantidad de máquinas. Lo que no está en disputa es que la Royal Air Force no fue destruida, que Goering cambió a objetivos más suaves con incursiones en ciudades británicas, y que la operación Sealion, la invasión de Gran Bretaña, fue cancelada.

Mientras tanto, el Comando Costero luchó contra la amenaza de los submarinos. Más de 120 barcos mercantes se hundieron solo en el mes de marzo de 1943. Pero en mayo de 1943, convoyes mejor organizados, mejores armas de ataque y la introducción de nuevos aviones de largo alcance como el Sunderland, Catalina y Liberator, que podrían salvar la "brecha atlántica", le dieron a Gran Bretaña la ventaja.

La contraofensiva ahora podría desarrollarse. La cuestión estratégica fue si una campaña de bombardeos masivos podría obligar a Alemania a rendirse sin la necesidad de una invasión sangrienta. El gran defensor de ese punto de vista fue "Bomber" Harris. En junio de 1942 reunió una fuerza preliminar de poco más de 1,000 aviones (incluido el personal de entrenamiento) para un ataque de demostración en Colonia, y siguió su éxito con un memorando contra "la desastrosa política de intervención militar en las campañas terrestres de Europa". Pero la evidencia es dudosa. Churchill señaló que la moral civil es a menudo sorprendentemente resistente bajo sufrimientos intolerables, los bombardeos masivos fueron menos destructivos del esfuerzo bélico alemán de lo que se esperaba y las pérdidas de aviones fueron muy importantes. Bomber Command perdió 55,000 hombres durante la guerra, más, se ha dicho, que todos los oficiales muertos en la Primera Guerra Mundial. Hasta finales de 1944, la producción alemana de tanques, cañones y aviones de combate siguió aumentando, con fábricas camufladas y dispersas. También se necesitó poder aéreo aliado para cubrir los desembarcos de Normandía en junio de 1944, para hacer frente a las bombas voladoras V1 que comenzaron a llegar a Gran Bretaña una semana después del Día D y para atacar los sitios de lanzamiento de cohetes V2 a partir de septiembre de 1944 en adelante.

Desde el final de la Segunda Guerra Mundial, la Royal Air Force ha participado en una serie de campañas: el puente aéreo de Berlín de 1948/9, cuando 147 aviones volaron más de 63,000 salidas; la operación Suez en 1956 cuando los aeródromos egipcios fueron bombardeados; la Guerra de las Malvinas de 1982, cuando la posesión de la Isla Ascensión fue crítica y la cobertura aérea fue proporcionada en gran parte por Harriers embarcados; y la Guerra del Golfo de 1990 cuando el escuadrón Tornado en sus ataques de bajo nivel tuvo una mala primera semana. Pero sus principales tareas a partir de la década de 1950 eran llevar la disuasión nuclear británica en la fuerza de bombarderos en V y mantener la eficiencia operativa frente a la reducción de los recursos.

Cañón JA

Bibliografía

Raleigh, WA, y Jones, HA, La guerra en el aire: la historia del papel desempeñado en la Gran Guerra por la Royal Air Force (6 vols., Oxford, 1922–);
Terraine, J., El derecho de la línea: la Royal Air Force en la guerra europea 1939-1945 (1985).