Frazer, james

Frazer, james (1854-1941), antropólogo e historiador escocés.

Sólo la muerte acallaba la prosa magistral de James Frazer. Nada más disuadió sus esfuerzos en constante expansión en antropología, clásicos, folclore e historia de las religiones: ni una década de ceguera ni un cambio generacional en la antropología académica que se alejó de las encuestas comparativas a la etnografía funcionalista. Nunca durmiendo en sus laureles (un título de caballero, muchos premios, renombre mundial), Frazer cultivó un público lector internacional, ayudado por Lady Lilly Frazer, su esposa y astuta gerente de una industria artesanal virtual que producía los libros y traducciones de su esposo y de ella, particularmente en su Francia natal.

Nacido en Glasgow en 1854, Frazer se destacó allí y en Cambridge en clásicos; el teólogo escocés William Robertson Smith (1846–1894) lo dirigió a temas antropológicos. Las abundantes obras de Frazer incluyen Totemismo y exogamia (4 vols., 1910), Descripción de Grecia por Pausanias (6 vols., 1898; traducción y comentario); Folklore en el Antiguo Testamento (1918); y por supuesto La rama dorada ese cuerno de la abundancia victoriano-eduardiano de representaciones etnológicas, históricas y literarias de formas sacrificiales y sacramentales que Frazer sintió que estaban debajo y detrás de la razón humana, y posiblemente incluso en su futuro. El pronóstico ambiguo caracteriza su gigantesca tercera edición (12 vols., 1907-1915, más 1936 Secuelas). "Magia, religión y ciencia", entona Frazer,

no son más que teorías del pensamiento; y así como la ciencia ha suplantado a sus predecesores, en lo sucesivo puede ser ella misma reemplazada por alguna hipótesis más perfecta…. En algún viajero del futuro se levantarán estrellas más brillantes, algunos grandes Ulises de los reinos del pensamiento, que brillarán sobre nosotros. Los sueños de la magia pueden ser algún día las realidades despiertas de la ciencia.

Esta inquietante perspectiva resuena con La tarea de la psique (1909), donde Frazer sostiene que la superstición siguió siendo la base de los mayores logros de la civilización: corona y mitra, matrimonio y propiedad privada.

La secuencia evolutiva o madurativa (magia, religión, ciencia) descrita en las ediciones anteriores de La rama dorada (2 vols., 1890; 3 vols., 1900) está algo diluido en la vastedad de la tercera edición. Frazer también moduló su agresivo anticlericalismo de 1900, cuando puso provocativamente a Purim y Cristo en compañía de sus temas clave: dioses moribundos y ritos vegetales; leyendas de sacerdotes-reyes asesinados cíclicamente; todo tipo de desconcertantes festivales primitivos, mitos clásicos y tradiciones campesinas. Los lectores de Frazer han debatido durante mucho tiempo su postura hacia el racionalismo y la religiosidad. El erudito literario Stanley Hyman, concluyendo que su oscilación no fue concluyente, coloca a Frazer en compañía de Charles Darwin, Karl Marx y Sigmund Freud. El biógrafo de Frazer, Robert Ackerman, coloca a Frazer en un lugar destacado entre las figuras que han ampliado la idea moderna del misterioso pasado de la humanidad.

Frazer ocupó brevemente (en Liverpool) la primera cátedra oficial de Gran Bretaña en "antropología social". No era un trabajador de campo, sin embargo, reunió recursos para la etnografía intensiva de otros en Melanesia, Australia y África. Al contrario de su reputación de "sillón", Frazer realizó arduos viajes en Grecia para sus traducciones y estudios arqueológicos. Ese tono frazeriano autoritario puede sonar imperioso (e imperialista); su amplitud sonora puede parecerles a los lectores de hoy en consonancia con el colonialismo "en el que nunca se pone el sol". Pero la recopilación vívida e informada de Frazer de ritos ostensiblemente extraños posiblemente socavó más que reforzó los valores victorianos supuestamente seguros de sí mismo. Hasta qué punto los enfoques posteriores de la antropología, desde Bronislaw Kasper Malinowski (1884-1942) hasta la crítica cultural contemporánea, deben a Sir James sigue siendo un tema de discusión.

El inmenso conocimiento de Frazer —en griego, latín, hebreo y etnología mundial— superó a sus rivales alemanes; sus traducciones de Apolodoro (1921) y de Ovidio Glorias (1929) siguen siendo influyentes. Su impacto más general ha sobrevivido al de Edward Burnett Tylor (1832–1917), Ernest Renan (1823–1892), Andrew Lang (1844–1912) y varios eruditos de su época. Frazer también detalló metáforas sensacionales de "supervivencias": arios primitivos entre nosotros hoy, campesinos todavía salvajes de corazón. En última instancia, sin embargo, su trabajo no transmite ninguna moraleja de superioridad aria o preferencia cristiana. Aquellos que esperan entender a Frazer deben tener en cuenta su atracción por la "ironía romántica" de Friedrich von Schlegel (1772-1829), Heinrich Heine (1797-1856) y Jean Paul (Jean Paul Friedrich Richter; 1763-1825). El filósofo Ludwig Wittgenstein (1889-1951), en sus propias notables "observaciones sobre Frazer", podría haber hecho más de esta dimensión de la visión de Frazer.

Las recientes revalorizaciones enfatizan la durabilidad de los controvertidos tomos de Frazer y su relevancia para la escritura de viajes, narrativas del recuerdo, elocuencia discursiva y cuestiones críticas de fragmentariedad cultural. Sus cautivadoras evocaciones de sacrificio y chivos expiatorios también han repercutido en la cultura popular (por ejemplo, el cineasta Francis Ford Coppola y el músico Jim Morrison). La prominencia interdisciplinaria de Frazer se manifiesta siempre que antropólogos, historiadores de las religiones, clasicistas y estudiosos de los estudios culturales y literarios reanudan una misión comparativa.