Francia y el nuevo mundo

Rivalidades imperiales. La enorme riqueza que los españoles habían extraído de sus colonias de América Central y del Sur impresionó a los franceses y los impulsó a la acción. Después de capturar varios galeones españoles cargados de tesoros durante una guerra con España, el rey francés Francisco I, con el apoyo de comerciantes de seda y otros empresarios ansiosos por encontrar el "Pasaje hacia Oriente", encargó al navegante florentino Giovanni da Verrazano en 1524 para explorar el Nuevo Mundo. Comenzando aproximadamente en la actual Florida, Verrazzano navegó hacia el norte y creyó ver el Océano Pacífico justo detrás de las orillas exteriores de lo que hoy es Carolina del Norte. El hallazgo resultó ilusorio, pero las cartas y mapas que hizo de la costa este de América del Norte proporcionaron una útil reserva de información para los exploradores franceses posteriores.

Río San Lorenzo. Los viajes posteriores a América del Norte anularon la ruta propuesta por Verrazzano a Asia. Los navegantes franceses, sin embargo, razonaron que si el pasaje no se encontraba en el sureste, debía estar en el norte. Jacques Cartier realizó dos viajes para buscar el pasaje en las aguas de Canadá. En su primer viaje en 1534, navegó por el río San Lorenzo, que le pareció una opción probable para una ruta a Asia. En el proceso, se puso en contacto con los indios iroqueses que vivían en Stadacona, cerca de la actual ciudad de Quebec. Cartier secuestró a dos jóvenes de la ciudad para llevarlos de regreso a Francia, donde podrían aprender francés y actuar como intérpretes en el próximo viaje. Cuando regresó en 1535, siguió adelante por el río San Lorenzo hasta la ciudad iroquesa de Hochelaga, la actual Montreal, pero las cataratas Lachine (China) bloquearon cualquier exploración adicional por agua. Él y sus tripulantes regresaron a Stadacona, donde apenas sobrevivieron a las gélidas temperaturas invernales y al escorbuto. Cartier regresó por tercera vez en 1541 para establecer un campamento base en Cap Rouge, al oeste de Stadacona, en preparación para los planes de Jean-François de La Rocque de Roberval de construir una colonia permanente. Cartier y sus hombres sobrevivieron al crudo invierno, pero decidieron abandonar el lugar. De regreso a Francia, se encontraron con la pequeña flota de Roberval, que transportaba doscientos hombres, mujeres, niños y ganado a Cap Rouge. A pesar de las penurias que habían sufrido los hombres de Cartier, Roberval se negó a retroceder y continuó hasta Cap Rouge, donde fundó la colonia Charlesbourg Royal. Una cuarta parte de los colonos murió durante el primer invierno, y los supervivientes recogieron sus pertenencias y zarparon hacia Francia en 1543. Atrapado en una guerra con las ciudades-estado italianas, el rey Francisco I no tenía ningún interés en continuar los infructuosos esfuerzos para asentar en mapas los climas fríos de lo que se llamó Nueva Francia. Expediciones ocasionales de comercio de pieles visitaron la región a lo largo de los años, pero no se hizo ningún otro intento de colonizar el valle del río San Lorenzo antes de 1600.

Lucha religiosa. En 1547 el rey Enrique II sucedió a su padre, Francisco I, y durante su reinado de doce años se dedicó a expulsar al protestantismo de Francia. Los hugonotes, seguidores de Juan Calvino, habían ganado un gran número de seguidores entre las clases artesanales y profesionales de las ciudades y, a pesar de la represión, lograron ejercer una influencia económica y política considerable. En 1559, cuando los hugonotes celebraron su primera reunión nacional, Enrique II murió y fue sucedido por su hijo con discapacidad mental, Francisco II. El gobierno del día a día del reino recayó en los consejeros de Francisco II, quienes continuaron la persecución de los protestantes. Tras la muerte de Francisco II, su madre y la viuda de Enrique, Catalina de Médicis, actuó como regente del rey Carlos IX, de diez años, y buscó reconciliar a católicos y protestantes y extender la tolerancia religiosa a los hugonotes. Sin embargo, el fin de la persecución oficial difícilmente puso fin a la violencia y al derramamiento de sangre. La Corona vio en las Américas una oportunidad tanto para calmar la tensión sectaria como para desafiar al poder español en el exterior. El primer intento de plantar a los hugonotes

en el Nuevo Mundo se hizo en Brasil en 1555, pero las dificultades allí obligaron a la Corona a fijar sus ojos en Florida.