Filipinas, liberación del

Filipinas, Liberación del (1944-45). El asalto a la isla de Leyte el 20 de octubre de 1944, hacia el final de la Segunda Guerra Mundial, marcó el comienzo de la reconquista de Filipinas. Los jefes militares y navales en Washington no habían compartido la determinación del general Douglas MacArthur de regresar a Filipinas, pero las realidades logísticas de la Guerra del Pacífico dieron peso a su demanda de que se liberara la colonia estadounidense y de que Luzón (en lugar de Formosa) fuera capturada como una base para futuras operaciones contra las islas de origen japonesas. El 8 de septiembre de 1944, el Estado Mayor Conjunto autorizó la invasión de Leyte y el 3 de octubre reconocieron que seguiría un ataque contra Luzón.

Protegido por la Tercera Flota del Almirante William F.Halsey y el Séptimo del Vicealmirante Thomas C. Kinkaid, el Sexto Ejército del Teniente General Walter Krueger (X y XXIV Cuerpo) del comando del Área del Pacífico Sudoeste de MacArthur llegó a tierra contra una ligera oposición el 20 de octubre. MacArthur y sus ayudantes desembarcaron en tierra, cumpliendo su promesa de 1942, "Volveré". Convencido de que la batalla naval del Golfo de Leyte (24-25 de octubre) había debilitado seriamente a los estadounidenses, el comandante local del ejército japonés, el teniente general Suzuki Sosaku, envió 45,000 refuerzos a Leyte. La lucha se prolongó hasta principios de 1945, mucho más de lo que esperaba MacArthur, y causó numerosas bajas: 3,504 estadounidenses muertos y 11,991 heridos. Quizás 50,000 japoneses murieron en Leyte.

La resistencia japonesa, las fuertes lluvias y el terreno inadecuado limitaron el desarrollo de Leyte como una importante base aérea y de suministros y retrasaron el aterrizaje de Luzón, originalmente programado para el 20 de diciembre de 1944.Los aviones suicidas japoneses habían hecho su primera aparición devastadora en el golfo de Leyte y ahora atacaron con fuerza a los barcos. liderando la fuerza de invasión de Luzón, hundiendo o dañando gravemente dieciocho buques. Sin embargo, el Sexto Ejército (ahora compuesto por el I y el XIV Cuerpo) que aterrizó en Lingayen el 9 de enero de 1945 no tuvo oposición.

El agotamiento del poder aéreo y naval japonés en la defensa de Leyte convenció al general Tomoyuki Yamashita, comandante del 14º Ejército del Área en Filipinas, de que ya no podía disputar los desembarcos estadounidenses. Dividió a sus soldados en tres grupos y los colocó en las montañas del norte, este y oeste de Luzón. Los japoneses iban a hacer que la conquista enemiga de Luzón fuera lo más costosa y lenta posible.

MacArthur había justificado la operación de Luzón argumentando que la llanura central de la isla, ideal para los sitios de base, y las instalaciones portuarias de Manila podrían tomarse en seis semanas. Instó a Krueger a avanzar, a pesar de la preocupación de su subordinado de que Yamashita pudiera contraatacar a lo largo de los flancos demasiado extendidos del Sexto Ejército. Una “columna voladora” de la Primera División de Caballería llegó a los suburbios del norte de Manila el 3 de febrero, y las tropas de la 37ª División entraron en la ciudad al día siguiente. La 11.ª División Aerotransportada se había acercado a Manila desde el sur. El 11 de febrero, las tropas estadounidenses rodearon la ciudad.

Yamashita no tenía la intención de defender Manila, pero el comandante de las fuerzas navales de la ciudad, el contralmirante Sanji Iwabuchi, estaba decidido a hacerlo. Para limitar los daños y las bajas civiles, MacArthur prohibió el uso de ataques aéreos contra posiciones japonesas en la antigua ciudad amurallada y edificios gubernamentales de hormigón, pero consintió en el uso de artillería. En la batalla de un mes para recuperar la capital ahora devastada, más de 1,000 estadounidenses murieron. Pocos de los 17,000 defensores japoneses sobrevivieron y las muertes de civiles totalizaron 100,000, víctimas de las atrocidades japonesas y el bombardeo estadounidense.

Mientras que el Sexto Ejército de los Estados Unidos dirigió su atención a las aún sustanciales fuerzas enemigas en Luzón, el Octavo Ejército del Teniente General Robert Eichelberger barrió las islas centrales y del sur de tropas japonesas. Aislados y mal equipados, los soldados de Yamashita representaban poca amenaza para la concentración de fuerzas estadounidenses en Luzón en preparación para la invasión planeada de Japón, pero quedaban combates largos y difíciles para neutralizar al 14º Ejército del Área. Más de 300,000 guerrilleros filipinos ayudaron al ejército en esta tarea. Reunieron información, tendieron una emboscada a los soldados enemigos y limpiaron los restos de las fuerzas japonesas. En total, la liberación de Filipinas le costó al ejército estadounidense 13,884 muertos y 48,541 heridos. Los muertos militares y civiles japoneses ascendieron a más de 250,000, y aún quedaban por rendirse 114,010 más al final de la guerra el 15 de agosto de 1945.
[Véase también Filipinas, Participación militar de EE. UU. En el; Mar de Filipinas, Batalla del; Segunda Guerra Mundial, Operaciones navales estadounidenses en: El Pacífico.]

Bibliografía

M. Hamlin Cannon, Leyte: El regreso a Filipinas, 1954.
Robert Ross Smith, Triunfo en Filipinas, 1963.
D. Clayton James, Los años de MacArthur, vol. 2, 1975.
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Alfonso J. Aluit, Por espada y fuego: La destrucción de Manila en la Segunda Guerra Mundial, 1994.

Richard B. Meixsel