Fiebre del oro

Molino de Sutter. El 24 de enero de 1848, el estadounidense James Marshall descubrió oro en la fábrica de John Sutter en el norte de California. Esta huelga desató uno de los acontecimientos económicos más dramáticos del siglo XIX. Cuando se corrió la voz sobre la ubicación del oro, la gente pronto comenzó a correr hacia las colinas buscando aún más del precioso metal amarillo, y muchos lo encontraron, al menos al principio. La palabra del oro de placer (o superficie) se extendió por todo el mundo. Solo en 1849, unas ochenta mil personas llegaron a California; en 1854 habían llegado trescientos mil. Grandes cantidades de oro salieron de California. Los historiadores han estimado que los mineros extrajeron $ 10 millones de oro en 1849, $ 41 millones más de oro al año siguiente y otros $ 81 millones de oro en 1852. La cantidad disminuyó a partir de entonces, pero los mineros todavía extrajeron $ 45 millones de oro de California en 1857.

Los cuarenta y Nueves. Los mineros eran en su mayoría hombres jóvenes. Los cuarenta y nueve (como se llamaba a estos mineros) procedían del este de Estados Unidos, Chile, China, Francia, México y otros lugares. Los periódicos de los Estados Unidos, en las grandes ciudades y en los pueblos pequeños, proclamaron las nuevas riquezas. Entre los diversos grupos aparecieron diferentes visiones de lo que se podía lograr en California, pero muchos estadounidenses sintieron que la huelga del oro representaba una igualdad de oportunidades, una idea optimista que había sido durante mucho tiempo el sello distintivo de su cultura. Los orientales llegaron en barco por Sudamérica o vía Panamá. Otros estadounidenses cruzaron las Grandes Llanuras, las Montañas Rocosas, el Desierto de la Gran Cuenca y las Montañas de Sierra Nevada para llegar a la tierra del oro.

Éxito temprano. Los primeros días de la fiebre del oro brindaron la mayor oportunidad para los mineros. El oro de placer era bastante abundante. De hecho, el polvo de oro pronto emergió como la moneda de California. Una pala, una sartén y tal vez un pico eran las herramientas comunes de los primeros mineros. Muchos hombres trabajaron con compañeros. Los cuarenta y nueve creían que si trabajaban duro, podían hacerse ricos. Pocos realmente tuvieron éxito en los campos auríferos, pero 1849 y 1850 fueron años de éxito para un número significativo de mineros.

Costos crecientes de la minería. Sin embargo, por mucho oro que saliera de las colinas de California, la vida nunca fue fácil para los Forty-Niners. Cuando el oro de placer se agotó alrededor de 1851, las condiciones se volvieron aún más difíciles, pero la gente siguió llegando. Sin embargo, la extracción de oro en el norte de California se volvió cada vez más cara. La posesión de capital se convirtió en una necesidad porque las nuevas técnicas mineras exigían operaciones más grandes. Con la escasez de oro fácil, se desarrolló la extracción de cuarzo (excavación subterránea en busca de mineral); este sistema también requería más capital y organización. Llegaron bandadas de mineros y se formaron más empresas con mayores recursos. Las reclamaciones, que podían venderse, se volvieron más caras. En 1853 apareció la minería hidráulica. En este costoso proceso, los trabajadores redirigieron el agua hacia las laderas para romper el suelo y extraer el oro más fácilmente. La minería hidráulica marcó permanentemente el paisaje del norte de California. Estas innovaciones comerciales llevaron a un cambio en el uso del agua que fue crucial para las operaciones a gran escala. El agua se convirtió en un bien preciado, lo que aumentó aún más el costo de la minería de oro más nueva e industrial.

The New York Herald informa sobre la fiebre del oro

La fiebre del oro de California excitó la imaginación de miles de estadounidenses. Los periódicos de Oriente comentaron sobre la locura del oro que se extendió por todo el país. También imprimieron cartas de Forty-Miners que respondieron describiendo las posibles riquezas de California.

New York Herald, 9 de diciembre de 1848: “Por fin se descubre el Eldorodo de los antiguos españoles…. En todas direcciones se preparan barcos para transportar pasajeros y mercancías a California…. La manía por emigrar a California se está extendiendo en todas direcciones y casi sofoca y reprime el temor al cólera…. Esta manía o locura está recién comenzando ".

New York Herald, 7 de abril de 1849: “¡Hurra! ¡Aquí estamos por fin! La tierra prometidaEl Dorado del Oeste! Nuestra propia California brillante, hermosa y generosa se encuentra ante nosotros, su regazo lleno de riquezas…. Cualquier hombre fuerte y capacitado que esté dispuesto a trabajar cinco o seis horas al día bajo el sol abrasador, puede ganar entre $ 10 y $ 20 por día durante tres o cuatro meses al año ".

Fuente: Peter Browning, ed. y comp., A la parte dorada: Estados Unidos va a California — 1849 (LaFayette, Cal: Great West Books, 1995), págs.45, 249.

La economía de California. Incluso antes de la llegada de estas operaciones a gran escala, los precios de los alimentos y la ropa en California eran extremadamente altos. Aunque un minero temprano podía ganar más de diez veces más dinero extrayendo oro que trabajando en el Este, la economía inflada y la escasez de bienes disminuyeron el poder adquisitivo de los Cuarenta y Nueve. Sarah Royce, quien fue al norte de California en 1849 con su esposo y su hija pequeña, descubrió que una cebolla costaba un dólar en la ciudad en auge de Sacramento. De hecho, algunos inmigrantes llegaron a California no tanto para extraer oro sino para extraer a los mineros. Trajeron bienes y servicios a precios elevados en una economía en auge basada en el polvo de oro. Dado que la lucha por el oro trajo conflictos, no sorprende que los abogados prosperasen. Como señaló Royce, algunos estadounidenses llegaron con, o desarrollaron, esquemas muy cuestionables para enriquecerse a través de los mineros. Estos emprendedores en ciernes e impacientes probaron suerte en empresas como la especulación con el ganado o la tierra, pero la mayoría fracasó. Sin embargo, algunos nuevos migrantes, incluidos mineros frustrados, se dedicaron a otras líneas de trabajo e invirtieron en negocios que tuvieron éxito. Los Royce, por ejemplo,

abandonó la minería y se estableció y estableció una granja cerca de Grass Valley, California.

La ascendencia de los anglos. La avalancha de estadounidenses hacia California resultó beneficiosa principalmente para los nativos de habla inglesa. Los ataques de los anglos y la erosión de las economías de subsistencia nativas frente al nuevo régimen minero redujeron drásticamente la población indígena. Usando la ley y la fuerza de las armas, los estadounidenses expulsaron a los mexicanos de las minas. Muchos chinos que habían emigrado con la esperanza de enriquecerse se vieron expulsados ​​de los campos de oro por estadounidenses racistas. La violencia y la discriminación fueron particularmente pronunciadas después de que disminuyó el oro de placer. Los estadounidenses blancos creían que California era solo de ellos a pesar de que Estados Unidos la había adquirido recientemente de México.

El Estado Dorado. La fiebre del oro creó el estado de California. California había sido parte del Imperio español desde finales de 1700, pero México la cedió a los Estados Unidos en 1848. Alcanzó la condición de estado en 1850, sólo dos años después de que se descubriera oro en Sutter's Mill. Ciudades enteras se materializaron en todo el estado. San Francisco emergió como la gran ciudad del Far West del siglo XIX. En 1848 la ciudad tenía sólo ochocientos habitantes; dos años después, veinte mil personas vivían allí. En 1860 tenía cincuenta mil habitantes. En resumen, el precioso metal amarillo no solo creó grandes sueños, grandes decepciones y algunas grandes fortunas, sino que también dio origen al estado más rico y poblado de la nación.