Fiebre del oro de 1849

El 24 de enero de 1848, un buscador de Nueva Jersey, James Marshall, descubrió oro en el río American en el norte de California, mientras trabajaba en un aserradero propiedad de John Sutter. Cuando se filtró la noticia del descubrimiento, hubo una migración masiva a California, y en los años siguientes se extrajo una fortuna en oro. El historiador Malcolm J. Rohrbough calificó a la fiebre del oro como el evento más significativo en la historia de Estados Unidos entre la compra de Luisiana y el estallido de la Guerra Civil. Tenía importantes implicaciones económicas, sociales y políticas para los Estados Unidos.

En 1848, cuando el presidente James K. Polk (1845-49) notificó al Congreso del descubrimiento en su mensaje anual, estalló la fiebre del oro. Miles de personas hicieron arreglos para ir a la Costa Oeste ya sea individualmente o como miembros de un grupo. Estas asociaciones, que se llamaron empresas, ayudaron a reducir el costo del viaje y, a menudo, pero no siempre, se disolvieron cuando llegaron a California. Algunos argonautas, como se llamaba a los mineros, tomaron rutas terrestres; otros navegaron alrededor del Cabo de Hornos o reservaron un pasaje a Panamá, donde cruzaron el istmo y tomaron otro barco a California. Las enfermedades y los ataques de nativos hostiles a menudo hicieron que el viaje fuera peligroso y muchos murieron en el camino.

Fue la migración masiva más grande en la historia de Estados Unidos y transformó completamente a California. Hasta la Fiebre del Oro, la población del futuro estado rondaba los 13,000 habitantes, de los cuales aproximadamente la mitad eran californios, personas de ascendencia española o mexicana. Los nativos fueron sumergidos por la inundación de 80,000 personas, que llegaron en 1849, y que aumentaron a 300,000 en 1854. Los inmigrantes eran en su mayoría jóvenes y en su mayoría hombres. Debido a la gran riqueza que se podía generar, la fiebre del oro atravesó las clases sociales. En los campos de oro se podían encontrar tanto hombres profesionales como trabajadores no calificados, trabajando codo con codo.

Las ciudades crecieron de forma espectacular. A principios de 1849 San Francisco era un pueblecito tranquilo de 800 habitantes, pero en el verano de ese año, un contemporáneo observó que había comprimido 50 años de crecimiento en cuatro meses. La población de San Francisco llegó a 20,000 en 1850 y 50,000 en 1860. Otras ciudades, como Marysville, Sacramento y Stockton, también se expandieron, convirtiéndose en centros de suministro para los mineros, y aparecieron cientos de campamentos mineros más pequeños. La gran afluencia de personas de los Estados Unidos probablemente aceleró el paso a la estadidad. California había sido sembrada en los Estados Unidos después de la Guerra de México (1846-1848), y en septiembre de 1849 se convocó una convención constitucional. Se convirtió en estado en 1850.

La cantidad de oro disponible y la facilidad con la que se podía obtener parecía fantasiosa para quienes escucharon por primera vez las historias en Oriente. Pero todo lo que se necesitaba era un pico, una sartén, una pala y la determinación de ir a California. El oro se depositaba en los lechos de los arroyos, que podían recolectarse hurgando con un cuchillo y sacándolo con una cuchara. El agua, que originalmente depositó el oro, también se utilizó para extraerlo. Al fluir a través de una cacerola de hojalata, el agua arrastraría las partículas más ligeras de suciedad y dejaría el oro más pesado. En un momento en que los trabajadores agrícolas ganaban $ 1.00 y el artesano experto alrededor de $ 1.50 por un día de 12 horas, un minero podía ganar $ 16.00 al día limpiando una onza de oro. En 1847, Eddin Lewis, un granjero exitoso en el condado de Sangamon, Illinois, ganó $ 350.00 al año vendiendo carne de res, cerdo, manteca de cerdo y maíz. En el otoño de 1850, CC Mobley, un minero de California, escribió en su diario que los hombres de su empresa ganaban un promedio de 350.00 dólares cada uno en un período de dos semanas. De 1849 a 1855 se tomaron $ 300 millones de los campos de oro de California.

La gran cantidad de riqueza infló los precios. Un minero de Nueva York y su socio tomaron un desayuno abundante pero común en una pensión cerca de las minas que costó los $ 43.00. Aunque los hombres no se quejaron, el minero señaló que el precio habitual de una comida de este tipo era de $ 5.00. El costo antes de la fiebre del oro era de 25 centavos. A pesar de los altos precios que podían ser ruinosos, se podía hacer una fortuna considerable si uno era precavido y evitaba los juegos de azar y las mujeres "elegantes". De hecho, los mineros tenían muy poco que comprar. Los hombres vestían ropas raídas que a menudo estaban remendadas, vivían en tiendas de campaña o cobertizos y comían la misma comida monótona. Las apariencias engañan y la ropa deja de ser un signo de distinción. Walter Colton, el alcalde de Monterey, describió a un hombre que parecía que acababa de salir de la guarida de un animal, pero que llevaba un saco que contenía 15,000 dólares en polvo de oro. Como al principio no había bancos, los mineros solían guardar su riqueza en su persona o dejarla en su campamento. Los primeros mineros tenían reputación de honestidad y generosidad.

La gran riqueza atrajo a muchas personas que esperaban beneficiarse indirectamente. Un dentista de Nueva Inglaterra estableció su práctica en el norte de California y regresó a New Hampshire cuatro años después después de haber obtenido una ganancia de $ 2,800.00. Aunque solo unas pocas mujeres trabajaban en los campos de oro, muchas se mudaron a California con la esperanza de casarse con un minero o proporcionar algún servicio doméstico que los mineros necesitaban. En 1850, las mujeres en Sacramento podían ganar $ 150.00 al mes haciendo tareas domésticas, mientras que los hombres eran contratados por $ 75.00 al mes para construir diques. En ese mismo año, cuando el trabajador agrícola promedio en los Estados Unidos ganaba solo $ 10.85 al mes con comida, una mujer emprendedora ganaba $ 100.00 a la semana lavando ropa. Administrar una pensión en Sacramento durante tres meses le aportó a Emeline Day $ 184.00 además de su alojamiento y comida. Lucy Stoddard Wakefield abrió una tienda de pasteles en la ciudad minera de Placerville, de la cual recaudó $ 240.00 a la semana.

Un par de años después de la huelga inicial, el oro que era fácil de encontrar ya había sido extraído, y se volvió más difícil para un minero realizar sus sueños de riqueza. La producción de oro alcanzó su punto máximo en 1854, cuando se tomaron $ 81 millones de los campos de oro. La cantidad disminuyó cada año hasta 1857, cuando se niveló en $ 45 millones, un promedio que mantuvo hasta el final de la Guerra Civil. Las grandes empresas que podían permitirse la inversión de capital comenzaron a dominar la industria y contrataron mineros por salarios. En 1854, los mineros que podían obtener trabajo tenían un promedio de solo $ 75.00 al mes. Más de unos pocos se fueron con amarga decepción.

El descubrimiento de oro tuvo un impacto tanto nacional como internacional. Estados Unidos proporcionó el 45 por ciento de la producción mundial de oro entre 1851 y 1855. Así, la nación pudo exportar oro, lo que ayudó a compensar la balanza de pagos negativa del país en la década de 1850. Esta abundancia también fue importante para permitir al gobierno acuñar $ 40 millones en monedas de oro durante esa década. Por otro lado, el descubrimiento provocó un salto en los precios de las materias primas estadounidenses y obligó a los trabajadores del este a hacer huelga para proteger su nivel de vida.