Ferrocarriles, concesiones de tierras federales para (emisión)

Entre 1850 y 1871, el gobierno de los Estados Unidos utilizó una parte del dominio público (tierras de propiedad federal) para ayudar y fomentar la construcción de ferrocarriles. En total, durante ese período de veintiún años, aproximadamente 1.31 millones de acres de tierra fueron transferidos a propiedad privada. Esto representó el 9.5 por ciento del dominio público tal como estaba en 1850 (1.39 mil millones de acres). La tierra estaba ubicada en veintisiete estados, pero las mayores subvenciones se hicieron en California (11.5 millones de acres), Kansas (8.2 millones de acres), Minnesota (9.9 millones de acres), Montana (14.7 millones de acres), Dakota del Norte (10.6 millones de acres). acres) y Washington (9.5 millones de acres). Aunque el programa comenzó en 1850, la mayoría de las subvenciones se otorgaron bajo los términos de la Ley de Ferrocarriles del Pacífico de 1862. Esta ley estuvo vigente desde 1862 hasta 1871 y su propósito era fomentar la construcción de ferrocarriles transcontinentales.

La ley disponía que las empresas que aceptaran emprender la construcción de líneas ferroviarias transcontinentales serían elegibles para préstamos que oscilan entre $ 16,000 y $ 48,000 por milla de vía tendida. El monto exacto del préstamo fue determinado por la dificultad del terreno por el que pasó la construcción. El gobierno prestó un total de $ 64,623,512 a las empresas transcontinentales. Estos préstamos se reembolsaron en su mayor parte con un interés del seis por ciento. La ley también estipulaba que a una empresa se le podían dar hasta veinte secciones (una sección es una milla cuadrada) de tierra por cada milla de vía abandonada. Este terreno se otorgaría en secciones alternas (una especie de patrón de tablero de ajedrez) dentro de un área que se encuentra a cuarenta millas a cada lado del derecho de paso propuesto. Para calificar para los subsidios, una empresa tenía que acordar construir vías o perder la subvención y transportar correo, pasajeros gubernamentales y carga a tarifas reducidas.

La mayoría de los préstamos y concesiones de tierras distribuidos en virtud de la Ley de Ferrocarriles del Pacífico se destinaron a las cinco primeras empresas que construyeron líneas transcontinentales. Estos fueron: Unión Pacífico, Pacífico Central, Pacífico Norte, Pacífico Sur y Santa Fe. Recibieron un total de 130 millones de acres de tierra, y la subvención más grande (de 44 millones de acres) se destinó a la línea del Pacífico Norte. Los estados agregaron otros 50 millones de acres de concesiones de tierras. Las comunidades locales también subvencionaron a las empresas ferroviarias dándoles terrenos para depósitos y derechos de paso y exenciones fiscales. Los gobiernos estatales otorgaron un total de alrededor de 50 millones de acres de tierra. Mientras que los programas de concesión de tierras federales y estatales fueron diseñados para promover la construcción de líneas troncales, estos subsidios locales fueron diseñados para facilitar la construcción de líneas de conexión. Aunque no todas las líneas se construyeron de esta manera, el efecto fue estimular la construcción de ferrocarriles en general. Por lo tanto, el sistema ferroviario nacional se expandió de 9,000 millas en 1850 a 87,000 en 1885.

El total de concesiones de tierras públicas otorgadas a los ferrocarriles por los estados y el gobierno federal fue de aproximadamente 180 millones de acres. En ese momento, el valor de esta tierra era de aproximadamente un dólar por acre, que era el precio promedio realizado por el gobierno por las ventas en los estados de concesión de tierras durante ese período. Por lo tanto, el valor total del terreno otorgado a estas empresas fue de aproximadamente $ 180 millones. Más tarde, las compañías ferroviarias vendieron gran parte de la tierra a un precio promedio de $ 2.81 por acre. (La proximidad a los rieles aumentó el valor del terreno). Estas ventas compensaron una parte de los costos de construcción, que se han estimado en aproximadamente $ 168 millones.

Aunque estas cifras son inmensas y parecerían sugerir que el sistema ferroviario estadounidense se construyó en gran parte sobre la base de la ayuda gubernamental, en realidad no es así. De hecho, solo se construyeron 18,738 millas de vías férreas como resultado directo de estas concesiones de tierras y préstamos. Esta cifra representa solo el ocho por ciento del kilometraje total del ferrocarril construido en los Estados Unidos entre 1860 y 1920. El programa del gobierno fue importante porque la construcción de estas líneas abrió el trans-Mississippi West y estimuló el asentamiento, pero la mayoría de los ferrocarriles se construyeron por empresa privada, en algunos casos con apoyo estatal y local.

No todos aplaudieron los subsidios. Por ejemplo, el sistema de concesión de tierras y préstamos en virtud de la Ley de Ferrocarriles del Pacífico fue objeto de duras críticas por parte de los reformadores que argumentaban que representaba una gran donación de dinero y propiedad pública para ayudar a los empresarios que hicieron grandes fortunas. Como resultado, el programa de ayuda federal se suspendió en 1871. Sin embargo, los argumentos de los reformadores no eran del todo correctos. Los préstamos fueron, en su mayor parte, reembolsados ​​y las empresas ferroviarias no cosecharon grandes fortunas con la reventa de sus mercedes de tierras. Además, el país se benefició inmensamente de la rápida construcción de los ferrocarriles, que produjo un sistema de transporte viable que conecta todas las partes de esta vasta nación. Los ferrocarriles unieron literalmente a los estados, contribuyendo así significativamente a la unidad nacional.